O ambicioso Europa Clipper desmarcou um importante passo em direção ao vôo

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Prolongar / Este é um projeto anterior da espaçonave Europa Clipper.

NASA

A NASA deu à sua ambiciosa missão Europa Clipper uma luz verde para avançar para o projeto final e depois para a construção da espaçonave. A missão multibilionária continua a ser alvo de um lançamento em 2023 ou 2025, disse a agência.

Cada um dos principais programas da NASA deve seguir um complicado "ciclo de vida", em que diferentes fases de desenvolvimento – desde a formulação da ideia do projeto até o lançamento – são controladas por aprovações necessárias. Isso faz parte do esforço da NASA para garantir que os programas sejam desenvolvidos para determinados padrões. Neste caso, a missão Europa passou o que é conhecido como "Key Decision Point-C", o estágio no qual os programas passam por uma revisão rigorosa e passam do projeto preliminar para o final. Em seguida, começa a construção de componentes de naves espaciais.

A NASA nunca enviou uma missão dedicada a uma lua no Sistema Solar além da própria Lua da Terra. Mas o satélite Europa de Júpiter é especial, com o que os cientistas acreditam ser um vasto oceano sob sua carapaça gelada capaz de abrigar vida. A grande nave espacial Europa Clipper deve fazer mais de 40 lances da lua para melhor caracterizar o gelo, sua espessura e o oceano abaixo.

Como em todas as principais missões da NASA, o Clipper não ficou sem problemas. Um relatório do inspetor-geral da Nasa, divulgado em maio, destacou vários problemas com a espaçonave, que será construída no Jet Propulsion Laboratory da NASA, ou JPL.

Um deles preocupava a força de trabalho da NASA especializada na construção dessas missões complexas e interplanetárias. "O Clipper teve que competir com pelo menos outros quatro grandes projetos gerenciados pela JPL para recursos críticos de pessoal, causando preocupação de que o projeto pode não ter uma força de trabalho suficiente com as habilidades necessárias em períodos críticos em seu ciclo de desenvolvimento". o relatório encontrado. Essa questão de falta de pessoal foi em grande parte resolvida, disse uma fonte da Nasa a Ars.

A segunda grande preocupação veio em relação a qual foguete lançaria o Clipper no sistema Jupiter. O Congresso insistiu em voar no foguete do Sistema de Lançamento Espacial, que proporcionaria uma viagem mais curta em alguns anos. No entanto, a Casa Branca disse que Clipper deveria voar em um foguete comercial porque isso custaria centenas de milhões de dólares a menos, e também não há garantia de que o foguete do Sistema de Lançamento Espacial estará disponível para um vôo em 2023 ou 2025.

Esta questão em grande parte política não será resolvida pela NASA, mas os planejadores de missão do Clipper precisam conhecer seu veículo de lançamento mais cedo ou mais tarde. A espaçonave pode entrar no Sistema de Lançamento Espacial, no Falcon Heavy da SpaceX, ou no Delta IV Heavy da United Launch Alliance, mas se ele voar em um veículo comercial – cientistas da missão têm indicado está tudo bem com eles – deve ser projetado para um tempo de trânsito mais longo para o Sistema Solar externo.

Fonte: Ars Technica