As usinas de reciclagem estão pegando fogo, e as baterias de íon-lítio são as culpadas

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Um pesadelo para a indústria de reciclagem se encarnou quando um Planta de reciclagem do Texas explodiu em chamas em dezembro de 2016. O fogo pegou rapidamente, derretendo garrafas de plástico, consumindo caixas de papelão e incinerando papel descartado. O sistema de extinção de incêndios do enorme edifício foi danificado em um recente congelamento e não conseguiu acender as chamas. Tudo o que os bombeiros podiam fazer era manter o fogo contido lá dentro, observando-o queimar por 12 horas.

Na manhã seguinte, ficou claro que a instalação, uma usina de reciclagem que atende às cidades de Plano e Richardson, no norte do Texas, foi uma perda total. A causa provável do incêndio? A empresa acredita que era uma bateria de íon de lítio, como a do seu celular ou laptop.

À medida que as baterias de íon de lítio alimentam cada vez mais nossos eletrônicos, elas acabam nas nossas lixeiras e as plantas de reciclagem estão enfrentando centenas de incêndios causados ​​por baterias. O que fazemos com nossas baterias e eletrônicos no final de suas vidas está alimentando um dos maiores problemas emergentes no mundo dos resíduos.

"O que me mantém acordado à noite são essas", diz Amy Adcox, gerente geral da unidade de negócios Republic Services Plano, enquanto balança o telefone. "A eletrônica."

Dentro da instalação de reciclagem de Plano, Texas. As correias transportadoras ajudam os trabalhadores a separar e embalar a reciclagem.

Ela está em uma plataforma de metal na planta de processamento de última geração em Plano que a Republic Services reconstruiu após o incêndio de 2016. Sob seus pés, uma correia transportadora ergue-se na diagonal do piso de concreto, onde caminhões de coleta despejam seus caminhões em enormes pilhas, até a vasta teia de plataformas, correias transportadoras e equipamentos que separam os materiais recicláveis ​​do lixo.

O smartphone da Adcox, como praticamente todos os smartphones, é alimentado por uma bateria recarregável de íons de lítio. Essas baterias são pequenas e leves e armazenam muita energia. Eles também estão por toda parte. Em 2017, o mercado global de baterias de íons de lítio foi avaliado em mais de US $ 30 bilhões; até 2025, está projetado para crescer para mais de US $ 100 bilhões. De pé naquela fábrica de reciclagem, Adcox tinha pelo menos duas baterias recarregáveis ​​em sua pessoa: no telefone e no smartwatch.

“Pessoalmente, sou um grande fã da tecnologia. Eu acho que o íon de lítio é transformacional ”, diz Ronald Butler, especialista em segurança de baterias. Mas essas baterias também precisam ser manuseadas adequadamente, diz ele. Se ficarem danificadas, superaquecidas ou em curto-circuito, uma bateria recarregável terá o que é chamado de evento descontrolado térmico, produzindo calor internamente e ficando cada vez mais quente até que comece a fumar e depois queimar. Outras baterias, como o alcalino triplo As da velha escola, podem contaminar uma carga de material reciclável se forem esmagadas ou danificadas. O lítio, por outro lado, queima quente e rapidamente pega fogo ou explode.

Os incêndios não são uma nova ameaça para o setor de reciclagem, diz Ryan Fogelman, vice-presidente de parcerias estratégicas da Fire Rover, uma empresa que fabrica sistemas de prevenção de incêndios para locais industriais, incluindo instalações de reciclagem e resíduos. O que está mudando é a frequência, diz ele. O número de incêndios em instalações de resíduos nos Estados Unidos e no Canadá aumentou 26% de 2016 a 2019 – de 272 incêndios reportados para 343, respectivamente – constata Fogelman em seu relatório. Relatório anual de incêndios em instalações de reciclagem e resíduos de 2019, que foi publicado em 25 de fevereiro. Os incêndios são em grande parte subnotificados, no entanto, e Fogelman estima que houve realmente cerca de 1.800 incêndios em instalações de resíduos em 2019.

"Nacionalmente, estamos perdendo cerca de uma instalação por mês, queimada no chão por incêndios com baterias", diz Bill Keegan, presidente da Dem-Con Companies, em Minnesota. Dem-Con perdeu uma instalação de transferência de resíduos em setembro de 2018, para um provável incêndio na bateria.

Ao contrário de outras ameaças comuns de incêndio a instalações de reciclagem – incluindo tanques de propano, latas de aerossol e fogos de artifício descartados – essas baterias são pequenas e geralmente impossíveis de detectar. Uma bateria de íon de lítio em um cartão de felicitações ou uma caneta de cigarro eletrônico descartada é suficiente para acender uma chama. Entre as enormes pilhas de lixo, eles também são praticamente invisíveis. Esse pode ser o verdadeiro perigo dessas baterias, diz Fogelman. Os trabalhadores da fábrica geralmente não podem vê-los até que seja tarde demais.

A reciclagem é despejada em uma carregadeira nas instalações de Plano, Texas.

A maioria dos incêndios por bateria ocorre naquele “piso basculante” de concreto, onde os caminhões de coleta despejam suas cargas. Quando elas saem do caminhão para o espaço aberto, as baterias danificadas repentinamente recebem o oxigênio necessário para iniciar um incêndio. Para enfrentar essa ameaça, a nova instalação de Plano apresenta uma parede maciça de concreto e metal para separar o piso basculante do restante da planta. Há também uma câmera sensível ao calor da Fire Rover e um canhão de espuma automatizado para abafar as chamas. Uma linha de funcionários vestidos de neon na boca da primeira esteira transportadora colhe o máximo de lixo problemático possível.

Mas, apesar dessas precauções, Adcox vive com medo de uma dessas baterias se infiltrar na barriga da própria fábrica e danificar o equipamento e representar um risco para seus funcionários. Foi o que aconteceu às uma instalação semelhante no condado de San Mateo, Califórnia, em 2016, causando um incêndio de quatro alarmes travado por 100 bombeiros e um fechamento de fábrica de quatro meses. Infelizmente, “a correia transportadora constitui uma maneira muito eficiente de transportar o fogo por toda a planta”, diz Joe La Mariana, CEO da Autoridade de Gerenciamento de Resíduos de South Bayside (Rethink Waste), um órgão público que gerencia a planta.

Todos esses incêndios são, naturalmente, fisicamente perigosos, mas também representam uma ameaça existencial para a indústria, diz La Mariana. As empresas de reciclagem podem perder clientes para os concorrentes por anos após um incêndio na fábrica. Os funcionários precisam ser folheados até que a planta possa ser reconstruída. Os prêmios de seguro disparam.

Desde a reabertura na primavera de 2019, os trabalhadores das instalações de Plano já enfrentaram três pequenos incêndios. Um foi definitivamente causado por um laptop, o outro por um aspirador sem fio. O incêndio a vácuo teve que ser apagado no gramado da frente do cliente, pois a bateria pegou fogo enquanto os transportadores de resíduos tentavam descarregar uma lixeira na calçada.

A maioria das pessoas pensa bem quando tenta reciclar eletrônicos no meio-fio. Eles quase certamente não estão planejando queimar fábricas inteiras no chão com baterias ilícitas. Mas o risco permanece, e é por isso que essa bateria combustível nunca deve ser reciclada em sua casa. Em vez disso, eles deveriam ir para centros de entrega designados ser descartada ou reciclada de maneira adequada e segura. Sua central de reciclagem local agradecerá.

Fotografia por Jillian Mock para The Verge

Fonte: The Verge