NASA e SpaceX definem nova data para o lançamento da tripulação, explicam o problema do motor Merlin

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Prolongar / Nove motores Merlin impulsionam o primeiro estágio de um foguete Falcon 9.

A NASA e a SpaceX confirmaram na quarta-feira que têm como meta o dia 14 de novembro para o lançamento da missão Crew-1, que transportará quatro astronautas para a Estação Espacial Internacional.

Originalmente programado para ser lançado no Halloween, a NASA atrasou o lançamento depois que um problema no motor abortou uma tentativa de lançamento em 2 de outubro de um foguete Falcon 9, em T-2 segundos, transportando um satélite GPS III para a Força Aérea dos EUA.

Durante uma teleconferência com repórteres na quarta-feira, Hans Koenigsmann da SpaceX explicou o que aconteceu com o aborto do lançamento em 2 de outubro e o que foi feito para resolver o problema daqui para frente.

Dois dos nove motores de primeiro estágio do foguete pegaram fogo durante a tentativa de lançamento no início de outubro, e isso acionou um aborto automático dos motores. (Se o aborto não tivesse sido acionado, é provável que nada de ruim tivesse ocorrido, mas Koenigsmann disse que em certos cenários extremos, o ruído de uma ignição precoce pode ter causado danos significativos aos motores Merlin).

Replicando o problema

Os técnicos da SpaceX removeram os dois motores e os enviaram da Flórida para o local de teste da empresa em McGregor, Texas, onde foram capazes de replicar o problema. Eles descobriram que uma válvula de alívio dentro do gerador de gás – um minúsculo foguete dentro do motor que liga e aciona seu maquinário – estava entupida com uma laca de máscara semelhante ao esmalte de unha. Eles puderam mostrar que a remoção da laca do orifício de ventilação permitia que os motores ligassem normalmente.

Esta laca é aplicada durante um processo de anodização para tratar os componentes de alumínio do gerador de gás. Supõe-se que seja removido posteriormente, mas, no caso desses dois motores, uma pequena quantidade do material ficou presa em um orifício de menos de 2 mm de diâmetro.

"Portanto, foi uma descoberta realmente ótima nesse sentido, e nos permitiu consertar algo que é muito sutil, mas pode ter obviamente algum impacto negativo no funcionamento do motor", disse Koenigsmann.

Depois disso, a SpaceX inspecionou outros motores em sua frota (a empresa inspecionou apenas novos boosters, pois os primeiros estágios do Falcon 9 que já voaram não estão sujeitos a esse problema). A SpaceX descobriu que dois dos motores do foguete Falcon 9 que será usado para o lançamento do Crew-1 também apresentavam esse problema. Esses dois motores agora estão sendo trocados por novos Merlins.

O novo plano

Se tudo correr conforme o planejado, a SpaceX lançará dois novos primeiros estágios do Falcon 9 antes da Tripulação 1: a missão GPS III em 4 de novembro e a missão Sentinel-6 para a NASA em 10 de novembro. Desde que os lançamentos corram bem, a NASA provavelmente manterá a data 14 de novembro para a missão Crew-1 que enviará os astronautas da NASA Michael Hopkins, Victor Glover e Shannon Walker, juntamente com o especialista em missões da Agência de Exploração Aeroespacial do Japão, Soichi Noguchi, para a Estação Espacial Internacional. Seu Crew Dragon se encontraria com a estação espacial cerca de 8,5 horas após o lançamento às 19:49 EST (00:49 UTC de 15 de novembro).

Esse problema de laca foi uma surpresa, visto que a SpaceX literalmente lançou centenas de novos motores de foguete Merlin 1D na última década e, até agora, não tinha visto esse problema com o agente de mascaramento.

"É certamente possível que tivéssemos casos antes, e eles eram tão inofensivos que não os percebemos", disse Koenigsmann. Também é possível que um pequeno processo tenha sido alterado para que toda a laca não fosse removida, pois este tratamento particular é feito por um fornecedor externo. Mas, ele admitiu, "É difícil explicar como isso funciona por tantos anos e então, de repente, você vê isso surgindo nos dados."

O que Koenigsmann parece confiante é que o problema não ocorrerá novamente. Os engenheiros da empresa agora o entendem, sabem como procurá-lo e não se surpreenderão novamente. "Foguetes é difícil e requer muita atenção aos detalhes", disse ele. "É sempre um desafio. É sempre difícil. Você tem que estar alerta para fazer isso direito."

Fonte: Ars Technica