John Krafcik, CEO da Waymo, deixa o cargo

13

Prolongar / John Krafcik, CEO da Waymo, em 2017.

John Krafcik, o ex-executivo da indústria automobilística que assumiu o projeto de carros autônomos do Google em 2015, está deixando o cargo de CEO da Waymo. A Waymo, que se tornou uma subsidiária separada da Alphabet em 2016, realizou muito durante o mandato de cinco anos e meio de Krafcik. Ainda assim, Krafcik falhou em atender às elevadas expectativas que enfrentou ao assumir o comando.

Até 2015, o projeto do carro autônomo do Google era liderado pelo engenheiro Chris Urmson. Naquele ponto, o CEO do Google, Larry Page, acreditava que a tecnologia estava quase pronta para comercialização, então ele contratou um cara do carro – Krafcik – para gerenciar os aspectos práticos de transformar a tecnologia em um produto de envio.

Krafcik passou seus primeiros anos negociando parcerias com montadoras. Fala sobre uma potencial parceria com a Ford desmoronou no início de 2016. Krafcik então fechou um acordo menor com a Fiat Chrysler para comprar 100 minivans híbridas Pacifica – um negócio que mais tarde foi expandido para 500 minivans.

No início de 2018, Waymo anunciou planos de comprar "até" 20.000 carros elétricos Jaguar I-PACE e "até" 62.000 mais Pacificas. Mais ou menos na mesma época, Waymo disse isso planejado para lançar um serviço de táxi comercial sem motorista antes do final de 2018.

Em suma, a Waymo esperava que seu serviço de táxi autônomo fosse um grande negócio agora.

As coisas não correram conforme o planejado

Se isso tivesse acontecido, Krafcik estaria bem posicionado para liderar o Waymo enquanto ele se expandia de um pequeno projeto piloto no Arizona para um grande negócio com dezenas de milhares de veículos em dezenas de cidades. Com um profundo conhecimento da logística da indústria automotiva e relacionamentos sólidos dentro da indústria automotiva, Krafcik poderia ter garantido que o processo de integração da tecnologia da Waymo nos veículos Jaguar e Chrysler, e então a fabricação de vários deles, ocorresse sem problemas.

Mas isso não aconteceu porque a comercialização de tecnologia autônoma provou ser mais difícil do que os líderes da Waymo – e muitos analistas externos, inclusive eu – esperavam em 2018. Waymo fez lançar um serviço comercial em dezembro de 2018, mas veio com um grande asterisco: no lançamento, todos os veículos ainda tinham um motorista de segurança ao volante, quase garantindo que o serviço não seria lucrativo.

Levaria quase mais dois anos – até outubro de 2020 – para que Waymo parasse de usar motoristas de segurança para a maioria das viagens comerciais. Existem agora alguns sinais de que o serviço da Waymo está finalmente se expandindo além de seu mercado inicial. Nos últimos meses, a empresa intensificou os testes em San Francisco, gerando especulações de que Bay Area poderia ser o segundo mercado da Waymo, depois de Phoenix.

Mas o ritmo de crescimento parece glacial em comparação com as expectativas que a empresa estabeleceu há alguns anos. Uma porta-voz da Waymo disse a Ars que a frota da empresa tem "bem mais de 600 veículos em todas as nossas localidades". Seiscentos veículos é menos de 1 por cento dos 82.000 veículos que Waymo encomendou há três anos.

Não está claro o porquê. Talvez a Waymo esteja se expandindo gradualmente por razões de segurança. Talvez os veículos exijam tanta supervisão humana na extremidade traseira que o serviço não seja lucrativo, mesmo sem um motorista de segurança. Talvez leve algum tempo para que Waymo construa a infraestrutura necessária para suportar milhares de veículos em várias cidades.

E para ser justo, não está claro se isso é culpa de Krafcik. É possível que a direção autônoma seja apenas um problema inerentemente difícil e a Waymo teria se esforçado para trazer sua tecnologia ao mercado sob qualquer líder. Não é como se mais alguém na indústria tivesse ultrapassado Waymo.

Mas o ritmo lento da tecnologia de direção autônoma certamente torna a experiência da indústria automobilística de Krafcik menos relevante. Quaisquer que sejam as restrições ao crescimento da Waymo, um suprimento inadequado de veículos certamente não está entre elas.

Krafcik será sucedido por dois executivos de longa data da Waymo que servirão como co-CEOs. Dmitri Dolgov é um engenheiro que faz parte do projeto de carro autônomo do Google desde 2009 e foi anteriormente Diretor de Tecnologia da Waymo. Tekedra Mawakana juntou-se à Waymo para liderar seu departamento de políticas em 2017 e passou a ser Diretor de Operações em 2019. Dolgov se concentrará em melhorar a tecnologia da Waymo, enquanto Mawakana será responsável pela estratégia de negócios.

Fonte: Ars Technica