A Toyota apostou errado nos EVs, então agora está fazendo lobby para desacelerar a transição

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A Toyota lançou o Prius Prime em 2016, anos depois de outros fabricantes terem lançado modelos exclusivamente elétricos.

Os executivos da Toyota tiveram um momento de inspiração quando a empresa desenvolveu o Prius pela primeira vez. Esse momento, aparentemente, já passou.

O Prius foi o primeiro carro híbrido produzido em massa do mundo, anos à frente de qualquer concorrente. O primeiro modelo, um pequeno sedan, era clássico Toyota—Um veículo confiável feito sob medida para o trabalho. Após uma grande reformulação em 2004, as vendas dispararam. O perfil Kammback do Prius era imediatamente reconhecível, e a combinação de economia de combustível e praticidade do carro era incomparável. As pessoas os agarraram. Até as celebridades que buscam aprimorar sua boa-fé ecológica ficaram encantadas com o carro. Leonardo DiCaprio apareceu no Oscar de 2008 em um.

À medida que a tecnologia híbrida do Prius foi aprimorada ao longo dos anos, ela começou a aparecer em outros modelos, desde o pequeno Prius c até o de três linhas Highlander. Até mesmo a marca de luxo da empresa, Lexus, hibridizou vários de seus carros e SUVs.

Durante anos, a Toyota foi líder em veículos ecológicos. Seus carros e crossovers eficientes compensam as emissões de seus caminhões e SUVs maiores, dando à empresa uma vantagem de eficiência de combustível sobre alguns de seus concorrentes. Em maio de 2012, a Toyota havia vendido 4 milhões de veículos na família Prius em todo o mundo.

O próximo mês, Tesla introduziu o Model S, que destronou o híbrido da Toyota como líder em transporte verde. O novo carro provou que EVs de longo alcance, embora caros, podem ser práticos e desejáveis. Os avanços da bateria prometeram reduzir os preços, levando os EVs à paridade de preços com os veículos movidos a combustível fóssil.

Mas a Toyota entendeu mal o que Tesla representava. Embora a Toyota tenha investido na Tesla, ela viu a partida não como uma ameaça, mas como um pequeno jogador que poderia ajudar a Toyota a cumprir seus mandatos de EV. De certa forma, essa visão era justificada. Na maior parte, os dois não competiam nos mesmos segmentos, e o volume mundial da Toyota superava o do pequeno fabricante americano. Além disso, os híbridos eram apenas uma alternativa até que as células de combustível de hidrogênio da Toyota estivessem prontas. Nesse ponto, pensou a empresa, o longo alcance e o rápido reabastecimento dos veículos a hidrogênio tornariam os veículos elétricos obsoletos.

No entanto, a Toyota não percebeu a mudança sutil que estava ocorrendo. É verdade que os híbridos eram uma ponte para combustíveis mais limpos, mas a Toyota estava superestimando o comprimento dessa ponte. Assim como o Blackberry dispensou o iPhone, a Toyota dispensou o Tesla e os EVs. A Blackberry pensou que o mundo precisaria de teclados físicos por muito mais anos. A Toyota achava que o mundo precisaria da gasolina por várias décadas. Ambos estavam errados.

Ao se amarrar a híbridos e apostar seu futuro no hidrogênio, a Toyota agora se encontra em uma posição desconfortável. Governos em todo o mundo estão se movendo para banir veículos movidos a combustível fóssil de qualquer tipo, e estão fazendo isso antes do que a Toyota previa. Com a queda dos preços dos veículos elétricos e a expansão da infraestrutura de carregamento, é improvável que os veículos com células de combustível estejam prontos a tempo.

Em uma tentativa de proteger seus investimentos, a Toyota tem feito um lobby vigoroso contra os veículos elétricos a bateria. Mas já é tarde demais?

Beco sem saída de hidrogênio

Tendo passado a última década ignorando ou descartando EVs, a Toyota agora se encontra um retardatário em uma indústria que está se preparando rapidamente para uma transição elétrica – não apenas eletrificada.

As vendas de veículos de célula de combustível da Toyota não incendiaram o mundo – o Mirai continua a ser um vendedor lento, mesmo quando empacotado com milhares de dólares em hidrogênio, e não está claro se é cativante mas lento redesenhar ajudará. As incursões da Toyota em EVs foram tímidas. Esforços iniciais focados em baterias de estado sólido que, embora sejam mais leves e seguras do que as baterias de íon de lítio existentes, têm se mostrado um desafio para a fabricação de maneira econômica, assim como as células de combustível. No mês passado, a empresa anunciou que lançaria modelos de EV mais tradicionais nos próximos anos, mas o primeiro não estará disponível até o final de 2022.

Confrontada com uma mão perdedora, a Toyota está fazendo o que a maioria das grandes corporações faz quando se vêem jogando o jogo errado – é lutar para mudar o jogo.

A Toyota tem feito lobby junto aos governos para atenuar os padrões de emissões ou se opor à eliminação progressiva de veículos movidos a combustível fóssil, de acordo com um New York Times relatório. Nos últimos quatro anos, as contribuições políticas da Toyota para os políticos e PACs dos EUA mais que dobrou. Essas contribuições também colocaram a empresa em maus lençóis. Ao fazer doações a congressistas que se opõem a limites mais rígidos de emissões, a empresa legisladores financiados que se opôs à certificação dos resultados das eleições presidenciais de 2020. Embora a Toyota tivesse prometido parar de fazer isso em janeiro, foi pega fazendo doações aos polêmicos legisladores no mês passado.

A Toyota também começou a travar uma campanha de FUD – medo, incerteza e dúvida – para lançar os EVs como não confiáveis ​​e indesejáveis. "Se quisermos fazer um progresso dramático na eletrificação, será necessário superar enormes desafios, incluindo infraestrutura de reabastecimento, disponibilidade de bateria, aceitação do consumidor e acessibilidade econômica", Robert Wimmer, diretor de energia e pesquisa ambiental da Toyota Motor North America, contado o Senado em março.

Curvas de crescimento

Embora tal FUD possa ter funcionado no passado, quando os EVs eram caros e as redes de carregamento eram sobressalentes, é menos eficaz hoje e provavelmente será discutível em alguns anos. Os consumidores também não são enganados. De acordo com pesquisas recentes, algo entre 30 e 40 por cento dos consumidores dizem que sua próxima compra será um EV. Alguns estão seguindo sua decisão mais cedo ou mais tarde – as vendas de veículos plug-in nos EUA mais que dobrou no ano passado, em comparação com apenas 29% de crescimento para o resto do mercado.

Essas duas curvas de crescimento podem parecer familiares para ex-executivos da Blackberry. Embora as vendas do Blackberry continuassem a crescer após o lançamento dos dispositivos iPhone e Android –por muitos anos, na verdade, eles não foram suficientes para salvar a empresa. O mercado mudou, mas o Blackberry não se adaptou com rapidez suficiente. Hoje, a participação de mercado do Blackberry em aparelhos é efetivamente zero.

O mercado automotivo muda mais lentamente do que o mercado de telefonia móvel, então a Toyota ainda tem alguns anos para consertar o navio. Mas seus obstáculos são maiores – a empresa precisará implantar bilhões de dólares ao longo de vários anos para desenvolver um novo veículo. A Toyota parece pouco disposta a se comprometer com os EVs hoje, apesar dos sinais que o mercado está enviando. Não é de admirar que a empresa tenha recorrido ao trabalho dos árbitros.

Fonte: Ars Technica