Lidar está se tornando um verdadeiro negócio

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Prolongar / Um sensor Ouster em cima de um robô Postmates.

Ouster

Por anos, o negócio LIDAR teve muito hype, mas não muitos números concretos. Dezenas de startups lidar têm elogiado sua tecnologia impressionante, mas até recentemente não estava claro quem, se alguém, estava realmente ganhando força com os clientes.

Isso está começando a mudar. Neste verão, três fabricantes líderes de lidar fizeram grandes rodadas de arrecadação de fundos que incluíram a liberação de dados públicos sobre seu desempenho financeiro.

O mais recente fabricante de lidar a liberar dados financeiros é a Ouster, que anunciou uma rodada de arrecadação de fundos de $ 42 milhões em uma terça-feira postagem do blog. Essa postagem no blog também revelou uma estatística impressionante: a empresa diz que agora tem 800 clientes.

Isso é interessante porque podemos compará-lo diretamente com duas outras empresas LIDAR proeminentes que lançaram dados nos últimos meses. Velodyne, que tem sido considerada líder do setor na última década, revelado em julho que tinha 300 clientes.

A startup LIDAR Luminar não revelou o número de clientes, mas divulgado dois outros números em agosto: a empresa tem 50 parceiros comerciais e espera vender 0,1 mil – a.k.a. aproximadamente 100 sensores lidar no ano civil de 2020.

Portanto, pela métrica do total de clientes, a Ouster parece estar bem à frente de dois de seus rivais mais conhecidos. Mas dizer que Ouster se tornou o líder do setor seria muito simplista. Na realidade, as três empresas buscam, cada uma, segmentos de mercado diferentes.

O alto e o baixo

No topo do mercado lidar estão os sensores poderosos que custam dezenas de milhares de dólares cada. As empresas autônomas compram essas unidades para seus veículos protótipos. Como essas empresas são bem financiadas e estão fabricando apenas alguns protótipos de veículos, elas estão dispostas a pagar muito dinheiro para obter os sensores mais poderosos disponíveis. Este mercado tem sido tradicionalmente dominado pela Velodyne, que cobra até US $ 75.000 por um único sensor.

Na extremidade oposta do espectro estão os sensores lidar destinados a aplicações automotivas de mercado de massa. Os sensores Lidar para esse mercado geralmente precisam ficar abaixo de US $ 1.000 para serem viáveis.

O pioneiro aqui foi uma empresa pouco conhecida chamada Ibeo, que se associou ao fornecedor de automóveis Valeo para fornecer sensores lidar para o 2018 Audi A8. O sensor era primitivo, com apenas quatro "linhas" verticais de resolução. Mas era o melhor lidar que a Audi podia pagar, dadas as restrições financeiras do setor de automóveis.

Esse é o mercado que a Luminar está buscando. O lidar da Luminar é muito mais poderoso do que o sensor dos primeiros Audis, e a empresa acredita que pode obter o custo abaixo de US $ 1.000 em escala. Em maio, Luminar anunciou um acordo com a Volvo para incorporar seus lidars em veículos a partir de 2022. É o primeiro negócio a colocar lidar de alto desempenho em veículos de consumo. Luminar espera que seja uma inspiração para outras montadoras.

Ouster no meio

Ouster faz lidar giratório que se parece muito com os sensores de ponta do Velodyne. Mas, por dentro, Ouster usa tecnologia de chip de estado sólido para embalar todos os seus lasers – 16 a 128 deles, dependendo do produto – em um único chip. Os sensores de Ouster são muito mais simples do que o design clássico do Velodyne, que envolvia o empacotamento de 16 a 128 lasers individuais e 16 a 128 sensores individuais.

A combinação resultante de forte desempenho e custo relativamente baixo abriu novos mercados para sensores lidar. A última geração de sensores de 32 laser da Ouster custa a partir de US $ 6.000. Isso é muito caro para uso automotivo no mercado de massa, mas é muito menos do que o Velodyne cobrava por sensores comparáveis ​​antes de Ouster aparecer.

No início deste ano, conversei com John Williams, diretor de tecnologia da Kudan, que vende software para ajudar robôs a rastrear sua própria localização (um problema conhecido como BATER no mundo da robótica). Williams disse que muitas empresas estão construindo robôs personalizados para aplicações de nicho em minas, depósitos e outros ambientes industriais.

Os sensores Lidar têm valor óbvio para esse tipo de aplicação. Mas antes do surgimento de Ouster, lidar de alta qualidade era simplesmente caro demais.

“O fato de que você pode obter um lidar giratório de 64 canais por US $ 12.000 era algo inédito”, Williams me disse. Embora os lidars de Ouster "não fossem tão bons quanto Velodyne" em sua opinião, ele argumentou que a empresa era "uma empresa promissora em termos de perturbação do mercado".

Isso pode explicar os 800 clientes de Ouster: as empresas que enviam robôs para clientes reais não podem gastar dezenas de milhares de dólares em um sensor lidar. Mas, em muitos casos, seus clientes industriais estão dispostos a gastar alguns milhares de dólares em produtos que entendam melhor o mundo ao seu redor.

Ouster também oferece uma proposta de valor atraente para pesquisadores universitários. Os pesquisadores precisam de alto desempenho, mas não têm orçamentos ilimitados. Provavelmente, há muito mais laboratórios de pesquisa com o uso de um sensor lidar do que projetos autônomos.

Este mercado de "médio amplo" está crescendo rapidamente. Ouster diz que suas vendas no terceiro trimestre já estão três vezes mais altas do que no terceiro trimestre de 2019. E o terceiro trimestre de 2020 ainda não acabou.

Os mercados entrarão em conflito?

Uma grande questão para os próximos anos será se a queda de preços e a melhoria do desempenho levarão essas empresas a uma competição mais direta.

A empresa com mais a perder é a Velodyne, que dominou o mercado por uma década, mas agora enfrenta a concorrência crescente de rivais de baixo custo – especialmente a Ouster. A história tem mostrando que é difícil para uma empresa com um produto de alto desempenho e alto custo lidar com eficácia com o desafio de um rival disruptivo mais barato. Pode ser muito mais fácil para Ouster melhorar gradualmente seus sensores do que para o Velodyne reduzir seus preços o suficiente para competir com rivais mais baratos.

Em discussões com Ars, o CEO da Ouster, Angus Pacala, argumentou que a Ouster se beneficiará do progresso na indústria de semicondutores em geral. Se tudo correr bem, os lasers e sensores de estado sólido de Ouster continuarão a ficar mais baratos e mais poderosos da mesma forma que os chips de computador nos últimos 50 anos.

Velodyne certamente está tentando enfrentar a ameaça aqui. Por exemplo, a empresa tem um produto chamado de Velarray que é projetado para ser barato o suficiente para o mercado automotivo. Se os produtos de baixo custo do Velodyne estão ganhando força ou não, não está claro.

Enquanto isso, Ouster e Luminar têm estratégias de go-to-market muito diferentes. A Luminar tem se concentrado em marcar grandes negócios de vários anos com os principais clientes automotivos. Ouster evitou esse mercado, concentrando-se na venda de unidades lidar alguns de cada vez para uma ampla gama de clientes individuais.

Se a Luminar for capaz de cumprir seu contrato com a Volvo e conseguir negócios semelhantes com outras montadoras, isso poderá fornecer volume suficiente para alcançar economias de escala incomparáveis. A Luminar pode então ser capaz de vender mais do que rivais de preços mais altos, como o Ouster, e se tornar a líder geral do mercado.

Mas…

Fornecer equipamentos para montadoras, por outro lado, é um negócio notoriamente cruel e com margens baixas. Se a Luminar não conseguir contratar outras montadoras, poderá se ver comprometida com um cliente exigente, mas não especialmente lucrativo.

Lidar não é apenas uma corrida de três cavalos, é claro. O Velodyne enfrenta a competição de rivais chineses como Hesai e Robosense. Velodyne processou ambas as empresas no ano passado por violação de patente.

A Luminar, por sua vez, enfrenta concorrentes formidáveis ​​no mercado automotivo, incluindo fornecedor de automóveis de primeira linha Bosch. E há uma série de outras empresas lidar independentes que podem se tornar participantes importantes no futuro.

Fonte: Ars Technica