O que sabemos sobre a enorme explosão química em Beirute

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Na terça-feira, Beirute foi devastada por uma enorme explosão química que ocorreu no porto da cidade pouco depois das 18h, horário local. A explosão matou pelo menos 135 pessoas e feriu milhares mais, e pode ter deixado 300.000 moradores desabrigados depois que a onda de choque quebrou o vidro e danificou edifícios em toda a cidade mediterrânea. Os relatórios iniciais culparam fogos de artifício armazenados de forma inadequada pelo desastre, mas o verdadeiro culpado logo surgiu: 2.750 toneladas de nitrato de amônio (NH4NÃO3) que foram apreendidos por funcionários libaneses de um cargueiro em 2013 e armazenados em um armazém no porto desde então.

Agora, acredita-se que um incêndio estourou no armazém – possivelmente devido a soldagem descuidada realizada como uma medida anti-roubo—Que causou a explosão catastrófica do estoque de produtos químicos, freqüentemente usado como fertilizante.

O nitrato de amônio costuma ser combinado com o óleo combustível para criar um explosivo usado na mineração e na construção e usado como oxidante para motores de foguete. Mas também tem sido empregado para fins mais nefastos. A primeira bomba registrada de óleo combustível de nitrato de amônio (ANFO) foi detonada em 1970 na Universidade de Wisconsin-Madison como um protesto contra a Guerra do Vietnã. Grupos terroristas de ambos os lados do conflito sectário da Irlanda do Norte também construíram bombas usando ANFO dos anos 1970 até os anos 90, e Timothy McVeigh usou uma combinação de nitrato de amônio e nitrometano para um ataque terrorista em Oklahoma City em 1995.

Coisas perigosas

Mas acidentes industriais envolvendo nitrato de amônio têm sido responsáveis ​​por desastres ainda maiores. Quando o produto químico é submetido a calor suficiente, ele se decompõe para formar óxido nitroso (N2O) e água ou, a temperaturas mais altas, nitrogênio (N2), oxigênio (O2), e água; em ambos os casos, o resultado é uma reação energética altamente exotérmica. Uma pista do papel do nitrato de amônio nessa explosão foi a cor vermelho-laranja profunda da explosão que poderia ser visto no muitos videos publicado online; isso foi causado pela presença de gás dióxido de nitrogênio altamente tóxico, que é formado como um produto secundário da reação.

Em 1947, um incêndio eclodiu a bordo de um navio de carga no porto de Texas City, no Texas, que carregava 2.300 toneladas de nitrato de amônio. Uma decisão imprudente de canalizar vapor para os confins do navio, na tentativa de combater o incêndio, contribuiu para uma enorme explosão que matou pelo menos 567 pessoas em um evento que é frequentemente referido como o pior desastre industrial da história americana (o A explosão também incendiou outras 961 toneladas de nitrato de amônio e 1.800 toneladas de enxofre em outro navio). Mais recentemente, em 2013, a cidade de West, Texas, foi abalada por uma explosão em uma fábrica de fertilizantes que armazenava indevidamente mais de 270 toneladas do produto químico, matando 15 e ferindo mais de 200. E em 2015, 881 toneladas de nitrato de amônio foram detonadas por um incêndio de nitrocelulose no porto de Tianjin, na China, matando 165.

Muito menor que uma explosão nuclear

As estimativas para o rendimento da explosão em Beirute variaram. Sob condições ideais, uma tonelada de nitrato de amônio tem uma força explosiva equivalente a cerca de 0,45 toneladas de TNT. Mas em Beirute, esse estoque estava armazenado em uma fábrica aberta e ficava parado há sete anos.

Uma estimativa coloca o equivalente a 240 toneladas de TNT, com base nos dados do mapa e na quantidade de sobrepressão necessária para causar o dano visto. Outra análise que mediu o tamanho da bola de fogo da explosão sugere uma explosão de tamanho semelhante em cerca de 300 toneladas de TNT. Na extremidade superior, outra análise que considerou o tamanho da explosão e a densidade do ar surgiu um equivalente a 3 quilotons de TNT.

Por contexto, a bomba atômica lançada em Hiroshima há 75 anos teve um rendimento de cerca de 15 quilotons. E a maior explosão não nuclear já registrada pelo homem foi um desastre de 1917 em Halifax, Canadá, que ocorreu quando um navio de munições pegou fogo antes de explodir com uma força de aproximadamente 2,9 quilotons. Como a explosão de Halifax destruiu tudo em um raio de 800 metros, as estimativas mais baixas para a explosão de Beirute parecem ser mais razoáveis. O que sabemos com alguma precisão é que um choque sísmico com magnitude de 3,3 foi medido no momento da explosão.

Imagens de satélite comparando a área antes e depois da explosão mostram a destruição completa do porto de Beirute. Os silos de grãos que estavam próximos ao local da explosão ainda estão parcialmente em pé, embora se acredite que até 85% dos estoques de grãos do país tenham sido perdidos. (O Líbano importa 80% de seu suprimento de alimentos e Beirute normalmente lida com 60% do total das importações do país.)

Pouco mais resta na área além de escombros; do outro lado do porto, do local da explosão, há um navio de passageiros emborcado. As janelas foram quebradas a até três quilômetros de distância e, junto com outros danos aos edifícios, até 300.000 pessoas ficaram desabrigadas, segundo o governador de Beirute.

Você pode encontrar maneiras de ajudar os esforços de socorro de Beirute aqui.

Listando imagem por ANWAR AMRO / AFP via Getty Images

Fonte: Ars Technica