A NASA estende Juno, transformando a espaçonave em uma exploradora de Io, Europa e Ganimedes

8

Prolongar / A nave espacial Juno da NASA voou diretamente sobre o pólo sul de Júpiter quando a JunoCam adquiriu esta imagem em 2 de fevereiro de 2017.

NASA / JPL-Caltech / SwRI / MSSS / John Landino

A NASA anunciou que estenderá as missões de dois de seus exploradores interplanetários lançados durante a última década – a espaçonave Juno orbitando Júpiter e a sonda InSight na superfície de Marte.

A extensão de Juno significa que a espaçonave operará agora no sistema Joviano até 2025. Isso irá efetivamente transformar a espaçonave de uma missão de estudar Júpiter em um explorador do sistema Júpiter de pleno direito, completo com sobrevôos próximos de várias luas de Júpiter, bem como de seus sistema de anéis.

De volta ao Sistema Solar interno na superfície de Marte, a missão InSight agora vai até dezembro de 2022. Durante esses dois anos adicionais, a sonda continuará a operar seu sismômetro para identificar Marsquakes, bem como continuará a coletar informações detalhadas sobre o clima na superfície.

Depois de determinar que ambas as missões haviam feito ciência excepcional até o momento, um painel de revisão independente recomendou extensões de ambas para a NASA. "A revisão sênior validou que essas duas missões de ciência planetária provavelmente continuarão a trazer novas descobertas e a produzir novas perguntas sobre nosso sistema solar", disse Lori Glaze, diretora da divisão de ciência planetária na sede da NASA em Washington.

Empolgado com Juno

Para nós, a missão estendida do Juno é mais tentadora. Após o seu lançamento em 2011, Juno entrou em uma órbita polar ao redor de Júpiter em julho de 2016. Desde então, completou mais de 30 órbitas ao redor do maior planeta do Sistema Solar, estudando a composição e o campo magnético de Júpiter. Ele também sobreviveu a um ambiente de radiação excepcionalmente severo.

A extensão indica que cientistas e engenheiros acreditam que a espaçonave é saudável o suficiente para continuar trabalhando e será capaz de mais do que dobrar seu número de órbitas no sistema de Júpiter para 76. Nos próximos cinco anos, a espaçonave ajustará sua órbita de modo que Juno será capaz de voar muito mais perto de algumas das luas mais intrigantes de Júpiter.

Como parte de um plano de pesquisa apresentada por Scott Bolton, o principal investigador de Juno, a espaçonave voará a 1.000 km da superfície de Ganimedes neste verão, a 320 km de Europa no final de 2022 e a 1.500 km do vulcanicamente ativo Io duas vezes em 2024.

Com esses sobrevôos, Juno será capaz de estudar as mudanças na superfície de Ganimedes desde as missões Voyager e Galileo e investigar a estrutura 3-D da magnetosfera de Ganimedes. Ao chegar tão perto de Europa, Juno deve ser capaz de identificar regiões onde a camada de gelo da lua é espessa ou fina e confirmar a presença de água líquida subterrânea. Ao fazer vários voos próximos de Io, Juno irá monitorar mudanças de curto prazo na atividade vulcânica, que evoluiu dramaticamente entre a Voyager e Galileo em questão de meses.

As missões estendidas custam uma fração do que realmente construir e lançar grandes espaçonaves interplanetárias – que frequentemente excedem US $ 1 bilhão – então são como um bônus para a exploração do Sistema Solar.

Fonte: Ars Technica