Astra preparou um lançamento de foguete com cinco pessoas e saiu em poucos segundos da órbita

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Se formos honestos, Astra's primeira tentativa de lançamento orbital em setembro não foi tão impressionante. Dentro de 10 ou 15 segundos após o lançamento, o Rocket 3.1 começou a desviar do curso e teve que ser comandado para desligar antes de voar para fora de seu corredor de segurança.

Após o vôo, os líderes da Astra mostraram-se corajosos para a curta missão, dizendo que estavam "muito satisfeitos" com o desempenho do foguete e pensaram que estavam lidando com um problema de software em vez de hardware. Mesmo assim, não inspirou exatamente confiança na empresa de quatro anos. A pandemia de COVID-19 estava começando a se espalhar pelo mundo, a arrecadação de fundos era apertada no setor e parecia que a Astra ainda teria um longo caminho a percorrer antes de chegar ao espaço.

Em meio a esses tempos sombrios, no entanto, a equipe da Astra de cerca de 100 funcionários abaixou a cabeça, colocou as máscaras e seguiu em frente. Ao fazer isso, eles operaram uma espécie de milagre, preparando o Rocket 3.2 e levando-o ao local de lançamento da empresa no Alasca em menos de três meses.

Isso por si só é uma conquista notável. Em comparação com outros pequenos foguetes desenvolvidos comercialmente, três meses é um piscar de olhos. Northrop Grumman levou 15 meses entre o voo de seu primeiro e segundo foguetes Pegasus; A SpaceX precisava de um ano entre as duas primeiras missões do Falcon 1; e o Rocket Lab levou oito meses entre o primeiro e o segundo voos da Electron.

O mau tempo impediu as tentativas de lançamento na sexta-feira e no fim de semana, mas na terça-feira, os ventos de nível superior sobre o espaçoporto em Kodiak, Alasca, diminuíram. Às 12h55, horário local, as condições eram aceitáveis, apesar do céu de chumbo acima, e o foguete com seus cinco motores principais rugiu para vida.

Desta vez, não houve problemas com a subida do foguete. Ele seguiu sua trajetória de vôo quase certo. Após alguns minutos de vôo, os motores principais foram desligados e o segundo estágio se separou. Seu motor também se acendeu. Este estágio superior, então, queimou todo o seu propelente e simulou a implantação de uma carga útil no espaço.

Infelizmente, o Rocket 3.2 não atingiu a órbita. A empresa ainda não havia corrigido a mistura de querosene com o oxidante – algo difícil de testar no solo – e acabou com um excesso de oxigênio líquido. Se o estágio superior tivesse queimado querosene por mais alguns segundos, o estágio superior teria alcançado a órbita. Como estava, o impulsionador atingiu o apogeu de 390 km acima da superfície da Terra.

"É muito difícil para nós processar o resultado aqui", admitiu Chris Kemp, o presidente-executivo da Astra e co-fundador da empresa, durante uma ligação com repórteres. Embora tenha afirmado que a empresa ainda consegue arrecadar dinheiro durante a pandemia, ele admitiu que esse voo bem-sucedido desbloquearia contratos e permitiria à Astra mais acesso a capital mais barato. "É um presente de Natal muito bom para a equipe, já que entramos nas festas", disse ele.

Dando o próximo passo

O próximo booster da empresa, o Rocket 3.3, já está 75% completo, disse Kemp. Com base em uma análise inicial do voo de terça-feira, este foguete não precisará de grandes alterações de hardware ou software. Em vez disso, a empresa ajustará a mistura de combustível no estágio superior para fornecer o desempenho necessário para colocar uma pequena carga útil em órbita. Ele não disse o quão grande a carga útil do Rocket 3.3 seria capaz de acomodar. No entanto, o Astra tem um cliente para a missão e será lançado em "alguns meses". Ela tem clientes para mais de uma dúzia de missões e agora espera assinar mais.

A Astra foi fundada para fornecer acesso rápido e de baixo custo ao espaço para pequenos satélites. A rápida reviravolta entre o primeiro e o segundo voos sugere que ele pode cumprir essa promessa. Também é impressionante que a empresa precise de apenas cinco pessoas para configurar seu local de lançamento. No Kodiak, o Astra tem um bloco de concreto e uma barraca. Uma semana antes do lançamento do foguete, seu lançador, propelente e outros equipamentos chegaram em quatro contêineres da Califórnia. Uma equipe de cinco pessoas configurou o sistema de lançamento e os funcionários da sede da Astra em Alameda, Califórnia, controlaram o lançamento por meio da computação em nuvem.

Essa abordagem flexível para o lançamento, exigindo uma quantidade mínima de infraestrutura, é o tipo de coisa que a Agência de Projetos de Pesquisa Avançada de Defesa dos Estados Unidos buscou promover durante seu desafio de lançamento. A competição terminou no início deste ano sem um vencedor, mas Astra esteve mais perto de reivindicar o prêmio.

"Estou feliz em ver o Astra atingir a maioria de seus objetivos com este vôo, depois de ver sua equipe trabalhar muito", disse Todd Master, que administrou o desafio de lançamento da DARPA. "Uma diversidade de veículos de lançamento com uma variedade de capacidades e preços pressagia possibilidades interessantes para usos futuros do Departamento de Defesa."

Imagem da lista de John Kraus para Astra

Fonte: Ars Technica