A persistência da memória nas células B: dicas de estabilidade na imunidade COVID

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Prolongar / A resposta imunológica envolve muitas partes móveis.

Ainda há muita incerteza sobre como exatamente o sistema imunológico responde ao vírus SARS-CoV-2. Mas o que ficou claro é que as reinfecções ainda são muito raras, apesar de uma população cada vez maior de pessoas expostas nos primeiros dias da pandemia. Isso sugere que, pelo menos para a maioria das pessoas, há um certo grau de memória de longo prazo na resposta imunológica ao vírus.

Mas a memória imunológica é complicada e envolve uma série de características imunológicas distintas. Seria bom saber quais são afetados pelo SARS-CoV-2, pois isso nos permitiria avaliar melhor a proteção oferecida pelas vacinas e infecções anteriores e entender melhor se a memória está em risco de desbotamento. Todos os primeiros estudos desse tipo envolveram populações muito pequenas, mas agora há um casal que descobriu motivos para otimismo, sugerindo que a imunidade durará pelo menos um ano, talvez mais. Mas a imagem ainda não é tão simples quanto gostaríamos.

Apenas uma memória

A resposta imune requer a atividade coordenada de vários tipos de células. Existe uma resposta imune inata que é desencadeada quando as células sentem que estão infectadas. Várias células apresentam pedaços de proteínas às células do sistema imunológico para alertá-las sobre a identidade do invasor. As células B produzem anticorpos, enquanto diferentes tipos de células T desempenham funções como coordenar a resposta e eliminar as células infectadas. Ao longo de tudo isso, uma variedade de moléculas de sinalização modulam a força do ataque imunológico e induzem respostas inflamatórias.

Algumas dessas mesmas peças são recrutadas para o sistema que preserva a memória da infecção. Isso inclui diferentes tipos de células T que são convertidas em células T de memória. Algo semelhante acontece com as células B produtoras de anticorpos, muitas das quais expressam subtipos especializados de anticorpos. Felizmente, temos os meios para identificar a presença de cada um deles.

E esse é o foco de um grande estudo publicado há algumas semanas. Cerca de 190 pessoas que tiveram COVID-19 foram recrutadas, e detalhes sobre todas essas células foram obtidos por períodos de até oito meses após a infecção. Infelizmente, nem todos doaram amostras de sangue em todos os momentos, então muitas das populações eram muito pequenas; apenas 43 indivíduos forneceram os dados durante seis meses após a infecção, por exemplo. Havia também uma grande variedade de idades (a idade influencia a função imunológica) e a gravidade da doença. Portanto, os resultados devem ser interpretados com cautela.

Meses após a infecção, as células T nesta população ainda reconheciam pelo menos quatro proteínas virais diferentes, o que é uma boa notícia à luz de muitas das variantes na proteína do pico que têm evoluído. Células T especializadas na eliminação de células infectadas (células T que expressam CD8) estavam presentes, mas haviam sido amplamente convertidas em uma forma de manutenção da memória. O número de células diminuiu com o tempo, com meia-vida de aproximadamente 125 dias.

Coisas semelhantes foram observadas com células T que estão envolvidas na coordenação de atividades imunológicas (células T que expressam CD-4). Aqui, para a população geral dessas células, a meia-vida era de cerca de 94 dias e 92% das pessoas que foram examinadas seis meses após a infecção tinham células de memória desse tipo. Um subconjunto especializado que interage com células B produtoras de anticorpos parecia ser relativamente estável, com quase todos ainda tendo células de memória em mais de seis meses.

Portanto, no geral, no que se refere às células T, há sinais claros do estabelecimento da memória. Ela diminui com o tempo, mas não tão rapidamente que a imunidade diminua em um ano. No entanto, para a maioria dos tipos de células examinados, existem alguns indivíduos em que alguns aspectos da memória parecem ter desaparecido aos seis meses.

O lado B

Como as células T, as células B produtoras de anticorpos podem adotar um destino de memória especializado; as células também podem se especializar na produção de um variedade de subtipos de anticorpos. O primeiro estudo rastreou anticorpos e células de memória. No geral, os níveis de anticorpos específicos para a proteína viral spike caíram após a infecção com meia-vida de 100 dias, o número de células B de memória aumentou ao longo desse tempo e permaneceu em um patamar que começou cerca de 120 dias após a infecção.

Um segundo artigo, publicado esta semana, analisou a trajetória da resposta do anticorpo com muito mais detalhes. Novamente, envolveu uma população bem pequena de participantes (87 neste caso), mas monitorada por mais de seis meses. Um pouco menos da metade deles apresentou alguns sintomas de longo prazo após o desaparecimento das infecções iniciais. Como no estudo anterior, os níveis de anticorpos que encontraram diminuíram nos meses após a infecção, caindo de um terço a um quarto, dependendo do tipo de anticorpo. Curiosamente, pessoas com sintomas contínuos tendem a ter níveis mais elevados de anticorpos durante este período.

Mas quando a equipe olhou para células de memória produtoras de anticorpos, eles notaram que os anticorpos estavam mudando com o tempo. Nas células de memória, existe um mecanismo pelo qual partes dos genes que codificam o anticorpo captam muitas mutações com o tempo. Ao continuar a selecionar as células que produzem anticorpos com um nível mais alto de afinidade, isso pode melhorar a resposta imunológica no futuro.

Isso parece ser exatamente o que está acontecendo nesses pacientes pós-cobiça. No primeiro momento de amostragem, os pesquisadores identificaram as sequências de muitos dos genes que codificam anticorpos contra proteínas do coronavírus. No momento da segunda verificação meses depois, eles não conseguiram encontrar 43 desses genes de anticorpos iniciais. Mas 22 novos foram identificados, surgindo do processo de mutação – em seis meses, o gene do anticorpo típico havia pegado entre duas e três vezes o número de mutações. Em alguns casos, os autores foram capazes de identificar o gene ancestral do anticorpo que pegou as mutações para criar o presente aos seis meses.

O sistema parece estar funcionando. Um dos primeiros anticorpos foi incapaz de se ligar a algumas das variantes da proteína spike que evoluíram em algumas cepas de coronavírus. Mas as substituições com mais mutações poderiam, sugerindo que era maior afinidade e para a proteína spike do que a versão anterior. Enquanto o anticorpo médio tinha afinidades semelhantes nos pontos de tempo inicial e final, linhagens de anticorpos específicos viram sua capacidade de neutralizar o aumento do vírus.

O sistema imunológico tem maneiras de preservar a proteína spike para selecionar variantes de anticorpos aprimoradas após a eliminação das infecções, e isso pode ser parte do que está acontecendo aqui. Mas, em vários participantes (menos da metade dos testados), ainda havia indicações de infecções ativas de SARS-CoV-2 no intestino, embora os testes nasais tenham dado negativo. Portanto, é possível que pelo menos parte da ligação aprimorada venha da exposição contínua ao vírus real.

A grande imagem

Vamos enfatizar novamente: esses são dois estudos pequenos e realmente precisamos vê-los replicados com populações maiores e uma amostragem mais consistente. Mas, pelo menos quando se trata de anticorpos, a consistência entre esses dois estudos é um passo para aumentar a confiança nos resultados. E esses resultados são muito bons: sinais claros de memória de longo prazo e de que a capacidade do sistema imunológico de aprimorar suas defesas parece estar trabalhando contra a SARS-CoV-2.

Além disso, os resultados das células T, embora mais provisórios, também parecem sugerir uma imunidade de longo prazo. Mas lá, os resultados não são tão consistentes, com diferentes aspectos da imunidade das células T persistindo em diferentes pacientes. Os pesquisadores dividiram os diferentes aspectos em cinco categorias e descobriram que menos da metade de sua população de estudo ainda tinha todas as cinco categorias de memória presentes após cinco meses. Mas 95 por cento deles tinham pelo menos três categorias presentes, sugerindo a persistência de pelo menos alguma memória. O problema é que, neste ponto, não entendemos realmente o que forneceria imunidade protetora, então é difícil julgar o significado desses resultados.

Ciência, 2021. DOI: 10.1126 / science.abf4063
Natureza, 2021. DOI: 10.1038 / s41586-021-03207-w (Sobre DOIs)

Fonte: Ars Technica