2021 foi o ano em que a energia limpa finalmente enfrentou seu problema de mineração

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Este ano, o setor de energia limpa finalmente começou a lutar seriamente com um de seus maiores desafios: como obter minerais suficientes para construir painéis solares, turbinas eólicas e grandes baterias para veículos elétricos e armazenamento de energia. Descobrir isso será fundamental para escapar de um desastre ecológico movido a combustível fóssil. Também será crucial para os formuladores de políticas e a indústria avançar sem jogar certas comunidades sob o ônibus na transição para a energia limpa.

Em vez de cortar paisagens com poços e oleodutos de petróleo e gás, as indústrias de energia limpa e seus fornecedores abrirão a Terra para caçar minerais essenciais como lítio, cobalto e cobre. Em comparação com uma usina a gás, uma turbina eólica onshore requer nove vezes mais recursos minerais, de acordo com a Agência Internacional de Energia. Construir um EV requer seis vezes mais minerais do que um carro movido a gás.

É hora de examinarmos o que essa fome por minerais pode causar, dado o recente aumento nas promessas de países e empresas para alcance líquido zero de emissões de gases de efeito estufa. Desenterrar os minerais necessários já está se revelando um campo minado. Protestos estão surgindo em propostas de minas que ninguém realmente quer em seu quintal. Os conflitos que surgiram em 2021 são apenas o começo de um caminho desafiador pela frente.

Em maio, a Agência Internacional de Energia (IEA) emitiu um aviso: o mundo não está minerando o suficiente dos minerais que são os blocos de construção de um futuro de energia limpa. E as cadeias de abastecimento de muitos minerais essenciais são vulneráveis, de acordo com o relatório da IEA. “Se não forem resolvidas, essas vulnerabilidades potenciais podem tornar o progresso global em direção a um futuro de energia limpa mais lento e caro – e, portanto, prejudicar os esforços internacionais para enfrentar a mudança climática”, disse Fatih Birol, diretor executivo da IEA, em um comunicado na época. “É assim que a segurança energética se parece no século 21”.

O cobalto usado em baterias EV, por exemplo, principalmente vem da República Democrática do Congo. A maioria dos minerais de terras raras do mundo, usados ​​em motores EV e turbinas eólicas, são produzidos e processados ​​na China. Portanto, se alguma coisa atrapalhar a produção nesses países, o mundo inteiro poderá sentir os efeitos. Além disso, a concentração de poder sobre os recursos vitais em países e empresas específicos cria o potencial para abusos ambientais e dos direitos humanos, que têm atormentado as cadeias de abastecimento de cobalto e minerais de terras raras. Investigações em minas de cobalto que são fornecedores essenciais para a indústria de baterias EV já encontraram abusos generalizados de mão de obra.

Para tornar as coisas mais difíceis, a pandemia COVID-19 colocou ainda mais pressão nas cadeias de abastecimento de energia limpa. O aumento dos preços de envio e commodities pode atrasar ou mesmo cancelar projetos solares programados para 2022, de acordo com empresa de pesquisa Energia Rystad. A alta dos preços dos metais pode desacelerar toda a transição para a energia renovável ao longo da década, diz o Fundo Monetário Internacional.

Independentemente disso, Joe Biden tem comprometido os EUA para reduzindo pela metade suas emissões dos níveis de pico nesta década. A longo prazo, ele está pressionando por uma rede de energia limpa até 2035 e emissões líquidas zero até 2050. Para atingir essas metas, os Estados Unidos precisarão de grandes quantidades de minerais, razão pela qual o governo Biden fez da segurança deles uma prioridade desde a adoção no cargo este ano. Em junho, Biden tinha anunciado um esforço de "todo o governo" para apoiar as cadeias de abastecimento domésticas, com um grande foco em minerais essenciais e baterias avançadas usado para energia renovável e veículos elétricos. Na opinião do governo, as cadeias de abastecimento domésticas podem ajudar os EUA a se livrar dos combustíveis fósseis sujos, ao mesmo tempo que minimizam sua dependência da mineração em outros países – especialmente onde os abusos trabalhistas são um grande problema.

Representantes da Nação Apache de San Carlos realizam protesto contra troca de terras na Lei de Autorização de Defesa Nacional

Membros da Nação Apache de San Carlos oram fora do Capitólio dos EUA enquanto protestam contra uma troca de terras incluída na Lei de Autorização de Defesa Nacional que "ameaça o local sagrado do Apache Leap com danos ambientais causados ​​pelo cobre de alto risco nas proximidades" 22 de julho de 2015 em Washington, DC. Oak Flat é o lar de séculos de cerimônias tradicionais de amadurecimento dos Apaches e costumes de coleta de bolotas, que estiveram sob proteção federal por mais de 55 anos.
Foto de Win McNamee / Getty Images

Mas mesmo nos EUA, a mineração relacionada à energia limpa pode ter custos, e já parece que os nativos americanos e outros grupos marginalizados podem arcar com uma carga desproporcional desses custos. Uma disputa de alto perfil está se formando na casa de Nevada Thacker Pass, o local do maior recurso de lítio do país. Se uma mina de lítio proposta avançar, ela vai desenterrar um túmulo potencial que é sagrado para os membros das Tribos Paiute e Shoshone do Forte McDermitt e outras tribos locais. Os residentes também são preocupado sobre como a mina pode prejudicar a vida selvagem e consumir água em um estado que sofre uma seca histórica. A tribo Nez Perce em Idaho enfrenta a perspectiva de um novo projeto de mineração rasgando sua paisagem para produzir ouro, um ingrediente chave para muitos eletrônicos e antimônio, que poderiam ser usados ​​em baterias futurísticas. Depois, há a proposta de mina de cobre em Oak Flat, no Arizona, que profanar terras sagradas para os membros da Nação Apache de San Carlos e outros povos indígenas da região. O cobre é amplamente utilizado em toda a rede e em tecnologias de energia solar e eólica.

Em todo o mundo, a corrida para encontrar novas fontes dos minerais necessários para a energia limpa. As empresas de mineração são agora de olho em manchas do fundo do mar que contêm nódulos polimetálicos ricos em cobalto, elementos de terras raras e outros metais. Enquanto as empresas argumentam que a mineração do fundo do mar é uma forma de evitar a poluição das comunidades próximas às minas terrestres, sua ânsia de trazer a indústria pesada para um ambiente amplamente inexplorado alarmou centenas de cientistas marinhos, que publicaram um declaração em setembro, dizendo que tal atividade poderia prejudicar irreparavelmente os ecossistemas do fundo do mar. Apesar de suas preocupações, a Autoridade Internacional dos Fundos Marinhos (ISA), que supervisiona as atividades em alto mar, está aparentemente preparado para forçar novas regras que poderiam abra os oceanos do mundo para mineração em alto mar após a reunião no início deste mês.

Existem maneiras de obter os minerais de que a revolução da energia limpa precisa e, ao mesmo tempo, minimizar o impacto nas pessoas e no planeta. As startups estão descobrindo como melhorar a reciclagem de baterias de lítio. Joe Biden fez campanha com a promessa de criar milhões de empregos de energia limpa enquanto defendia o direito dos trabalhadores de se sindicalizarem, o que pode oferecer aos trabalhadores nas minas dos EUA mais proteção. As tribos têm direito ao "consentimento livre, prévio e informado" para qualquer projeto que possa afetá-las ou a seus territórios, de acordo com o Declaração das Nações Unidas sobre os Direitos dos Povos Indígenas. Também podemos aumentar a eficiência energética, usar mais transporte público e consumir menos.

À medida que a energia renovável começa a ultrapassar os combustíveis fósseis, ela precisará evitar as formas como o carvão, o petróleo e o gás são transportados pelas comunidades com grandes custos para as pessoas e o meio ambiente. E se os tomadores de decisão puderem traçar um caminho para uma transição justa para a energia renovável, eles podem ser capazes de curar mais do que os danos que nossa demanda por energia infligiu ao clima.

Fonte: The Verge