Dedo fóssil denisovano aponta para o momento da evolução neandertal

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Prolongar / Os dois fragmentos da ponta do dedo de Denisova 3, reunidos em formato digital.

Bennett et al. 2019

Um grupo de antropólogos finalmente reuniu um osso de dedo denisovano desenterrado em 2009, e isso apontou para algo surpreendente. Os dedos denisovanos pareciam mais os nossos do que os dos neandertais, embora o DNA mostre que os denisovanos estão mais relacionados aos neandertais. Isso sugere que os neandertais desenvolveram diferenças sutis na forma dos ossos de seus dedos (falanges) algum tempo depois de terem se ramificado dos denisovanos, cerca de 410.000 anos atrás.

O DNA pode nos dizer muito sobre como as espécies se relacionam, mas ainda precisamos examinar os ossos para entender como e quando determinadas características mudaram. A combinação de DNA e evidência esquelética pode nos ajudar a entender os detalhes que diferenciavam os humanos modernos de nossos parentes mais próximos – e as forças ambientais e outras que moldaram essas diferenças.

O destino inconstante de um dedo

Em 2010, o DNA de um fragmento desse osso do dedo (a extremidade proximal ou a mais próxima do corpo) revelou a existência de outra espécie de hominina que perdemos esse tempo todo. Os Denisovanos foram nomeados para a Caverna Denisova na Sibéria, onde antropólogos desenterraram o osso. É a ponta do dedo mindinho direito de uma menina denisovana de 13 anos que morreu há 50.000 anos. Sua sequência de DNA tornou-se a fonte da maior parte do que sabemos agora sobre seu povo enigmático, já que descobertas fósseis foram surpreendentemente raras para uma espécie tão ampla e duradoura.

Pouco depois de exumar o osso do dedo, os antropólogos que o fizeram cortaram ao meio e enviaram a extremidade proximal ao Instituto Max Planck, na Alemanha, e a extremidade distal (a ponta do dedo) à Universidade da Califórnia, Berkeley. Em algum momento da década desde então, alguém perdeu as únicas fotos de todo o osso, deixando os pesquisadores sem ideia de como era o dedo inteiro.

O biólogo molecular E. Andrew Bennett, do Institut Jacques Monod, na França, e seus colegas agora usaram fotos da peça distal e digitalizações da peça proximal para reunir os dois fragmentos.

Com um digital (entendeu? dígitoal?) na reconstrução do osso do dedo, Bennett e seus colegas tinham evidências suficientes para dizer que o osso tinha vindo da mão direita e concluir que a garota agora chamada Denisova 3 tinha entre 13 e 14 anos quando morreu. A placa de osso no final do osso do dedo, chamada epífise, estava em processo de fusão com o osso da haste quando ela morreu. Na maioria das meninas humanas modernas (e nos neandertais dos quais temos ossos dos dedos e estimativas de idade), isso acontece entre as idades de 13 e 14 anos.

Uma questão de proporção

Os autores mediram cuidadosamente as proporções do osso do dedo, o tamanho de características importantes e a distância entre os principais pontos de referência na superfície do osso. Eles usaram essas medidas para comparar a forma e as proporções (não o tamanho absoluto) do osso para os dedos de uma amostra de Neandertal e Homo sapiens permanece. Os neandertais e os Homo sapiens classificados em dois grupos distintos, e Denisova 3 claramente se encaixava no Homo sapiens, não em seus primos neandertais mais próximos.

Os ossos dos dedos neandertais são bem fáceis de distinguir Homo sapiens ossos dos dedos – para paleoantropólogos, pelo menos. A maioria dos neandertais tinha ossos dos dedos proporcionalmente mais longos, com extremidades mais largas (chamadas de tufos). Bennett e seus colegas dizem que "parece estar relacionado a adaptações funcionais em vez de clima frio", ao contrário de várias outras diferenças anatômicas entre nós e os neandertais. O osso do dedo de Denisova 3 não parecia diferente do de um Homo sapiens– mas bem diferente do de um neandertal.

Essas diferenças nos dedos dos neandertais devem ter evoluído algum tempo depois que neandertais e denisovanos se ramificaram de seu último ancestral comum, 410.000 anos atrás. Bennett e seus colegas sugerem que isso deve ter acontecido relativamente tarde na história dos neandertais. Uma ponta do dedo mindinho de um neandertal que morava no local de Moula-Guercy na França (trava assim um conto) cerca de 100.000 anos atrás, parecia mais Homo sapiens mais tarde que os neandertais – mas foi o único na amostra que o fez. Então, em algum momento, ao redor ou depois disso, algo sobre as demandas da vida neandertal deve ter causado a evolução dos ossos dos dedos mais longos com pontas mais amplas.

UMA Mandíbula de Denisovan, de 160.000 anos, proveniente do local Xiahe na China conta uma parte diferente dessa história evolutiva, mas que se alinha bem com o que o dedo mindinho de Denisova 3 nos diz. Algumas das características da mandíbula de Denisovan são muito semelhantes às dos neandertais, o que sugere que ambas as espécies herdaram essas características de seu último ancestral comum. Mas algumas características das mandíbulas neandertais não aparecem na versão denisovana, o que sugere que essas características – como as diferenças na forma dos dedos – provavelmente surgiram mais tarde em resposta a diferentes pressões evolutivas.

Elas parecem diferenças sutis, mas são pistas sobre os tipos de pressões evolutivas que moldaram os neandertais, denisovanos e nossos ancestrais de maneiras pequenas, mas importantes, durante as poucas dezenas de milhares de anos em que os três compartilharam o planeta. Algum dia, eles podem até revelar por que ainda estamos aqui, enquanto os neandertais e denisovanos não estão.

Avanços científicos, 2019. DOI: 10.1126 / sciadv.aaw3950 (Sobre os DOIs)

Fonte: Ars Technica