Como os gatos antigos viviam à beira da domesticação

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Os gatos podem transferir uma variedade de infecções, incluindo MRSA, toxoplasmose, micose e ancilóstomo.

Os ancestrais dos gatos modernos seguiram os primeiros agricultores para a Europa, mas não eram animais de estimação, de acordo com um estudo recente. A proporção de isótopos de nitrogênio nos ossos de seis gatos da Polônia neolítica sugere que esses gatos antigos caçavam roedores que consumiam colheitas humanas, mas não tinham a mesma dieta que a população local e seus cães domésticos de confiança. Em outras palavras, os gatos viviam um estilo de vida semelhante aos coiotes modernos.

Gatos viviam perto pessoas, mas não com eles

Todos os gatos modernos traçam sua linhagem até os gatos selvagens do Oriente Próximo; na verdade, ainda é um pouco complicado distinguir os gatos domésticos desses gatos selvagens com base em seu DNA. Por volta de 5.300 anos atrás, parece que esses gatos selvagens notaram que roedores como camundongos, ratazanas e galinhas silvestres corriam para assentamentos humanos para comer colheitas e lojas de alimentos. Os roedores vieram buscar o grão, e os gatos procuraram a presa fácil e abundante.

Entre 4.200 e 2.300 anos atrás, uma população de antigos agricultores da Ásia Central mudou-se para a Europa, onde interagiram com os caçadores-coletores que já moravam lá. Alguns gatos selvagens foram juntos; arqueólogos encontraram esqueletos de gatos selvagens do Oriente Próximo na Polônia por volta do mesmo período. A arqueóloga Magdalena Krajcarz, da Universidade Nicolaus Copernicus e seus colegas dizem que os gatos não estavam realmente viajando com os humanos – eles estavam apenas seguindo suas presas. (Esse argumento soa um pouco como um gato o escreveu.)

Krajcarz e seus colegas examinaram a composição química dos ossos de seis gatos selvagens do Oriente Próximo encontrados no sul da Polônia. À medida que os nutrientes passam pela cadeia alimentar, o nitrogênio-15 tende a passar mais do que o outro isótopo estável de nitrogênio (nitrogênio-14), então a razão entre eles pode sugerir o que um animal estava comendo. As culturas domésticas também tendem a ser mais ricas em nitrogênio-15, porque são adicionadas na forma de esterco usado como fertilizante; portanto, uma alta proporção de nitrogênio-15 também pode sugerir uma dieta rica em culturas domésticas – ou em carne de animais que ingeriram essas culturas.

Os gatos do Oriente Próximo tinham níveis razoavelmente altos de nitrogênio-15. Mas o mais importante é que os níveis dos gatos se alinharam muito de perto com os níveis de nitrogênio-15 nos ossos dos roedores locais que comem plantas. Era a versão molecular de uma arma de fumar, sugerindo que cerca de 75% a 95% do cardápio dos gatos consistia em roedores que se alimentavam das plantações e lojas de alimentos dos agricultores.

Na fazenda

Mas quando Krajcarz e seus colegas compararam os gatos a povos antigos e cães domésticos de assentamentos próximos, como Bronocice, eles descobriram que as pessoas e seus cães tinham níveis ainda mais altos de nitrogênio-15 do que os gatos. Isso sugere que as pessoas estavam comendo uma dieta baseada quase inteiramente em culturas cultivadas e estavam compartilhando sua comida com seus companheiros caninos.

Os gatos, por outro lado, parecem ter vivido perto de assentamentos e tirado proveito de algumas das coisas que acompanham o fato de ter humanos como vizinhos, como o acesso a muitos ratos bem alimentados. Seus valores um pouco mais baixos – mas ainda altos – de nitrogênio-15 sugerem que eles viviam principalmente de pragas, mas também caçavam outros tipos de presas.

Os ecologistas chamam isso de sinantropia no estilo de vida, e hoje você pode vê-lo nas raposas, coiotes, guaxinins e corvos das cidades modernas. Para os gatos, a sinantropia foi um passo no caminho da domesticação – nos termos deles, é claro. Os primeiros restos de gatos encontrados em assentamentos humanos datam do período romano na Polônia, 3.000 anos depois, e seus níveis de nitrogênio-15 estão muito mais próximos dos humanos e dos cães.

Quando os primeiros gatos selvagens do Oriente Próximo seguiram os agricultores para a Europa, eles se dividiram em um nicho ecológico com os gatos selvagens europeus que já moravam lá. Os ossos de gatos selvagens europeus que Krajcarz e seus colegas observaram tinham níveis de nitrogênio-15 semelhantes aos gatos do Oriente Próximo, mas se espalharam por uma faixa mais ampla. Isso sugere que, enquanto os gatos do Oriente Próximo caçavam principalmente pragas, os europeus acabaram de adicionar os roedores que comiam culturas em seus cardápios locais. Talvez isso explique parcialmente porque os gatos do Oriente Próximo, mas não os europeus, acabaram sendo domesticados.

Patas para reflexão

Todos os seis gatos do Oriente Próximo que Krajcarz e seus colegas observaram vieram de cavernas nas colinas com vista para as planícies férteis onde as pessoas cultivavam. Eles parecem ter acabado nas cavernas, porque é onde eles viveram e morreram, ou porque predadores maiores os levaram para casa como um lanche. As pessoas viviam nas terras altas, em grupos menores e mais escassos do que os assentamentos agrícolas no vale abaixo, mas não há evidências de que eles enterraram os gatos.

Essas cavernas ficavam entre 30 e 45 km (19 a 28 milhas) dos grandes assentamentos agrícolas próximos do vale. Isso sugere algo sobre o alcance desses seis gatos, mas há muita coisa que não nos diz. Os arqueólogos não encontraram ossos de gatos em nenhum dos assentamentos neolíticos da Polônia, então ainda não há evidências para nos dizer se os gatos viviam e caçavam ainda mais perto das pessoas, ou se alguns realmente viviam em casas humanas ou estruturas de armazenamento de alimentos.

PNASDOI 2020: 10.1073 / pnas.1918884117 (Sobre os DOIs)

Fonte: Ars Technica