Infelizmente, gostamos de animais de estimação que provavelmente são espécies invasoras

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Além de ser o lar de homens com habilidades questionáveis ​​de tomada de decisão, a Flórida também parece ter alguns problemas com o comportamento animal bizarro, seja iguanas congelando caindo das árvores ou crocodilos lutando contra pítons nos Everglades. Quando se trata desses animais, no entanto, os floridianos podem realmente colocar a culpa nos não-nativos. Nem as pítons nem as iguanas verdes faziam da luz do sol seu lar até que os trouxemos para lá como animais de estimação.

Na verdade, existem muitas espécies invasivas problemáticas que se espalharam pelo comércio de animais de estimação, desde peixes predadores que podem arrastar-se entre corpos d'água para um lagostim que se clona para se reproduzir. Esses casos importantes levam a algumas questões óbvias, como se os animais de estimação são realmente mais invasivos e, em caso afirmativo, por quê?

Dois pesquisadores suíços, Jérôme Gippeta e Cleo Bertelsmeier, agora tentaram responder a essas perguntas. E a conclusão deles é que sim, nossos animais de estimação são mais prováveis ​​de serem problemas.

Temos mau gosto

Para responder à questão de saber se os animais de estimação são realmente problemáticos, os pesquisadores geraram algumas estatísticas básicas para diferentes grupos de animais (mamíferos, pássaros, répteis, anfíbios e peixes). Isso incluiu estimativas do número total de espécies, bem como o número das que são classificadas como invasoras e o número que faz parte do comércio de animais de estimação.

Se os animais de estimação não tivessem mais ou menos probabilidade de serem invasores, você esperaria ver os invasores ocupando frações semelhantes do comércio de animais de estimação e do número total de espécies desse grupo. Mas não é isso que vemos em nenhum dos grupos. As espécies invasoras de mamíferos estavam presentes cinco vezes mais no comércio de animais de estimação do que na natureza em todo o mundo. Houve um resultado semelhante em pássaros; para anfíbios, as espécies invasivas foram oito vezes mais comuns no comércio de animais de estimação e cerca de 10 vezes mais comuns em peixes.

No geral, as espécies invasoras tinham 7,4 vezes mais probabilidade de serem mantidas como animais de estimação do que você esperaria com base em sua frequência entre as populações de vertebrados.

Mas causa e efeito podem ser difíceis de separar. Escolhemos espécies com maior probabilidade de serem invasoras como animais de estimação? Ou os bichinhos acabaram tendo mais oportunidades de invadir novos ambientes porque os transportamos pelo mundo?

Testando formigas

Gippeta e Bertelsmeier tinham uma boa maneira de responder a essa pergunta – usando formigas. As formigas eram muito incomuns como animais de estimação antes das últimas décadas. (Eu tive uma fazenda de formigas quando criança, mas eles mal conseguiram invadir o habitat que tínhamos para eles antes de todos morrerem, então não está claro se essa espécie poderia contribuir para as estatísticas.) Como resultado, as formigas não tiveram tantas oportunidades para invadir novos terrenos por meio do comércio de animais de estimação. Se as formigas invadiam qualquer habitat, elas o faziam à moda antiga: sendo invasivas.

Mas acontece que as formigas não são nada excepcionais em termos da tendência que os pesquisadores observaram em outras espécies. As formigas vendidas como animais de estimação tinham cerca de 6,6 vezes mais probabilidade de serem invasivas do que você esperaria com base na frequência de espécies de formigas invasoras. Das 19 espécies de formigas mais invasoras, 13 delas foram colocadas à venda como animais de estimação. Entre todas as espécies vendidas, as espécies invasoras também foram colocadas à venda com mais frequência.

Existem características das espécies invasoras que as tornam mais prováveis ​​de aparecer no comércio de animais de estimação? Gippeta e Bertelsmeier analisaram cinco propriedades diferentes comuns às formigas invasoras. Dois deles – tendo várias rainhas em um ninho e sendo capazes de nidificar em uma variedade de locais – não tinham mais probabilidade de obter as espécies usadas pelo comércio de animais de estimação. Mas dois outros foram. Um estava tendo uma grande extensão em seu habitat original, e o segundo estava ocupando uma variedade de habitats dentro dessa extensão. Ambos aparentemente ajudariam as formigas a sobreviver aos cuidados questionáveis ​​que provavelmente receberão quando chegarem aos compradores.

Havia uma característica estranha: as espécies de formigas invasoras tendem a ter tamanhos corporais menores. Mas, sem surpresa, as pessoas tendem a preferir espécies que possam ver facilmente, então os animais de estimação são mais propensos a ter corpos grandes, o que significa que há uma anticorrelação aqui.

Para muitos ecossistemas, confirmar que este é um problema é um pouco como fechar a porta do celeiro depois que os cavalos atingem a velocidade de escape e estabelecem um curso para Plutão. Mas há muitos locais que estão tentando manter as espécies invasoras sob controle – geralmente nações insulares ou habitats como a Nova Zelândia e o Havaí. Ao identificar ameaças em potencial antes que se tornem problemas, essas informações podem ajudar esses locais a impedir que novas ameaças sejam estabelecidas.

PNAS, 2021. DOI: 10.1073 / pnas.2016337118 (Sobre DOIs)

Fonte: Ars Technica