Agência espacial do Japão avança com missão de aterrissagem Phobos

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Prolongar / Uma imagem de Phobos capturada pelo Mars Reconnaissance Orbiter da NASA.

NASA / JPL-Caltech / Universidade do Arizona

A agência espacial do Japão finalizou um plano para enviar uma sonda para as luas marcianas de Phobos e Deimos, e inclui uma sonda ambiciosa para coletar amostras de Phobos para retornar à Terra.

A agência, JAXA, apresentou o plano ao ministério da ciência do país na quarta-feira, o Asahi Shimbun jornal relatado. No Twitter, a conta oficial da Martian Moons Exploration (MMX) também anunciado que ele passou formalmente do design para a fase de "desenvolvimento" das operações. A agência espacial estimou que o custo total da missão seria de US $ 417 milhões.

O plano atual prevê o lançamento da sonda em 2024 em um foguete H-3, um novo booster construído pela Mitsubishi Heavy Industries e que deve estrear no final deste ano ou em 2021. A sonda MMX entraria em órbita em torno de Marte em 2025 e retornaria para a Terra em 2029.

O Japão tem experiência com tipos semelhantes de missões para corpos pequenos no Sistema Solar. Sua sonda Hayabusa-2 pegou com sucesso material da superfície do asteróide Ryugu e está programada para devolver as amostras de asteróides à Terra no final deste ano. Com um diâmetro de apenas 23 km, Phobos tem uma gravidade superficial que é cerca de um milésimo da da Terra.

A equipe da MMX já disse que planeja trabalhar em um pequeno lander semelhante ao Hayabusa-2 para a missão Mars, colaborando com as agências espaciais alemãs e francesas.

Nenhuma espaçonave ainda voou para Marte com o objetivo designado de estudar suas pequenas luas, nem jamais foi coletado material delas. Os cientistas gostariam de estudar a superfície de uma lua que não seja a companheira da Terra, o que deve ajudá-los a entender melhor a formação de planetas terrestres. Para Phobos e Deimos, também é importante entender se são asteróides capturados ou fragmentos do planeta vermelho ejetados durante algum impacto antigo.

O detalhamento da superfície de Phobos também é importante porque é possível que as primeiras missões humanas a Marte aterrissem lá, e não na superfície de Marte. Com sua gravidade muito menor, seria muito mais fácil para os astronautas deixar Phobos para a viagem de volta à Terra do que a superfície de Marte.

Fonte: Ars Technica