A Europa está começando a pirar com o domínio do lançamento da SpaceX

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Prolongar / Visão do artista da configuração do Ariane 6 usando dois impulsionadores (A62) na plataforma de lançamento ELA-4 junto com o pórtico de lançamento móvel do sistema.

ESA – D. Ducros

Há pouco mais de uma semana, a Agência Espacial Europeia anunciado uma iniciativa para estudar "soluções futuras de transporte espacial." Basicamente, a agência forneceu cerca de US $ 600.000, cada, para três empresas – ArianeGroup, Avio e Rocket Factory Augsburg – para estudar sistemas de lançamento competitivos de 2030 em diante.

Esta iniciativa permitiria à Europa entender e se preparar para o futuro do lançamento espacial, disse Daniel Neuenschwander, diretor de transporte espacial da agência espacial. Ele "estabelece as bases que nos permitem preparar o futuro além do Ariane 6 e do Vega-C", disse ele. "Esses estudos de conceito de sistema incluirão serviços que priorizam as necessidades futuras dos programas espaciais da Europa, mas também nos permitem atender às necessidades do mercado global."

A implicação é que a próxima geração de foguetes da Europa, o maior impulsionador Ariane 6 e o ​​menor Vega-C, atenderá às necessidades de lançamento do continente na próxima década. Ambos os novos foguetes, que evoluíram de uma geração anterior de boosters, devem fazer sua estréia nos próximos 12 a 18 meses.

No entanto, agora parece haver uma preocupação crescente na Europa de que os foguetes Ariane 6 e Vega-C não vai ser competitivo no mercado de lançamento no futuro próximo. Isso é importante porque, embora os estados membros da União Européia paguem pelo desenvolvimento dos foguetes, após atingir o status operacional, espera-se que esses programas de lançamento se tornem autossuficientes, atraindo lançamentos de satélites comerciais para ajudar a pagar as contas.

Os ministros da Economia da França e da Itália concluíram que o mercado de lançamento mudou drasticamente desde 2014, quando os foguetes Ariane 6 e Vega-C foram projetados pela primeira vez. De acordo com um relatório no Le Figaro jornal, os ministros acreditam que a capacidade desses novos foguetes europeus de competir por contratos de lançamento comercial se deteriorou significativamente desde então.

A causa principal? SpaceX. Graças ao seu foguete Falcon 9 reutilizável e de baixo custo, a SpaceX conseguiu reduzir os preços de grandes satélites comerciais que poderiam ser elevados pelo Ariane 6. Considerando que os veículos Ariane da Europa uma vez desempenharam um papel dominante no lançamento de satélites geoestacionários, eles perderam considerável participação de mercado desde 2014. Além disso, por meio de seu programa de rideshare para o Falcon 9, a SpaceX também ameaça tirar missões do Vega-C, que tem uma capacidade de elevação de cerca de 1,5 toneladas para a órbita polar.

Como noticiou o jornal, a Europa agora está atrás da SpaceX em outros aspectos importantes. Por causa de sua parceria com a NASA, a SpaceX agora pode lançar astronautas. O astronauta francês Thomas Pesquet, na verdade, é um especialista na missão Crew-2, que deve ser lançada no próximo mês. Ele provavelmente será o primeiro de muitos astronautas europeus a chegar ao espaço em um veículo SpaceX. A Europa também atualmente não tem resposta para a megaconstelação Starlink que a SpaceX está prestes a lançar – seja na capacidade de construir centenas de satélites por ano ou colocá-los em órbita de maneira econômica.

Por causa disso, os ministros da França e da Itália pedem que a Europa ofereça uma resposta "tecnológica e industrial" significativa ao surgimento da SpaceX. Não está claro que forma isso tomaria, nem com que rapidez as nações europeias poderiam reagir.

Além disso, qualquer iniciativa será complicada pela política. O programa Ariane tem raízes na França, enquanto Vega se originou na Itália. A Alemanha, sem história de seus próprios foguetes, ainda assim tem várias pequenas empresas de lançamento promissoras, incluindo a Rocket Factory Augsburg, e pode buscar fomentar a competição privada em vez de apoiar financeiramente uma abordagem institucional.

Fonte: Ars Technica