Este é um covil fossilizado do temido verme bobbit?

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Não toot meu próprio chifre, mas eu sei um coisa ou dois sobre animais bizarros. E posso dizer sem sombra de dúvida que o verme bobbit é de longe o mais bizarro. Crescendo para 10 pés de comprimento, o verme cava uma toca no fundo do mar, deixando apenas a boca para fora da armadilha para ursos. Quando um peixe se aproxima, o verme bobbit atira-se para fora de sua toca com velocidade surpreendente, batendo suas mandíbulas em torno de sua presa. Com violentos puxões, o verme arrasta a vítima para seu covil, onde come o peixe vivo. (Oh, há vídeo.)

Agora os cientistas dizem que encontraram evidências de que um ancestral do verme bobbit pode ter sido uma ameaça aos peixes há 20 milhões de anos. Escrita hoje no jornal Scientific Reports, os pesquisadores argumentam que centenas de tocas fossilizadas de vermes, encontradas no que hoje é Taiwan, mostram sinais reveladores de luta. Eles não encontraram os próprios vermes, veja bem, pois criaturas desossadas como as minhocas (conhecidas como invertebrados, porque não têm coluna vertebral) raramente fossilizam. Em vez disso, eles descobriram vestígio fósseis, características geológicas que sugerem o comportamento de animais antigos, em arenito que já foi fundo do mar.

"Esta é, acreditamos, a primeira vez que realmente encontramos um vestígio de fóssil que mostra como invertebrados como vermes se alimentavam de vertebrados", disse o sedimentologista da National Taiwan University Ludvig Löwemark, co-autor do novo artigo. "Porque, normalmente, o que encontramos no registro sedimentar são animais que se movem no sedimento." Invertebrados, por exemplo, podem cavar túneis no fundo do mar e bombear água por suas tocas, filtrando as partículas. “Mas este é um registro de um comportamento muito mais ativo”, continua. "Os vermes estavam realmente se escondendo no sedimento, pulando, pegando suas presas e arrastando essa presa para o sedimento."

A formação de arenito em Taiwan, onde vermes gigantes costumavam caçar. "Src =" https://cdn.arstechnica.net/wp-content/uploads/2021/01/bobbit-1-640x427.jpg "largura =" 640 "altura = "427" srcset = "https://cdn.arstechnica.net/wp-content/uploads/2021/01/bobbit-1-1280x854.jpg 2x
Prolongar / A formação de arenito em Taiwan, onde minhocas gigantes costumavam caçar.

Ludvig Löwemark

As tocas fossilizadas têm cerca de 2 metros de comprimento. De suas aberturas na superfície do fundo do mar, eles teriam escorrido mais ou menos direto para a lama. Então, na metade do caminho, eles se dobrariam em cerca de 45 graus, criando a forma de um L ou um bumerangue. Perto da entrada dos túneis, Löwemark e seus colegas notaram "funis de colapso" ou pilhas de sedimentos que se acumularam dentro da toca. Os pesquisadores argumentam que este é um sinal de luta, preservado por milhões de anos no registro fóssil: quando um verme arrastava um peixe se contorcendo para dentro de seu covil, sedimentos se derramavam para preencher o vazio.

A seção transversal de uma toca tem o formato de uma pena, com o canal principal sendo o poço e os funis de colapso se ramificando no sedimento de cada lado. Os pesquisadores argumentam que essa é uma marca registrada dos hábitos alimentares dos vermes. “Quando o verme digere sua presa, ele ressurge na superfície”, diz Löwemark. "Ele restabelece um sistema de túnel no meio dessas estruturas colapsadas, e é assim que essas estruturas semelhantes a penas ao redor do tubo são formadas."

Se você olhar de perto, você pode ver as linhas fofas esmaecidas das estruturas semelhantes a penas. "Src =" https://cdn.arstechnica.net/wp-content/uploads/2021/01/bobbit-2-640x964.jpg "largura =" 640 "altura =" 964 "srcset =" https://cdn.arstechnica.net/wp-content/uploads/2021/01/bobbit-2-1280x1927.jpg 2x
Prolongar / Se você olhar de perto, poderá ver as linhas suaves e fofas das estruturas semelhantes a penas.

Ludvig Löwemark

Agora, bobbit worms e seus ancestrais não são os únicos criaturas cavando tocas no fundo do mar. Alguns tipos de camarões e bivalves (moluscos com casca como os mariscos) fazem o mesmo. Então, como os pesquisadores poderiam ter certeza de que estavam de fato escavando a casa de um verme?

Os camarões são, bem, camarões, mas mesmo assim são capazes de cavar túneis extensos. Mas, como estão trabalhando com grãos de areia que normalmente não ficam grudados, eles precisam reforçar as paredes de suas tocas com lama para evitar que desmoronem. Os túneis de camarão também tendem a ser semelhantes a labirintos, e os animais construirão câmaras para usar como rotatórias para que possam inverter a direção. Já para os bivalves, suas tocas costumam ser ovais, pois o plano do corpo é formado por duas conchas coladas uma à outra.

Essas tocas de 20 milhões de anos, por outro lado, são perfeitamente circulares. Isso diz aos cientistas que seus residentes provavelmente eram redondos, como os vermes bobbit modernos são. Os pesquisadores também podem dizer que essas tocas careciam de reforço, o que sugere que o que quer que vivesse nelas, em vez disso, apoiava as estruturas com seus corpos para evitar que desabassem. Dado que as tocas têm mais de 2 metros de comprimento, isso significa que podemos estar lidando com um verme enorme.

Ou, mais precisamente, o infeliz peixe do passado distante poderia estar lidando com um verme enorme. "O fato de termos uma forma arredondada muito bonita em todo o comprimento, mas sem qualquer forro forte, sugere que o animal estava na verdade sentado em seu sistema de tocas a maior parte do tempo, e então saiu correndo", diz Löwemark. "E os funis de colapso – essas penas no topo – eles representam a luta da presa enquanto ela é puxada para o sedimento."

Uma visão olhando para o vestígio de fóssil de uma toca. "Src =" https://cdn.arstechnica.net/wp-content/uploads/2021/01/bobbit-3-640x425.jpg "largura =" 640 "altura = "425" srcset = "https://cdn.arstechnica.net/wp-content/uploads/2021/01/bobbit-3-1280x850.jpg 2x
Prolongar / Uma vista olhando para o vestígio fóssil de uma toca.

Ludvig Löwemark

Esses vestígios de fósseis preservam, portanto, evidências de uma luta antiga entre superpredadores e presas, argumentam os pesquisadores. Isso dá aos cientistas uma ideia melhor de há quanto tempo o verme bobbit e seus ancestrais têm arruinado a vida dos peixes e fornece pistas que um corpo fossilizado sozinho nunca poderia revelar. Mesmo que os tecidos moles de um verme fossilizassem em vez de apodrecer rapidamente, um verme bobbit preservado forneceria informações sobre a morfologia, mas provavelmente não sobre o comportamento. "Ao entender como a interação entre presas e predadores funcionava no passado, podemos obter uma melhor compreensão do paleoecossistema", diz Löwemark.

Este trabalho de campo não foi fácil. "Src =" https://cdn.arstechnica.net/wp-content/uploads/2021/01/bobbit-5-300x400.jpg "width =" 300 "height =" 400 "srcset = "https://cdn.arstechnica.net/wp-content/uploads/2021/01/bobbit-5-640x853.jpg 2x
Prolongar / Esse trabalho de campo não foi fácil.

Ludvig Löwemark

Mas a morfologia ausente é na verdade um problema, diz Terrence Gosliner, curador sênior de zoologia de invertebrados da Academia de Ciências da Califórnia, que não estava envolvido no trabalho. Os vermes Bobbit pertencem a uma classe de vermes conhecidos como poliquetas, alguns dos quais são vegetarianos e alguns dos quais crescem tanto quanto o predador em questão. Portanto, é possível que a penugem de uma toca não seja um sinal de que o residente esteve caçando peixes, mas apenas colocando a cabeça para fora para se alimentar de outras coisas. "Eu acho que a qualquer momento um verme se retrai, vai deixar tipos semelhantes de penas e as estruturas de colapso de que falam, do meu ponto de vista ", diz Gosliner." Eles podem estar absolutamente certos, mas há muitas outras explicações também. "

Na verdade, até o verme bobbit moderno continua sendo uma criatura misteriosa. "Ninguém jamais examinou realmente o que é sua toca e se é em forma de L", disse Gosliner. "E então eu acho que é uma descoberta paleontológica realmente interessante. Mas, em minha mente, ela levanta tantas perguntas quanto respostas."

Löwemark observa, no entanto, que as estruturas semelhantes a penas da toca se estendem muito verticalmente, indicando mais uma luta selvagem do que um pastoreio pacífico. O ambiente da época também dá pistas. "É possível que outros vermes façam tocas semelhantes", diz Löwemark, "mas achamos que o fato de as tocas em nosso papel terem sido encontradas em um paleoambiente marinho raso, onde qualquer material vegetal teria chegado como pequenos fragmentos, fala contra um verme herbívoro. "

É alimento para o pensamento, com certeza.

Esta história apareceu originalmente em wired.com.

Fonte: Ars Technica