NASA atrasa o lançamento de seu próximo rover em Marte, com o tempo se esgotando para a decolagem

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A NASA está adiando o lançamento do próximo rover de Marte, chamado Perseverance, por uma semana, devido a um problema com o foguete que deveria enviar a espaçonave para o Planeta Vermelho. Agora, o rover está programado para ser lançado antes de 30 de julho em Cape Canaveral, Flórida.

Isso coloca o lançamento do Perseverance perigosamente próximo ao final de sua janela de lançamento limitada, que originalmente se estendia de 17 de julho a 11 de agosto. A NASA e outras agências espaciais têm apenas uma pequena janela de tempo a cada dois anos para enviar naves espaciais para Marte, quando o Planeta Vermelho se aproxima da Terra em sua órbita ao redor do Sol. A NASA já adiou o lançamento algumas vezes antes, até 20 de julho e depois até 22 de julho, devido a problemas com o equipamento de solo que suporta o lançamento. Se a NASA perder a chance de lançar o Perseverance neste verão, a agência terá que esperar até 2022 para tentar novamente.

No entanto, a NASA anunciou hoje que a janela de lançamento do veículo espacial será estendida por alguns dias até 15 de agosto, de acordo com uma postagem do blog. E as equipes de vôo estão analisando se a janela pode ser estendida ainda mais em agosto. Ainda assim, não resta muito tempo para tirar esse veículo do chão.

A NASA está culpando o atraso por uma questão que surgiu no foguete da Perseverance, um foguete Atlas V fabricado e operado pela United Launch Alliance. A empresa realizou um ensaio geral do foguete em 22 de junho, enchendo-o de propulsor e executando todos os procedimentos para praticar o lançamento real. Durante esse teste, uma linha de sensores que monitora os níveis de propulsor de oxigênio líquido no veículo devolveu dados ruins, e a equipe da ULA precisa de tempo extra para descobrir o que deu errado e resolver o problema.

Preparar a perseverança para o lançamento neste verão já foi um processo árduo para a equipe da missão no Laboratório de Propulsão a Jato da NASA, devido à pandemia do COVID-19. Em 12 de março, o JPL determinou que quase todos os funcionários da instalação tivessem que trabalhar em casa, e a equipe teve que continuar trabalhando no veículo enquanto pratica o distanciamento social, institui novas medidas de desinfecção e se comunica com outros funcionários remotamente. O tempo todo, a janela de lançamento do rover que se aproximava rapidamente neste verão pairava sobre todos.

"Em vez de sua primeira prioridade ser o sucesso da missão e chegar à plataforma de lançamento, sua primeira prioridade é imediatamente deslocada e agora é a segurança do povo", disse Matt Wallace, vice-gerente de projetos da Perseverance, durante um vídeo. "E foi preciso muito trabalho para juntar as coisas para continuar, continuar trabalhando com segurança, manter-se saudável e manter o projeto dentro do cronograma".

Quando o veículo espacial é lançado, o Perseverance é projetado para procurar sinais de vida no Planeta Vermelho que possam ter existido bilhões de anos atrás. O veículo espacial também está equipado com ferramentas que perfuram o solo marciano e desenterram amostras que serão deixadas na superfície do planeta. A NASA espera coletar essas amostras um dia durante uma segunda missão no futuro e depois levá-las para casa na Terra, onde elas podem ser estudadas em laboratório por cientistas. Conhecida como uma missão de retorno de amostras de Marte, esse projeto realmente ajudaria os cientistas a caracterizar melhor como era Marte em seu passado e se o Planeta Vermelho tivesse uma vida longa.

Fonte: The Verge