Blue Origin une-se à Lockheed Martin e mais no projeto de pousos lunares humanos

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A empresa aeroespacial de Jeff Bezos, Blue Origin, não planeja mais construir sua sonda lunar gigante sozinha. A empresa anunciou hoje que está se unindo a outras três empresas espaciais legadas – Lockheed Martin, Northrop Grumman e Draper – para desenvolver um sistema de pouso lunar para a NASA que seja totalmente capaz de levar humanos de e para a superfície da Lua.

Ao se unirem, as empresas dizem que estão melhor preparadas para cumprir o objetivo acelerado da NASA de colocar as pessoas de volta na Lua até 2024. "Reconhecemos que este projeto e o prazo que a nação está exigindo são ambiciosos – muito ambiciosos", Brent Sherwood, vice-presidente de programas avançados de desenvolvimento da Blue Origin, disse durante uma conferência de imprensa. "E, por isso, reunimos os melhores do setor para fazer isso acontecer com nosso parceiro, a NASA".

A NASA precisa desesperadamente de um módulo lunar no momento, enquanto a agência se prepara para enviar a primeira mulher para a Lua como parte de seu programa Artemis. A agência espacial originalmente planejava realizar o primeiro pouso para Artemis em 2028, mas em março o vice-presidente Mike Pence desafiou a NASA a acelerar sua linha do tempo em quatro anos. Como resultado, a NASA tem lutado para fazer contratos para os principais veículos que precisam para realizar um feito tão monumental. Em 30 de setembro, a agência oficialmente convidou a indústria aeroespacial para projetos de aterrissagem, com envios até 1º de novembro.

Antes disso, tanto a Blue Origin quanto a Lockheed Martin eram rivais no que diz respeito ao programa Artemis, pois ambos lançaram seus próprios projetos de pousos lunares para o público. Em maio, Bezos apresentou o conceito de pouso lunar da Blue Origin, conhecido como Blue Moon, no qual a empresa trabalhava secretamente nos últimos três anos. A empresa também exibiu um novo motor para a sonda, chamado BE-7, que abaixaria o veículo até a superfície da Lua. Um mês antes disso, A Lockheed Martin detalhou seus próprios planos para um módulo lunar. Esse conceito foi fortemente influenciado pelo design da espaçonave Orion, que a empresa vem desenvolvendo para a NASA para levar os seres humanos ao espaço profundo.

Agora, as empresas decidiram unir forças. A Blue Origin planeja construir o próprio lander, junto com o motor principal BE-7. A Lockheed Martin planeja construir a parte de subida do módulo de aterrissagem – o veículo em que as equipes montam quando fora da Lua. Ambos os veículos ainda serão baseados nos desenhos que as duas empresas propuseram no início deste ano, mas serão integrados. A Blue Origin também assumirá a liderança de todo o projeto, enquanto a Lockheed Martin treinará e liderará os controladores de vôo que gerenciarão o pouso no espaço.

As duas empresas dizem que se uniram após perceberem a magnitude do que precisava ser realizado. "Reconhecemos que há uma quantidade enorme a ser feita", disse Sherwood. “O cronograma colocado em cima disso realmente destaca isso. E assim, para nós, a coisa mais sensata foi nos reunir para tentar entregar isso à NASA. ”

Enquanto isso, Draper é encarregado de fornecer todo o software de voo do sistema, que fornecerá orientação e navegação para a Lua. Northrop Grumman criará uma espécie de balsa no espaço para o lander, conhecido como elemento de transferência. Quando não está na superfície, o módulo de aterrissagem deve viver em uma nova estação espacial que a NASA deseja construir em torno da Lua chamada Gateway. Os astronautas que viajam da Terra atracam no Gateway e escalam os astronautas a caminho da superfície da Lua. Mesmo assim, o Gateway não estará próximo o suficiente da superfície da Lua para que o módulo de aterrissagem realize pousos diretamente. É aí que entra o elemento de transferência. Essa balsa é necessária para levar o embarcador da estação até a altitude certa acima da Lua, para que o operador possa fazer suas coisas.

Northrop e Draper têm muita experiência em seus respectivos campos. Draper desenvolveu o computador de orientação que levou os astronautas da Apollo à Lua nas décadas de 1960 e 1970. E a Northrop diz que baseará o design do elemento de transferência em uma espaçonave que já faz regularmente: a cápsula Cygnus usada para enviar suprimentos para a Estação Espacial Internacional. As empresas afirmam que, ao aproveitar os designs dos sistemas que já construíram, devem conseguir cumprir a ambiciosa meta de 2024.

"Por todos nós nos unirmos, considerar os sistemas existentes nos quais o governo já investiu e em que já investimos parecia o melhor uso do dinheiro do público americano, reunindo-o e reutilizando esses componentes", Lisa Callahan, vice-presidente e gerente geral de espaço civil comercial da Lockheed Martin Space, disse durante a conferência de imprensa.

As empresas não entraram em detalhes sobre como planejam construir e testar seus veículos. No entanto, a NASA deixou claro que a agência não tem tempo para fazer uma demonstração de pouso destrancada com o veículo antes de as pessoas embarcarem no desembarque. A Blue Origin também afirma que os elementos da sonda podem ser lançados na Lua no foguete New Glenn que a empresa está desenvolvendo atualmente. No entanto, qualquer foguete capaz pode fazer o truque. "É uma arquitetura flexível, cujos elementos podem ser lançados em vários veículos de lançamento comercial", disse Sherwood.

Obviamente, essa parceria depende em grande parte da Nasa escolher as empresas para seguir em frente com seu sistema de aterrissagem para o sistema Artemis, que ainda não está fechado. Essa decisão pode chegar em breve nos próximos meses.

Fonte: The Verge