O robô de saltos de asteróides nos dá uma boa olhada na superfície do Ryugu

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Prolongar / Superfície de pilha de escombros de Ryugu, tomada pela MASCOT pouco antes de bater e começar a pular.

Nos últimos meses, a nave espacial Hayabusa2 do Japão tem se envolvido em vários atos de agressão interplanetária, atirando no asteróide Ryugu a fim de explodir material livre para um retorno à Terra. Mas a visita da Hayabusa2 também contou com várias atividades menos violentas, já que sua imagem e caracterização do Ryugu nos deu uma nova imagem do corpoAcredita-se que ela funcione como uma cápsula do tempo para o material que se formou nos primeiros estágios do nosso Sistema Solar.

Como parte desses estudos, Hayabusa2 deixou um robô franco-alemão que deveria atravessar a superfície do asteróide para experimentar algumas de suas rochas. Apesar de aterrissar de cabeça para baixo, o robô acabou entrando na orientação correta, e um artigo descrevendo o que encontrou foi publicado na edição de quinta-feira da Science.

Pulando, mas não como um coelho

Se você é como eu, a imagem de um pequeno robô saltando pela superfície de um asteróide trouxe à mente algo adorável e possivelmente antropomórfico. Você pode se livrar dessas imagens imediatamente. MASCOT, o Escoteiro de superfície de asteróide móvelé uma caixa retangular. Sua capacidade de pular é fornecida por um dispositivo interno ponderado. Ao girar rapidamente esse peso, o robô poderia gerar velocidade suficiente para superar o minúsculo campo gravitacional de Ryugu e lançar a caixa em novos locais.

Essa capacidade de salto acabou sendo crítica para a missão. Depois que a Hyabusa2 derrubou a MASCOT a 40 metros acima da superfície do asteroide, o robô saltou por 17 metros antes de se acomodar em uma posição desconfortável. Uma tentativa de orientar a sonda não funcionou bem: "Uma manobra de elevação na primeira posição de medição deixou a sonda de cabeça para baixo, com a maioria dos instrumentos voltados para o céu". A imagem a partir dessa posição conseguiu confirmar que Júpiter, Saturno e a estrela σ Sagittarii existem.

Então, os comandos apropriados foram enviados e a caixa fez outro salto. Desta vez, pousou na orientação certa para fazer alguma observação. Além de seu braço pesado para pular, a MASCOT tinha uma câmera, um magnetômetro, um radiômetro e um espectrômetro infravermelho. Estes deram a capacidade de obter algum sentido dos materiais em torno dele e associar suas propriedades com rochas específicas.

Um conto de duas pedras

A área ao redor da MASCOT tinha dois tipos diferentes de rochas. O primeiro era mais escuro e áspero, com uma aparência superficial que os pesquisadores descrevem como "semelhante a couve-flor". O segundo era mais brilhante e tinha superfícies mais lisas e formas mais angulares. Essas duas categorias de materiais são consistentes com a idéia de que a aparência de “pilha de entulho” de Ryugu é o produto de uma colisão entre dois corpos com propriedades diferentes, com os detritos se reagregando lentamente sob a gravidade fraca do corpo. (Também é consistente com uma visão alternativa de que o Ryugu é feito de uma pequena fração dos restos de um único corpo que formou camadas geológicas diferentes).

A equipe da Hyabusa2 suspeita que as características dos dois materiais diferentes sejam o produto dos ciclos de aquecimento / resfriamento que ocorrem quando as rochas são expostas primeiro à luz do sol e depois à escuridão do espaço. Em alguns casos, isso leva à quebra da rocha, produzindo as superfícies mais lisas observadas entre alguns dos materiais. Em outros, a rocha se desintegra lentamente, perdendo sua estrutura interna e produzindo as outras rochas observadas pela MASCOT.

A coisa estranha sobre isso, no entanto, é que as rochas quebrando e quebrando normalmente produzem poeira e materiais semelhantes a areia. No entanto, não havia sinais de nada disso. "A MASCam não observou nenhum depósito de material fino durante a descida", observam os pesquisadores, antes de dizer que "esperamos que a poeira seja formada continuamente na superfície do Ryugu através da exposição ao ambiente espacial". Eles assumem que os grãos menores estão perdidos no espaço ou acabam indo para o interior do entulho. Mas as rochas que podiam ser vistas pelo MASCOT eram todas de dezenas de centímetros de diâmetro ou maiores (algumas eram dezenas de metros).

Pronto para o meu close up

Em qualquer caso, close-ups de várias das rochas vistas por Ryugu mostraram que eles eram compostos de muitas pequenas inclusões embutidas em matrizes maiores de material. Este é exatamente o tipo de coisas que os cientistas esperavam ver. Isso porque as primeiras rochas formadas como nosso Sistema Solar começou a se condensar eram consideradas compostas, com as inclusões representando os materiais com altos pontos de fusão que se condensavam primeiro. Se materiais semelhantes acabarem no cache devolvidos à Terra pela Hayabusa2, eles poderão ajudar a informar nossas ideias sobre a formação do Sistema Solar.

Em qualquer caso, o trabalho da MASCOT no asteróide terminou em menos de um dia, já que só tinha capacidade de bateria por cerca de 17 horas de operação. Mas, sem dúvida, haverá estudos adicionais que sairão de todos os dados obtidos durante o curto período em que foram gastos.

Ciência, 2019. DOI: 10.1126 / science.awaw8627 (Sobre o DOIs).

Fonte: Ars Technica