Mesmo antes do Crew Dragon retornar do espaço, a NASA apoia a reutilização para seres humanos

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Se o tempo permitir, a espaçonave Crew Dragon da SpaceX vai espirrar no Golfo do México no domingo. Os analistas estão observando de perto as condições devido ao furacão Isaias, mas esperam que a missão encontre mares calmos e ventos fracos no mar a partir do Panhandle da Flórida.

Ao contrário das missões Apollo, que retornaram à Terra no Oceano Pacífico, a NASA e a SpaceX optaram por atacar um mergulho próximo à Península da Flórida. A principal razão pela qual eles fizeram isso é levar as equipes de volta mais rapidamente para suas casas, perto de Houston, depois de um voo espacial.

No entanto, pousar Dragon perto da Flórida tem outra vantagem para a SpaceX. Ao mergulhar no Golfo do México ou nas águas costeiras do Oceano Atlântico, um barco de recuperação SpaceX pode transportar o veículo Crew Dragon de volta às instalações da empresa na Estação da Força Aérea de Cabo Canaveral em poucos dias. Isso se tornou ainda mais importante após um anúncio recente de que a NASA permitirá que a SpaceX comece a reutilizar sua espaçonave Crew Dragon no início do próximo ano.

Embora o próximo voo espacial humano da empresa, Crew-1, seja lançado no final de setembro em um novo foguete Falcon 9 e na sonda Crew Dragon, esse não será o caso da missão subseqüente. Este voo do Crew-2, que deve ser lançado antes da primavera de 2021, reutilizará o primeiro estágio do Falcon 9 da missão Crew-1, e a cápsula do Dragon deve cair neste fim de semana.

Benji Reed, que dirige o Crew Mission Management da SpaceX, disse quinta-feira que a empresa tem um plano para reformar uma cápsula do Crew Dragon em alguns meses, o que inclui a remoção de painéis externos e a verificação do hardware subjacente. Isso deixaria alguns meses de "margem" para o processamento do Crew Dragon para lançamento no início de 2021. Cada veículo deve ser capaz de voar até cinco missões em órbita.

Buscando sustentabilidade

A reutilização de foguetes e naves espaciais sempre parecia fazer parte dos planos estendidos da SpaceX e da NASA para vôos espaciais humanos, mas poucos previram que isso acontecesse tão rapidamente. O contrato original da tripulação comercial da NASA com a SpaceX exigia as seis primeiras missões operacionais para cada um usar novos dragões.

Contudo, uma modificação do contrato assinado em maio, permitiu à SpaceX introduzir a reutilização muito mais rapidamente. Em troca da extensão do voo de teste Demo-2 – carregando os astronautas da NASA Doug Hurley e Bob Behnken – de duas semanas para 119 dias, a SpaceX obteve permissão para reutilizar naves espaciais em vez de construir novas. Essa extensão permitiu à Behnken participar de quatro caminhadas espaciais nas últimas semanas, trocando as baterias no exterior do laboratório em órbita.

A mudança em direção à reutilização foi apoiada pelo administrador da NASA, Jim Bridenstine. "Na minha perspectiva, o que realmente procuramos em todas as nossas missões é sustentabilidade", afirmou. Para o programa de tripulação comercial, a NASA estabeleceu os requisitos de alto nível, mas deixou a SpaceX e a Boeing inovar.

"Essa inovação nos levou a um ponto em que agora estamos reutilizando esses foguetes reutilizando as cápsulas", disse Bridenstine. "Com a reutilização, podemos reduzir custos e aumentar o acesso".

A flexibilidade de Bridenstine, que adotou parcerias comerciais na NASA, permitiu à SpaceX empurrar os limites da reutilização para a frente. E é exatamente onde a empresa quer estar, disse Reed, com a "grandiosidade" de reutilizar do ponto de vista econômico e de confiabilidade. "Desde o início, esperávamos poder reutilizar este veículo", disse Reed. "Sempre esperamos poder reutilizá-lo nas missões de astronautas da NASA".

O endosso da reutilização pela NASA também deve apoiar os esforços da SpaceX de vender clientes particulares sobre a viabilidade de voar em foguetes Falcon 9 usados, bem como dentro de naves espaciais que já entraram em órbita antes.

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Fonte: Ars Technica