O segundo estágio de um foguete Falcon 9 acabou de ser queimado sobre Seattle

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Prolongar / Um foguete Falcon 9 é lançado do Centro Espacial Kennedy em 4 de março de 2021. Seu segundo estágio retornou à Terra três semanas depois.

SpaceX

Há pouco mais de três semanas, um foguete Falcon 9 foi lançado do Centro Espacial Kennedy da Flórida, carregando uma carga útil de 60 satélites Starlink para a órbita baixa da Terra. Foi a primeira de quatro missões desse tipo voadas este mês pela SpaceX.

Toda a missão foi nominal, exceto por um problema com o segundo estágio do foguete. Normalmente, dentro de uma órbita ou duas após o lançamento, o motor a vácuo Merlin do foguete Falcon 9 reacenderá e empurrará o segundo estágio para baixo de modo que ele inofensivamente reentre na atmosfera da Terra no Oceano Pacífico.

No entanto, após esse lançamento, não havia propelente suficiente para acender o motor Merlin e completar a queima. Assim, o propelente foi ventilado para o espaço e o segundo estágio configurado para fazer uma reentrada mais descontrolada na atmosfera. Nesse caso, o estágio superior do Falcon 9 ainda retorna, pois, quando ele lançou os satélites Starlink, o veículo estava orbitando a Terra a uma altitude média de cerca de 250 km. Tão acima da Terra, ele ainda era suscetível de ser arrastado dos tênues fragmentos da parte superior da atmosfera de nosso planeta.

Na quinta-feira à noite, três semanas após o lançamento, este segundo estágio reentrou na parte mais densa da atmosfera da Terra e, ao fazê-lo em áreas povoadas, forneceu algumas vistas espetaculares para a região dos estados de Portland e Washington. Vídeos compartilhados em várias redes sociais mostraram o que parecia ser uma invasão de uma armada alienígena.

Este foi, no entanto, simplesmente o segundo estágio do foguete Falcon 9 – que pesa cerca de quatro toneladas métricas sem combustível – se partindo na atmosfera e queimando. É provável que o segundo estágio se desfez completamente nas Montanhas Rochosas, perto da fronteira dos Estados Unidos e do Canadá.

O segundo estágio do Falcon 9 queimando na reentrada acima da minha casa em Puget Sound.

Alguma peça caiu no chão? É possível que alguns dos componentes mais densos do foguete, como peças do motor Merlin ou vasos de pressão de invólucro composto, tenham resistido à reentrada e pousado no solo nas Montanhas Rochosas. Não houve relatos imediatos de quaisquer ferimentos.

Historicamente, quando os foguetes lançavam suas cargas úteis em órbitas mais altas, esses segundos estágios gastos eram frequentemente deixados no espaço por décadas. Hoje, eles são um grande contribuinte para o problema dos detritos orbitais, então há pressão sobre as empresas de foguetes para "descartar" seus segundos estágios, seja desorbitando-os ou enviando-os para órbitas heliocêntricas. A SpaceX espera resolver esse problema com o veículo da nave estelar tornando todo o veículo reutilizável, com o foguete Super Heavy e o estágio superior da nave retornando à Terra para reutilização.

Fonte: Ars Technica