NASA faz um investimento significativo no reabastecimento de espaçonaves em órbita

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Prolongar / Se alguém deseja ter naves estelares em Marte, primeiro é necessário reabastecê-las na órbita terrestre.

NASA tem chegou a um acordo com 14 empresas americanas para desenvolver tecnologias que permitirão modos futuros de exploração no espaço e na superfície lunar. A NASA afirma que o valor desses prêmios por tecnologias "Tipping Point" é superior a US $ 370 milhões.

Com esses prêmios, a agência espacial está se apoiando fortemente em tecnologias relacionadas à coleta, armazenamento e transferência de propelentes criogênicos no espaço. Quatro dos prêmios, totalizando mais de US $ 250 milhões, irão para empresas especificamente para demonstrações de tecnologia de "gerenciamento de fluido criogênico":

  • Eta Space of Merritt Island, Flórida, US $ 27 milhões. Demonstração em voo em pequena escala de um sistema completo de gerenciamento de fluido de oxigênio criogênico. O sistema será a carga útil primária em um satélite Rocket Lab Photon e coletará dados críticos de gerenciamento de fluido criogênico em órbita por nove meses.
  • Lockheed Martin de Littleton, Colorado, $ 89,7 milhões. Missão de demonstração no espaço usando hidrogênio líquido para testar mais de uma dúzia de tecnologias de gerenciamento de fluido criogênico, posicionando-as para infusão em sistemas espaciais futuros.
  • SpaceX de Hawthorne, Califórnia, $ 53,2 milhões. Demonstração de voo em grande escala para transferir 10 toneladas métricas de propelente criogênico, especificamente oxigênio líquido, entre tanques em um veículo da nave.
  • United Launch Alliance (ULA) de Centennial, Colorado, $ 86,2 milhões. Demonstração de um sistema criogênico de propulsão inteligente, usando oxigênio líquido e hidrogênio, em um estágio superior do Vulcan Centaur. O sistema testará o controle preciso da pressão do tanque, a transferência de tanque para tanque e o armazenamento de propelente em várias semanas.

Esses prêmios são notáveis ​​porque, durante grande parte da última década, a agência hesitou em investir em tecnologias que possibilitariam o manuseio de propelente frio no espaço. A razão oficial dada para essa relutância é que a tecnologia de criação de "depósitos" de propelentes e de transferência de hidrogênio e oxigênio líquidos de e para esses depósitos não foi considerada pronta para o horário nobre. Mas havia razões políticas também.

A realidade é que a criação de tecnologias de abastecimento no espaço permite um novo paradigma para voos espaciais. Ele permite o reabastecimento do segundo estágio de um foguete para usos múltiplos, permite "rebocadores" reutilizáveis ​​que podem se mover para frente e para trás entre a Terra e a Lua e permite que foguetes menores desempenhem um papel maior nos programas de exploração. Tudo isso prejudica a necessidade de um foguete muito grande e caro como o Sistema de Lançamento Espacial que o Congresso ordenou que a NASA construísse.

Dos quatro novos prêmios, os dois mais notáveis ​​são os que vão para a United Launch Alliance (ULA) e a SpaceX. A ULA está interessada em tecnologia de armazenamento criogênico há anos, tendo feito algumas pesquisas por conta própria há cerca de uma década, e estava se preparando para testes no espaço em depósitos de propelente. Então, em 2011, um dos coproprietários da ULA, a Boeing, ganhou um contrato para construir o estágio central do foguete do Sistema de Lançamento Espacial. O trabalho interno nesta tecnologia de depósito foi praticamente interrompido.

"Fomos proibidos até de dizer a palavra 'd' em voz alta", disse George Sowers, que liderava programas avançados para ULA na época. "A parte triste é que a ULA fez muito trabalho pioneiro naquela área e poderia ter dominado o mercado de reabastecimento / depósito, enriquecendo a Boeing (e a Lockheed) no processo. Mas foi fechada porque ameaçava a SLS."

Enquanto isso, a SpaceX está construindo o grande sistema de lançamento de Starship, que seria mais capaz do que o foguete SLS da NASA. No entanto, para desbloquear o potencial de Starship, a SpaceX deve primeiro entender como transferir oxigênio líquido e metano na órbita da Terra. Há pouco mais de um ano, NASA deu um passo significativo quando concordou em trabalhar com a SpaceX em tecnologia de reabastecimento orbital. Mas, sob este Acordo do Ato Espacial, nenhum fundo foi transferido.

Agora, a agência espacial está aumentando o apoio financeiro para ideias que acredita que ajudarão a turbinar seus esforços para enviar um número cada vez maior de humanos à Lua na década de 2020. Ao anunciar os prêmios, o administrador da NASA Jim Bridenstine disse que eles iriam, "Empresas americanas que têm interesse em ir para a superfície da Lua e têm interesse em explorar o espaço de maneiras novas e exclusivas." A NASA, ao que parece, agora também está interessada nisso.

Fonte: Ars Technica