Como você deixa um aviso que dura tanto quanto o lixo nuclear?

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Prolongar / Céus ameaçadores que você tem lá …

© Emily Graham para Mosaic

Em janeiro de 1997, a tripulação de um navio de pesca no mar Báltico encontrou algo incomum em suas redes: um pedaço marrom-amarelado e oleoso de material parecido com argila. Eles puxaram para fora, colocaram no convés e voltaram a processar suas capturas. No dia seguinte, a equipe adoeceu com graves queimaduras na pele. Quatro foram hospitalizados. O nódulo oleoso era uma substância chamada yperita, mais conhecida como mostarda de enxofre ou gás mostarda, solidificada pela temperatura no fundo do mar.

No final da Segunda Guerra Mundial, as autoridades americanas, britânicas, francesas e soviéticas enfrentaram um grande problema – como se livrar de cerca de 300.000 toneladas de munições químicas recuperadas da Alemanha ocupada. Muitas vezes, eles optaram pelo que parecia o método mais seguro, mais barato e mais fácil: despejar as coisas no mar.

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Prolongar / Cenas de uma sessão de memória de resíduos nucleares, localizada em Bure, França, tirada em maio de 2019.

As estimativas são de que pelo menos 40.000 toneladas de munições químicas foram descartadas no Mar Báltico, nem todas nas áreas de despejo designadas. Alguns desses locais estão marcados nas cartas de remessa, mas com registros abrangentes de exatamente o que foi descartado e onde não existe. Isso aumenta a probabilidade de tripulações de arrastões e outras pessoas entrarem em contato com esse lixo perigoso.

O problema não vai desaparecer, especialmente com o aumento do uso do fundo do mar para fins econômicos, incluindo oleodutos, cabos marítimos e parques eólicos offshore.

A história desses infelizes pescadores ilustra dois pontos. Primeiro, é difícil prever como as gerações futuras se comportarão, o que elas valorizam e para onde querem ir. Segundo, criar, manter e transmitir registros de onde os resíduos são despejados será essencial para ajudar as gerações futuras a se protegerem das decisões que tomamos hoje. Decisões que incluem como descartar alguns dos materiais mais perigosos da atualidade: resíduos radioativos de alto nível de usinas nucleares.

Para baixo para baixo

O elevador de metal vermelho leva sete minutos trêmulos para percorrer quase 500 metros abaixo. Desce, desce pelo calcário cremoso para alcançar uma camada de argila de 160 milhões de anos. Aqui, nas profundezas dos campos sonolentos e dos bosques silenciosos ao longo da fronteira dos departamentos de Meuse e Haute-Marne, no nordeste da França, a Agência Nacional Francesa de Gerenciamento de Resíduos Radioativos (Andra) construiu seu laboratório de pesquisa subterrânea.

Os túneis do laboratório estão bem iluminados, mas geralmente desertos, o ar seco e empoeirado e cheio do zumbido de uma unidade de ventilação. As caixas de metal azul e cinza abrigam uma série de experimentos em andamento – medindo, por exemplo, as taxas de corrosão do aço, a durabilidade do concreto em contato com a argila. Usando essas informações, Andra quer construir uma imensa rede de túneis aqui.

Ele planeja chamar esse lugar de Cigéo e preenchê-lo com resíduos radioativos perigosos. Ele foi projetado para armazenar 80.000 metros cúbicos de resíduos.

Um gráfico mostrando o poço de elevação para o laboratório subterrâneo, no centro de visitantes de Andra. "Src =" https://cdn.arstechnica.net/wp-content/uploads/2019/09/251_NuclearWaste_EmilyGraham_IMG5220_0-640x512.jpg "width = "640" height = "512" srcset = "https://cdn.arstechnica.net/wp-content/uploads/2019/09/251_NuclearWaste_EmilyGraham_IMG5220_0.jpg 2x
Prolongar / Um gráfico mostrando o poço do elevador para o laboratório subterrâneo, no centro de visitantes de Andra.

© Emily Graham para Mosaic

Estamos expostos à radiação todos os dias. A Public Health England estima que, em um ano típico, alguém no Reino Unido possa receber uma dose média de 2,7 milisieverts (mSv) de fontes de radiação naturais e artificiais. Um vôo transatlântico, por exemplo, expõe você a 0,08 mSv; uma radiografia dentária a 0,005 mSv; 100 gramas de castanha do Brasil a 0,01 mSv.

Os resíduos radioativos de alto nível são diferentes. É, principalmente, combustível irradiado de reatores nucleares ou resíduos resultantes do reprocessamento desse combustível. Esse desperdício é tão potente que deve ser isolado dos seres humanos até que seus níveis de radiação, que diminuem com o tempo, não sejam mais perigosos. O prazo que Andra está analisando é de até um milhão de anos. (Para colocar isso em algum tipo de contexto, faz apenas 4.500 anos que Stonehenge foi construída. Cerca de 40.000 anos atrás, os humanos modernos chegaram ao norte da Europa. Um milhão de anos atrás, o continente estava no meio de uma Era do Gelo. Mamutes vagavam a paisagem congelada.)

Alguns cientistas chamam esse desperdício de longa vida de "calcanhar de Aquiles da energia nuclear", e é um problema para todos nós – seja qual for a nossa posição sobre a energia nuclear. Mesmo que todas as usinas nucleares do mundo deixassem de funcionar amanhã, ainda teríamos mais de 240.000 toneladas de material radioativo perigosamente para lidar.

Dentro do laboratório de testes subterrâneos em Andra. "Src =" https://cdn.arstechnica.net/wp-content/uploads/2019/09/251_NuclearWaste_EmilyGraham_IMG50702-300x375.jpg "width =" 300 "height =" 375 "srcset = "https://cdn.arstechnica.net/wp-content/uploads/2019/09/251_NuclearWaste_EmilyGraham_IMG50702.jpg 2x
Prolongar / Dentro do laboratório de testes subterrâneos em Andra.

© Emily Graham para Mosaic

Atualmente, o lixo nuclear é armazenado acima do solo ou próximo à superfície, mas na indústria isso não é considerado uma solução aceitável a longo prazo. Esse tipo de instalação de armazenamento requer monitoramento ativo. Além de reformas regulares, ela deve ser protegida de todos os tipos de riscos, incluindo terremotos, incêndios, inundações e ataques deliberados de terroristas ou poderes inimigos.

Isso não apenas coloca um ônus financeiro injusto para nossos descendentes, que podem nem mais usar energia nuclear, mas também assume que, no futuro, sempre haverá pessoas com conhecimento e vontade de monitorar o desperdício. Em uma escala de tempo de um milhão de anos, isso não pode ser garantido.

Assim, depois de considerar uma variedade de opções, os governos e a indústria nuclear chegaram à visão de que repositórios geológicos profundos são a melhor abordagem a longo prazo. Construir um desses é uma tarefa enorme que vem com uma série de preocupações complexas de segurança.

A Finlândia já começou a construção de um repositório geológico (chamado Onkalo) e a Suécia iniciou o processo de licenciamento de seu site. A Andra espera solicitar sua licença de construção nos próximos dois anos.

Se o Cigéo entrar em operação, ele abrigará tanto o resíduo de alto nível quanto o que é conhecido como resíduo de longa duração de nível intermediário – como componentes de reatores. Quando o repositório atingir a capacidade, em talvez 150 anos, os túneis de acesso serão preenchidos e selados. Se tudo correr conforme o planejado, ninguém jamais entrará no repositório novamente.

Fonte: Ars Technica