Com Artemis, NASA em risco de repetir erros da Apollo, cientista adverte

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A superfície da Lua vista da Apollo 11, enquanto na órbita lunar.
Prolongar / A superfície da Lua vista da Apollo 11, enquanto na órbita lunar.

Nos quase cinco meses que se passaram desde o vice-presidente Mike Pence dirigido pela NASA Para devolver os humanos à Lua até 2024, a agência espacial fez um progresso significativo em direção a essa meta.

Durante esse tempo e sob a liderança do administrador Jim Bridenstine, a agência deixou contratos para os dois elementos do Lunar Gateway, a pequena estação espacial que seguirá uma órbita distante ao redor da Lua. A NASA também começou a solicitar idéias da indústria sobre seus projetos para uma sonda lunar de três estágios, na qual a construção poderia começar em 2020. A agência também está solicitando entregas de carga para a Lua.

Estes são grandes passos, e é difícil conseguir uma grande agência como a NASA em movimento rápido. Por tudo isso, no entanto, há nuvens de tempestade no horizonte. Obviamente, há a questão de pagar pelo Programa Artemis para colocar os humanos na Lua – a Casa dos EUA não incluiu o financiamento para esse esforço em seu orçamento preliminar do ano fiscal de 2020, e o Senado ainda não elaborou um orçamento. Se não houver financiamento adicional, a NASA não pode dar fundos do setor para ir e fazer o trabalho.

Mas há outro problema também, que foi destacado na reunião de terça-feira do Conselho Nacional do Espaço, de Clive Neal, um cientista lunar da Universidade de Notre Dame. A NASA tem um risco muito real de transformar o Programa Artemis em uma repetição do Programa Apollo – uma corrida de bandeiras e pegadas volta à Lua sem acompanhamento na forma de uma base lunar ou uma presença sustentada no espaço profundo.

Um trampolim?

"Para olhar para a Lua, precisamos aprender com o passado", disse o Prof. Neal. "O programa Apollo foi uma conquista monumental. No entanto, a Apollo nos mostrou como não conduzir a exploração espacial humana porque esse programa baseado na competição internacional não é sustentável".

Desde o início de seu mandato, o administrador da Nasa, Jim Bridenstine, falou sobre construir um programa lunar "sustentável" e ir à Lua para ficar. Em seu discurso em março, o vice-presidente Pence disse o mesmo. Ele quer que o próximo salto gigante da NASA esteja indo para a Lua, mas desta vez para ficar.

"Agora chegou a hora de fazermos o próximo 'salto gigantesco' e devolver astronautas americanos à Lua, estabelecer uma base permanente lá e desenvolver as tecnologias para levar os astronautas americanos a Marte e além", disse Pence.

Desde aquela época, no entanto, o presidente Trump disse em várias ocasiões que está mais interessado em seres humanos "plantar uma bandeira" em Marte do que retornar à Lua. Ele tem publicamente questionado Bridenstine sobre a necessidade de ir à Lua antes de Marte, e durante os recentes discursos que mencionam o espaço, ele ignorou a Lua inteiramente.

Em resposta a isso, Bridenstine se dedicou a falar sobre o valor da Lua como uma base permanente para a exploração humana. Em vez disso, ele fala disso como um "campo de provas" ou "trampolim" no caminho para Marte.

Bridenstine e Pence sentaram-se lado a lado na terça-feira, enquanto o Prof. Neal explicava que essa abordagem desvalorizava a Lua e ameaçava minar os esforços da NASA para devolver os humanos ao espaço profundo. "A Lua foi interpretada, pelo menos por alguns, como uma pedra ou uma caixa para verificar o caminho para Marte", disse Neal.

Tal ponto de vista ignora o valor intrínseco dos recursos lunares, disse Neal, na forma de gelo de água nos pólos, bem como o solo lunar que pode ser dividido em oxigênio, titânio, silicatos e muito mais. Se a NASA vai deixar isso de lado e apenas tocar a Lua a caminho de Marte, qual é o objetivo de realizar uma repetição pálida do programa Apollo?

História quadriculada

A realidade é que, mesmo com um aumento saudável do orçamento, a NASA mal consegue pagar um programa de pouso humano na Lua na década de 2020 – pelo menos usando seu foguete Sistema de Lançamento Espacial e as formas usuais de fazer negócios, como parece fazer. Isso é mais do que suficiente para uma agência espacial que não tenha levado um humano ao espaço profundo por 47 anos.

O Talk of Mars é historicamente insuportável com os orçamentos atuais ou a tecnologia existente da NASA. (Como apenas um exemplo, a NASA na melhor das hipóteses pode construir um foguete SLS por ano, e uma única missão humana em Marte exigiria de seis a oito lançamentos de foguetes SLS). Esforços passados ir para a Lua, Marte ou ambos terminaram em cancelamento. Então, falando sobre um plano de exploração completo da Lua para Marte agora, o governo da NASA parece estar se movendo da margem do possível para o reino do impossível.

Mas isso não impediu a Casa Branca de marchar em direção a Marte. No final da reunião de terça-feira, o vice-presidente Pence orientou Bridenstine a retornar com cronogramas para aterrissagens humanas na Lua, bem como para missões humanas a Marte. "Estamos definindo cronogramas específicos para o administrador nos próximos 60 dias … para a apresentação de um plano para exploração sustentável da superfície lunar e o desenvolvimento de missões tripuladas para Marte", disse Pence.

Fonte: Ars Technica