Lobos horríveis não são lobos – eles formam uma linhagem distinta com chacais

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Lobos terríveis tiveram uma explosão de fama recém-descoberta com sua aparição em Guerra dos Tronos, onde eles foram retratados como uma versão muito maior de lobos mais mundanos. Aqui no mundo real, apenas as maiores populações de lobos atuais chegam ao tamanho do lobo terrível, que pesava quase 70 quilos. Esses animais já compartilharam a América do Norte – e provavelmente a presa – com predadores como o smilodon, um gato dente-de-sabre. Antes da chegada dos humanos, os lobos terríveis eram muito mais comuns do que os lobos normais, conforme indicado pelos restos encontrados nas infiltrações de alcatrão de La Brea, onde eles superam os lobos cinzentos por um fator de cerca de 100.

Como o smilodon e muitos outros grandes mamíferos norte-americanos, o lobo terrível desapareceu durante um período de mudança climática e a chegada dos humanos ao continente, mesmo com a sobrevivência dos lobos cinzentos e coiotes. E com a saída deixaram um mistério: o que eram?

Um novo estudo usa DNA antigo de esqueletos de lobo horríveis para determinar que eles não eram realmente lobos e foram geneticamente isolados deles por milhões de anos.

Parece um lobo, mas …

Quando se trata de canídeos, os limites das espécies e sua relação com a anatomia são confusos. Os cães domesticados têm morfologias incrivelmente diversas, mas são todos parte de uma espécie e ainda podem cruzar com os lobos cinzentos dos quais foram derivados. Lobos cinzentos e coiotes também podem cruzar. Portanto, a questão de saber se os lobos cinzentos e lobos atrozes são intimamente relacionados, como sugerido por suas aparências semelhantes, também daria uma dica se o lobo atroz fez contribuições genéticas para qualquer espécie atual.

O novo trabalho, feito por uma grande colaboração internacional (divulgação completa: tenho escalado em rocha com um dos autores) começou com os meios tradicionais de tentar responder a essa pergunta: olhando para os esqueletos de lobos horríveis. Mas essa análise, que envolveu mais de 700 esqueletos individuais, não produziu muito. Embora difiram o suficiente para que as duas espécies possam ser identificadas de forma consistente, não houve diferenças dramáticas que sugiram uma distância evolutiva significativa.

Então, a equipe se voltou para métodos mais modernos. É possível isolar fragmentos de colágeno, uma proteína que é um dos principais componentes do osso e frequentemente apresenta diferenças sutis entre as espécies. Olhando para a sequência de colágeno de lobo atroz, havia diferenças suficientes para sugerir que os lobos horríveis eram parentes distantes de muitas outras espécies modernas semelhantes a cães. Mas as semelhanças entre todos eles eram altas o suficiente para impedi-los de resolver as relações entre essas espécies.

Em seguida, a equipe começou a isolar o DNA de restos mortais e conseguiu obter alguns de cinco amostras, originárias de todos os Estados Unidos, de Idaho ao Tennessee. Os esqueletos variavam em idade de 13.000 a mais de 50.000 anos. Uma análise do genoma mitocondrial mais curto produziu resultados semelhantes aos do colágeno. Isso indicava que lobos terríveis eram uma linhagem distinta que estava distante da linhagem de lobos e coiotes, mas a análise foi confundida tanto por pequenas diferenças entre as espécies quanto pelo fato de que algumas linhagens (como lobos e coiotes) se cruzaram.

Um parente distante

Isso deixou a análise dependente da sequência do genoma nuclear regular. Por causa da idade das amostras, o DNA estava muito danificado, o que rendeu apenas uma pequena porção do genoma completo dos animais (apenas de 1 a 20 por cento do genoma foi obtido, dependendo da amostra). Para explorar totalmente a linhagem dos canídeos, os pesquisadores também obtiveram a sequência do genoma de um lobo norte-americano e dois chacais – a maioria das outras espécies neste ramo da árvore evolutiva foram sequenciadas.

A árvore baseada nessas sequências indica que a última espécie de raposa se ramificou do resto dos canídeos há cerca de 7 milhões de anos. O próximo ramo, ocorrendo há cerca de 6 milhões de anos, produziu um ramo que inclui as espécies de chacal – e o lobo atroz. Todo o resto, incluindo cães selvagens africanos, várias espécies de lobo e o coiote – estavam todos em um ramo separado da linhagem e são muito mais estreitamente relacionados entre si do que com o lobo atroz.

Há uma grande quantidade de incerteza aqui, como normalmente ocorre nas análises de sequência evolutiva; a divisão entre o lobo atroz e o outro ramo principal poderia ter ocorrido entre 4 e mais de 8 milhões de anos atrás. Mas está claro que, apesar de suas semelhanças físicas, os lobos horríveis são parte de uma linhagem distinta que é apenas remotamente relacionada aos cães.

Dado que outras espécies de canídeos parecem ter se envolvido em cruzamentos semirregulares, os pesquisadores verificaram sinais disso aqui. Isso mostrou que não havia nenhuma indicação clara de que lobos horríveis haviam cruzado com lobos ou coiotes, apesar de compartilharem um continente por muitos milhares de anos. Há uma indicação da possibilidade de que ancestrais lobos terríveis se cruzaram com o ancestral dos lobos, coiotes e dholes em algum lugar por volta de 3 milhões de anos atrás, mas o sinal para isso é um pouco fraco.

No geral, isso é interessante como um fato em si. Algumas gerações de jogadores de D&D provavelmente ouviram que um lobo horrível é um lobo muito grande, e agora sabemos que isso está errado. Mas também pode nos fazer voltar e repensar alguns fósseis que temos há anos. Temos vários da América do Norte que foram interpretados sob a perspectiva de que todos os canídeos do continente eram parte de um agrupamento de espécies intimamente relacionado. Agora que sabemos que havia duas linhagens muito distintas aqui, podemos voltar e tentar determinar se algum dos fósseis mais antigos está mais intimamente relacionado a uma ou a outra linhagem.

Nature, 2021. DOI: 10.1038 / s41586-020-03082-x (Sobre DOIs)

Fonte: Ars Technica