A NASA deve refazer o teste de fogo quente de seu estágio principal do Sistema de Lançamento Espacial

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Prolongar / Às 4:27 pm horário central no sábado, o estágio central do foguete SLS acendeu seus quatro motores RS-25 no Centro Espacial Stennis da NASA. O teste deveria durar até oito minutos.

Trevor Mahlmann para Ars

Seguindo o conclusão malsucedida de um teste de fogo quente do Sistema de Lançamento Espacial, a NASA deve conduzir um segundo disparo "Green Run" em fevereiro.

Na terça-feira, três dias após a primeira tentativa de teste de fogo quente, NASA lançou um resumo de sua análise preliminar de dados do teste de disparo de 67,2 segundos. O relatório destaca três questões, nenhuma das quais parece ser excessivamente séria, mas exigirá mais investigação.

A agência descobriu que o teste, conduzido no Centro Espacial Stennis, no Mississippi, foi desligado automaticamente por uma leitura fora dos limites da pressão hidráulica no mecanismo de controle do vetor de empuxo usado para girar, ou dirigir, os motores. Aos 64 segundos de teste, o foguete iniciou uma sequência pré-programada para girar seus motores como se estivesse em vôo. Pouco depois, a pressão de retorno da bomba caiu abaixo da linha vermelha de 50 libras por quadrado no manômetro, para 49,6. Este limite de pressão, disse a agência, era mais rigoroso do que uma linha vermelha real de voo e foi definido para proteger contra danos potenciais na bancada de teste.

Outro problema, a "falha de componente principal" no Motor 4, na verdade parece ser um problema relativamente pequeno no qual um sensor redundante falhou. Isso é bom, porque significa que a NASA provavelmente não teria que trocar esse motor do estágio central. Existem quatro motores principais do ônibus espacial usados ​​no foguete SLS.

Finalmente, o "flash" observado na seção do motor parece ser bastante normal. Uma inspeção visual das mantas térmicas entre os motores mostra alguma abrasão, mas isso é esperado. Não houve indícios de incêndio, vazamento ou outro problema.

Repetir ou não repetir?

O resumo publicado da NASA não discute se a agência irá prosseguir com um segundo teste do estágio central. Antes do teste, a NASA esperava operar os motores por pelo menos 250 segundos para obter um conjunto completo de dados sobre o desempenho do palco principal. Obviamente, eles só operaram os motores por cerca de um quarto desse tempo.

De acordo com fontes da agência, os gerentes do programa estão, de fato, inclinados a conduzir um segundo teste de fogo quente no Mississippi. Devido à necessidade de obter mais propelente no local de teste, realizar pequenas reformas no veículo e, possivelmente, trocar o sensor errático do Motor 4, a agência estima que levará cerca de três a quatro semanas antes de realizar outro teste.

A NASA e o principal contratante do estágio central, a Boeing, coletaram muitos dados sobre o teste. A agência disse que, de seus 23 objetivos de teste, 15 foram concluídos com 100 por cento dos dados solicitados. Quatro outros obtiveram a maioria dos dados solicitados, enquanto três tinham dados parciais e um não tinha dados. (Este foi um teste de como a pressão do tanque de oxigênio líquido responderia quando o oxigênio líquido fosse amplamente utilizado e o tanque esvaziado.)

Os engenheiros da NASA estão agora estudando os dados com mais detalhes e em breve realizarão uma avaliação de risco para determinar os perigos de pular um segundo teste. Como é prática padrão repetir o teste em tais circunstâncias, é altamente provável que ocorra um segundo teste.

Continua difícil quantificar o que isso significa para o cronograma de lançamento deste estágio central como parte da missão Artemis I. Antes desse atraso, a NASA já estava lutando para cumprir seu objetivo de lançar uma espaçonave Orion sem rosca ao redor da Lua antes do final de 2021. Não havia muita margem deixada na programação, e um lançamento este ano assumia operações suaves de empilhamento e integração – uma grande suposição. Agora parece provável que a NASA perca pelo menos um mês.

Fonte: Ars Technica