O que há na fumaça do incêndio e quão perigoso é?

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Prolongar / Juniper Hills, CA, quinta-feira, 17 de setembro de 2020 – Um carro de bombeiros se espalha pelo ar cheio de fumaça ao longo da Juniper Hills Road. enquanto o fogo Bobcat avança para o norte no Vale do Antelope.

Robert Gauthier | Getty Images

A crise do incêndio florestal na Costa Oeste não é mais somente a crise do incêndio florestal da Costa Oeste: como grandes chamas continue a queimar na Califórnia, Oregon e Washington, eles estão vomitando fumaça alto na atmosfera. Os ventos pegam a névoa e a transportam claro em todo o país, manchando os céus acima da Costa Leste.

Mas o que você está respirando, exatamente, quando essas florestas entram em combustão e exalam fumaça perto e longe? Árvores e arbustos carbonizados, é claro, mas também os materiais sintéticos de casas e outras estruturas perdidas nas chamas. Junto com uma variedade de gases, eles emitem partículas minúsculas, conhecidas como PM 2.5 (partículas de 2,5 mícrons ou menores), que penetram profundamente nos pulmões humanos. Ao todo, a mistura de sólidos e gases na verdade se transforma quimicamente conforme atravessa o país, criando consequências diferentes para a saúde de humanos a milhares de quilômetros de distância. Em outras palavras, o que você respira e quão perigoso continua a ser, pode depender de quão longe você mora da costa do Pacífico.

Quando a vegetação pega fogo, ela libera uma grande quantidade de carbono em muitas formas. A coisa fuliginosa que você pode ver é conhecida como carbono negro. Os principais componentes que você não pode veja são monóxido de carbono – obviamente muito tóxico – e dióxido de carbono. Quando as árvores absorvem dióxido de carbono da atmosfera, elas o sequestram em seus tecidos e liberam oxigênio. Quando essas árvores pegam fogo, esse CO2 volta direto para a atmosfera.

Cientistas têm feito amostras de fumaça de incêndio florestal na atmosfera com um avião especial carregado com um bando de instrumentos conectados a pequenos tubos que saem da aeronave. “Basicamente, é o meu laboratório”, diz Rebecca Hornbrook, uma química atmosférica do National Center for Atmospheric Research. Esses instrumentos medem condições como umidade e temperatura, junto com partículas e dióxido de carbono, benzeno e formaldeído – os dois últimos são bastante tóxicos. “Ao combinar todos esses dados, podemos obter uma imagem realmente completa do que está acontecendo quimicamente dentro da pluma, tanto na fase de gás quanto na fase de partícula”, diz ela.

Hornbrook tem explorado como os componentes químicos da fumaça do incêndio florestal mudam quanto mais tempo permanecem na atmosfera. Benzeno, um composto altamente inflamável que evapora facilmente no ar, pode permanecer por duas semanas. O formaldeído dura apenas um ou dois dias. Outros componentes podem durar apenas algumas horas, então Hornbrook pode realmente assistir seus níveis diminuírem enquanto ela voa através de uma nuvem de fumaça. A viagem da fumaça pelo país leva quatro ou cinco dias, mas vai permanecer na atmosfera em ambas as costas – e os componentes mais persistentes sobreviverão à jornada de costa a costa. “Alguns desses produtos químicos nocivos permanecem na fumaça, permanecem na atmosfera, muito, muito a favor do vento de onde são emitidos”, diz Hornbrook. “Claramente, o ambiente mais tóxico está muito perto dos incêndios, onde as concentrações estão em níveis que podem ser prejudiciais.”

Conforme a pluma de fumaça viaja pela atmosfera, “as partículas mais pesadas vão começar a cair com o passar do tempo”, diz Rebecca Buchholz, uma química atmosférica do Centro Nacional de Pesquisa Atmosférica. “Mas então esses gases de carbono pegajosos e parcialmente queimados vão começar a coagular e se tornar Mais partículas novamente. Então, você está perdendo partículas da fumaça, mas também ganhando partículas à medida que o ar é processado ao longo do tempo. ”

Outra forma desagradável da atmosfera com a qual estamos muito familiarizados: o ozônio, que inflama suas vias respiratórias. “O ozônio requer gases contendo carbono, gases contendo nitrogênio e luz solar”, diz Buchholz. “E quanto mais tempo de processamento você tem, mais ozônio será criado nessa nuvem de fumaça.”

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Prolongar / Imagem de satélite dos incêndios florestais da Califórnia.

Gallo Imagens | Getty Images

No momento em que atinge a costa leste, uma nuvem de fumaça da Califórnia terá mudado de várias maneiras: Como passou muito tempo no ar, as partículas maiores caíram, mas novas partículas terão se formado. E como a nuvem gerou ozônio, "pode ​​ser extremamente impactante se você já tiver algum problema de saúde, digamos asma", diz Tarik Benmarhnia, epidemiologista de mudanças climáticas da instituição Scripps de Oceanografia e Escola de Medicina da UC San Diego.

O material sólido na fumaça do incêndio também pode conter substâncias desagradáveis. “Algumas partículas têm mais metais pesados ​​do que outras”, diz Mary Prunicki, diretora de poluição do ar e pesquisa em saúde do Centro Sean N. Parker para Pesquisa de Alergia da Universidade de Stanford. “Chumbo, por exemplo, ou cádmio. Existem também outros tipos de toxinas causadoras de câncer. Existem coisas como PAHs – hidrocarbonetos poliaromáticos ”, que são encontrados em combustíveis fósseis. Lembre-se de que, quando um incêndio florestal atinge um bairro residencial, está queimando os materiais sintéticos que compõem casas, carros e tudo o mais no ambiente construído. “Acho que muitas vezes não sabemos, quando falamos em queima de áreas residenciais, o quanto é mais tóxico para a saúde humana”, acrescenta Prunicki.

Com este mapa prático, você pode ver uma previsão de onde a fumaça vai parar. No lado esquerdo do mapa, clique em “Fumaça integrada verticalmente” para ver o que está carregando a atmosfera da Costa Leste no momento. (Vermelho indica níveis altos, azul significa baixo.) A opção “Fumaça de superfície” mostra o que você realmente estaria respirando. Como você pode ver, o último está espalhando uma nuvem de má qualidade do ar até o meio-oeste, embora no momento não esteja muito atingindo o solo ao longo da costa leste. O que não quer dizer que não vai– o tempo pode mudar e empurrar o material até o nível do solo, altura em que a qualidade do ar será prejudicada.

Enquanto isso, a Costa Oeste tem seus próprios problemas de ozônio porque a fumaça tem circulado pela região. “Ele fica no mesmo lugar e você está recebendo a mesma poluição de ontem”, diz Buchholz. Quanto mais o tempo passa, “mais esse ozônio pode ser produzido com a luz solar”.

Não está ajudando nada o fato de a Costa Oeste estar sofrendo de calor extremo enquanto esses incêndios queimaram – na verdade, esta e outras consequências das mudanças climáticas são chamas de superalimentação, porque as temperaturas mais altas e os arbustos mais secos estão fazendo os incêndios florestais queimarem mais intensamente. Esse calor leva à formação de ainda mais ozônio ao nível do solo. O ar quente sobe, portanto, quanto mais violento o incêndio florestal, mais alto ele impulsiona a fumaça na atmosfera para ser transportada pelos EUA.

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Prolongar / Uma visualização de fumaça verticalmente integrada se espalhando pelos EUA. Vermelho significa alto nível de fumaça, azul significa baixo nível

NOAA

Onde quer que a fumaça chegue, sabemos que não será bom para a saúde humana. “Há muita literatura em pesquisas sobre poluição do ar mostrando associações com PM 2,5 e diferentes tipos de doenças, além da redução da expectativa de vida, em todo o mundo”, diz Prunicki. Dela própria pesquisa confirma que a fumaça de um incêndio florestal leva especificamente à inflamação dos pulmões. Ela e seus colegas estudaram adolescentes em Fresno, Califórnia, que sofre com a má qualidade do ar em geral, mas também suporta rajadas de fumaça de incêndios florestais a leste. “Analisamos um grupo que foi exposto a um incêndio florestal versus não, e houve um aumento em alguns dos biomarcadores inflamatórios sistêmicos”, diz Prunicki. “Portanto, sabemos que a própria fumaça causará inflamação sistêmica.” Isso não é saudável para ninguém, muito mais para pessoas com asma ou outros problemas respiratórios.

Prunicki também descobriu que a fumaça do incêndio provoca a desativação de um gene imunológico, especificamente aquele que produz o que é conhecido como células T reguladoras. “E as células T reguladoras são necessárias para ter um sistema imunológico saudável”, diz Prunicki. “É um bom tipo de célula imunológica, não um tipo inflamatório de célula imunológica.”

Como tudo isso pode interagir com Covid-19, uma doença que em parte ataca os pulmões, é um pouco complicado. Por semanas, os West Coasters vêm acatando os avisos para ficar dentro de casa e manter as janelas fechadas. Se as pessoas não são saindo, eles estão reduzindo sua exposição ao vírus – mas se eles estão ao sair, a inalação de fumaça pode exacerbar seus sintomas se a pegarem. “Não acho que veremos um grande aumento nas novas infecções de Covid”, disse Benmarhnia, da UC San Diego. “Talvez o contrário, porque as pessoas podem ficar mais em casa.”

“Mas então”, acrescenta Benmarhnia, “mesmo se assumirmos uma incidência estável de novos casos de Covid-19, esperamos sintomas mais graves, por causa desse tipo de alteração do sistema imunológico da exposição ao PM 2,5”. Benmarhnia e seus colegas estarão observando nas próximas semanas para ver se há um aumento nos casos graves, pois a fumaça do incêndio continua a pairar sobre a Costa Oeste.

E a Covid-19 não será o único bug que explora o efeito da fumaça no sistema imunológico – nós estamos chegando na temporada de gripe. Então, isso é um golpe triplo: incêndios florestais fora de controle, a pandemia de Covid e gripe. “Todas essas coisas por si mesmas podem ter um grande impacto no sistema imunológico”, diz Prunicki. “Mas compilado, eu honestamente não acho que experimentamos nada parecido antes.”

Esta história apareceu originalmente em wired.com.

Fonte: Ars Technica