A missão da NASA a Europa em um foguete atrasado pode custar um extra de US $ 1 bilhão

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O inspetor geral da NASA é instando o Congresso a reconsiderar um mandato especificando qual foguete a próxima missão da agência espacial para a lua de Júpiter, Europa, deve voar. Neste momento, a NASA é legalmente obrigada a voar a missão no próximo grande foguete que a agência espacial está desenvolvendo, conhecido como o Sistema de Lançamento Espacial ou SLS. Mas esse veículo está longe de estar pronto, e o inspetor-geral argumenta que a mudança do foguete para outro que já está em operação poderia economizar US $ 1 bilhão para os contribuintes.

A missão da NASA para Europa está prevista para o lançamento em 2023, e terá como objetivo obter a visão mais próxima da lua de Jovian. O projeto enviará uma espaçonave robótica para voar perto da lua gelada várias vezes para entender melhor o que pode estar debaixo da superfície do mundo. Acredita-se que um oceano de água salgada se esconde sob a crosta de Europa, e os cientistas há muito se perguntam se algum tipo de vida pode estar vivendo lá.

Esta missão – conhecida como Europa Clipper – tem recebido muita atenção do Congresso, especialmente do ex-deputado John Culberson (R-TX), um grande aficionado por Europa que garantiu o financiamento do programa na última década. Uma maneira pela qual Culberson fez isso foi ligando o lançamento da missão ao SLS, de acordo com um relatório em Americano científico. O SLS tem apoiantes muito poderosos no Congresso, nomeadamente os do Alabama, onde grande parte do foguete está sendo construído. O senador Richard Shelby (R-AL) é o presidente do comitê de dotações, que coloca-o em uma boa posição para ajudar a garantir o financiamento para projetos da NASA.

Ao tornar a lei que o Clipper Europa deve voar no SLS, Culberson ajudou a ganhar aliados poderosos para o projeto para obter o financiamento necessário, de acordo com Americano científico. No orçamento de 2016, o Congresso determinou que o Europa Clipper fosse lançado no topo do SLS em 2022, seguido por um lander Europa em 2024, que também seria lançado no SLS. A lei do orçamento de 2019 atrasou o lançamento de cada missão em um ano, mas ainda estipulou que eles deveriam voar no SLS.


Uma renderização artística do Sistema de Lançamento Espacial.
Imagem: NASA

Quando concluído, o SLS será o foguete mais poderoso do mundo, o que o torna uma opção ideal para lançar o Europa Clipper, uma espaçonave bastante pesada que precisa de muita energia para chegar a Júpiter. No entanto, o foguete não é ótimo em cumprir prazos. O veículo já havia sido programado para o lançamento em 2017, mas seu voo de estreia foi adiado novamente e novamente. Agora, é provável que não voe pela primeira vez até 2021. Esse voo inaugural enviará uma cápsula desenrolada ao redor da Lua. Seu próximo vôo ocorrerá cerca de dois anos depois, quando o veículo voar pela primeira vez.

Esta linha do tempo atrasada representa uma dor de cabeça para o Europa Clipper e seu foguete mandatário. Depois de seus dois primeiros voos de teste, o terceiro lançamento do SLS deve ser grande: uma viagem para enviar humanos de volta à Lua sob o programa Artemis da NASA. Essa missão deve acontecer em 2024, o mais tardar, graças a um grande desafio do vice-presidente Mike Pence.

Tudo isso significa que um SLS para Europa Clipper provavelmente não estará pronto até 2025, de acordo com Paul Martin, inspetor geral da NASA, que escreveu uma carta para Shelby e outros legisladores responsáveis ​​pelo financiamento da agência espacial. Se a Nasa precisar usar o SLS para a missão, a espaçonave Europa Clipper provavelmente terá que ser armazenada por até dois anos, o que custará entre US $ 3 e US $ 5 milhões por mês. O armazenamento também seria provavelmente necessário mesmo se uma SLS deveria estar de alguma forma pronta em 2023. Por causa do alinhamento da Terra e Júpiter em 2023, a missão tem uma janela muito pequena em julho que ela deve cumprir se voar no SLS. É possível que o Clipper não esteja pronto para ser lançado até o final do ano de 2023, garantindo que ele perderá a janela e precisará ser armazenado até a próxima oportunidade.

Somando-se ao custo, está o fato de que o SLS é a opção mais cara para o lançamento também. Atualmente, existem dois outros veículos comerciais que são poderosos e capazes o suficiente para levantar a espaçonave Europa Clipper: a Falcon Heavy, que é operada pela SpaceX, e a Delta IV Heavy, que é operada pela United Launch Alliance. O Delta IV Heavy voa há 15 anos, enquanto o Falcon Heavy voa três vezes, o que é suficiente para atender aos “requisitos mínimos da NASA a serem considerados para a missão Europa”, diz Martin. Uma análise da missão Europa Clipper descobriu que o SLS custaria US $ 700 milhões a mais do que qualquer uma dessas opções.

Imagem: SpaceX e Imagem: ULA

A única coisa que o SLS tem para isso é poder. Um lançamento no topo do SLS levaria a espaçonave diretamente para Europa em 2,4 anos. As opções comerciais menos poderosas aumentariam o tempo de trânsito para quase seis anos, já que a espaçonave precisaria fazer um balanço de outros planetas para obter mais velocidade para a jornada. No entanto, a NASA analisou a adição de atualizações ao Falcon Heavy, o que poderia ajudar a encurtar a jornada. Mas acima de tudo, os veículos comerciais estão prontos para voar agora e podem ser lançados sempre que o Europa Clipper estiver pronto. Um comitê de revisão descobriu que a missão provavelmente estará pronta em novembro de 2023, o mês necessário para o lançamento se ela voar em qualquer veículo comercial. Voar no SLS também significa que o Europa Clipper não voa até meados de 2020, cancelando qualquer lead time que o foguete possa ter.

Dadas todas essas advertências, Martin diz que o Congresso precisa fazer uma mudança, e isso precisa acontecer agora. Às vezes, leva anos para adquirir um desses foguetes, especialmente para uma grande missão como esta. E a equipe do Europa Clipper precisa saber qual veículo está usando para adaptar a missão ao foguete. Se a Nasa usar um foguete comercial, Martin afirma que a agência terá que iniciar o processo nos próximos meses para cumprir o prazo de 2023.

Ele diz que o Congresso deve deixar a NASA fazer a ligação. "Instamos o Congresso a considerar a remoção da exigência de que a NASA lance o Europa Clipper em um SLS e permita que a agência decida se deve usar um SLS ou um veículo comercial com base no custo, cronograma, disponibilidade de veículo e impacto nos requisitos científicos". cabe aos apropriadores decidir.

Fonte: The Verge