Neandertais sofreram de uma verdadeira epidemia de ouvido de nadador

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Prolongar / As setas apontam para crescimentos ósseos chamados exostoses auditivas externas, ou orelha de nadador, no crânio de um neandertal de La Chapelle-aux-Saints, na França.

A orelha do nadador acontece quando a exposição constante à água fria irrita os tecidos no canal auditivo, causando o crescimento ósseo. Como o próprio nome indica, geralmente aparece em pessoas que passam muito tempo na água. Mas também aparece em quase metade dos crânios neandertais da Eurásia, de acordo com um estudo recente.

O paleoantropólogo da Universidade de Washington, Erik Trinkaus, e seus colegas estudaram fósseis, digitalizações digitais, fotografias e outros relatos de arqueólogos de 77 neandertais e Homo sapiens que viveu na Europa e na Ásia durante o Pleistoceno. Com base nessa amostragem de restos mortais com ossos do ouvido interno preservados, um número surpreendente de neandertais corria em torno da Eurásia do Pleistoceno com a orelha do nadador.

Estilos de vida do frio, úmido e ventoso

Você não vai ter ouvido de nadador em uma única viagem de surfe de água fria. É necessária uma exposição de longo prazo a água fria ou ar frio e úmido para que a irritação realmente remodele o osso. Se você está olhando para um esqueleto, o ouvido do nadador é o tipo de traço que posso lhe dizer algo sobre os hábitos de uma pessoa na vida. Os antropólogos ainda não sabem exatamente o que o ouvido de nadador nos diz sobre o estilo de vida dos neandertais, mas pode ter algo a ver com genética, higiene e um gosto pelo marisco.

Baseado na amostra de crânios fossilizados do Prof. Trinkaus e seus colegas, parece Pleistoceno Homo sapiens eram mais ou menos propensos a sofrer de ouvido de nadador do que as pessoas modernas – mas talvez um pouco mais provável do que você esperaria para as pessoas que vivem em áreas mais frias do interior.

Enquanto isso, os neandertais parecem ter duas vezes mais chances de sofrer de ouvido de nadador (cerca de 48%). E eles eram mais propensos a desenvolver casos graves, com crescimentos ósseos grandes o suficiente para bloquear o canal auditivo, como no idoso Neanderthal agora conhecido por nós apenas como Shanidar I. Se a amostra nos dá uma imagem precisa de toda a população neandertal, então os neandertais aparentemente sofriam de ouvido de nadador com mais frequência do que qualquer grupo vivo hoje, exceto pessoas das Ilhas Canárias e da costa do sul do Brasil.

Uma vez que a orelha do nadador é o resultado de hábitos e atividades, essas diferenças devem nos dizer algo sobre como os neandertais viveram – e como seus estilos de vida diferiam de seus hábitos. Homo sapiens vizinhos. Em particular, parece (à primeira vista) que os neandertais deviam ter passado muito mais tempo dentro, perto ou perto da água. Com base em evidências arqueológicas e vestígios de isótopos químicos preservados em ossos fósseis, os pesquisadores podem procurar outras pistas para tentar explicar o que os neandertais estavam fazendo para obter tanta água em seus ouvidos.

Acabou de pescar?

"O forrageio aquático é mais provável", disse Trinkaus a Ars. Se você vivesse na Eurásia durante os avanços glaciais e retiros do Pleistoceno Médio e Superior, provavelmente não teria jogado muito na água; as temperaturas eram muito mais frias do que hoje na maioria dos locais (embora, em algumas áreas, os cientistas ainda não saibam exatamente quanto mais frio). Encontrar comida é uma razão convincente para arriscar um banho.

Razões de certos isótopos químicos nos ossos e nos dentes podem revelar que tipos de alimentos uma pessoa geralmente comeu, e é claro que ossos e conchas em sítios arqueológicos oferecem ótimas pistas. Não há muitas evidências para pintar os Neandertais como grandes consumidores de peixes, moluscos e outros alimentos aquáticos, embora isso não os torne passíveis de gastar muito tempo com água fria.

Isso é especialmente verdadeiro em locais distantes da costa. A análise isotópica de 29 neandertais do interior encontrou poucos vestígios de vertebrados de água doce, como peixes ou rãs. Há algumas evidências de conexões aqui e ali, no entanto. Na Caverna dos Espiões, dois neandertais mostravam sinais de orelha de nadador, e uma caveira da mesma caverna tinha grãos de amido nacarado na placa fossilizada em seus dentes.

Há mais evidências de neandertais costeiros comendo frutos do mar. As razões de isótopo em ossos fósseis sugerem que os neandertais comiam peixe na Europa Ocidental, moluscos ao longo das costas do Mediterrâneo e da Península Ibérica, e mamíferos marinhos e crustáceos no oeste da Península Ibérica. Mas mesmo essa evidência nem sempre se alinha com o local onde Trinkaus e seus colegas encontraram neandertais com sinais de orelha de nadador.

E na Caverna de Tabun, uma mulher neandertal com um caso moderado de orelha de nadador vivia em um local sem vestígios arqueológicos de alimentos costeiros. Mas mais ao norte ao longo da costa do Mediterrâneo, os moluscos aparecem em outros locais do mesmo período. Então é possível que o mesmo seja verdade em Tabun, mas a evidência simplesmente não sobreviveu a dezenas de milhares de anos.

O professor Trinkaus e seus colegas sugerem que a evidência da orelha do nadador pode preencher uma lacuna nas outras duas linhas de evidência. Isso sugere que os neandertais olhavam rios, lagos e riachos como fontes de alimento com mais frequência do que os pesquisadores modernos supõem. Se isso estiver correto, pode significar que o forrageamento foi um trabalho de oportunidade igual no Pleistoceno, porque os machos e as fêmeas na amostra tinham a mesma probabilidade de ter a orelha do nadador (e isso era verdade tanto para os neandertais quanto para os nadadores). Homo sapiens). A amostra feminina era bem pequena, no entanto, provavelmente não há informações suficientes para dizer com certeza.

Mais de uma explicação

Por outro lado, nenhuma evidência até agora sugere que os neandertais comem peixes, moluscos e plantas aquáticas Homo sapiens. Então, a menos que os neandertais estivessem simplesmente mais propensos a cair na água, os hábitos de forrageamento sozinhos não são suficientes para explicar a enorme diferença no ouvido do nadador.

Trinkaus e seus colegas dizem que a aparente epidemia de ouvidos de nadadores entre os neandertais provavelmente teve múltiplas explicações. Uma poderia ser a higiene básica, embora seja difícil imaginar Homo sapiens da época eram realmente muito melhores em limpar suas orelhas. "Todos eles tinham condições de vida relativamente insalubres", disse Trinkaus a Ars.

Outra possibilidade é uma diferença na suscetibilidade genética. Nas populações humanas modernas, algumas pessoas são mais propensas ao ouvido do nadador do que outras. Isso tem a ver principalmente com a sensibilidade dos vasos sanguíneos do canal auditivo à água fria, que parece ser um traço genético. (Isso se baseia em experimentos em ratos e no fato de que as pessoas que participam dos mesmos esportes aquáticos frequentemente acabam com diferentes graus de ouvido do nadador.)

Essa é uma característica individual, no entanto; não costuma ser mais comum em um grupo de pessoas do que em outro. Mas se as populações neandertais, por alguma razão, tivessem uma taxa maior de pessoas suscetíveis do que Homo sapiens vizinhos, isso poderia ajudar a explicar a diferença.

No momento, os antropólogos não têm evidências suficientes para explicar por que a orelha do nadador afetou cerca de metade dos neandertais eurasianos. Mas pelo menos agora sabemos que aconteceu.

PLOS ONE, 2019. DOI: 10.1371 / journal.pone / 0220464 (Sobre o DOIs).

Fonte: Ars Technica