O sistema imunológico e COVID: ainda é confuso

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Prolongar / SUL TANGERANG, INDONÉSIA – 7 DE JANEIRO DE 2021: Um paciente recuperado de COVID-19 doar plasma no Centro de Transfusão da Cruz Vermelha da Indonésia em South Tangerang.

É claro que o sistema imunológico pode montar uma resposta robusta ao SARS-CoV-2, como os testes da vacina deixaram claro. Além disso, porém, há muitos pontos de interrogação. As pessoas expostas ao vírus nem sempre produzem muitos anticorpos contra ele, e tem havido vários casos de reinfecção. Não temos certeza de quanto tempo dura a imunidade ou se ela se correlaciona com os níveis de anticorpos ou outra coisa – nem mesmo há grandes evidências de que os anticorpos sejam úteis.

Para dar uma ideia do desafio de resolver tudo isso, vamos examinar três artigos publicados recentemente que abordam a interação entre o sistema imunológico e o COVID-19. Um finalmente fornece algumas evidências de que os anticorpos podem ser protetores, outro indica que neutralizar a resposta inflamatória pode ajudar, enquanto o terceiro sugere que os imunossupressores não afetam de forma alguma os resultados da doença.

Bons anticorpos

Os anticorpos são uma maneira relativamente fácil de rastrear uma resposta imunológica e foram usados ​​para isso durante toda a pandemia. Mas os primeiros estudos descobriram que o número de anticorpos produzidos em resposta a uma infecção variava dramaticamente entre os pacientes. Também houve testes clínicos testar se o uso de anticorpos obtidos de pessoas anteriormente infectadas poderia ajudar a tratar aqueles que sofrem de sintomas de COVID-19, com o FDA eventualmente concedendo isso uma Autorização de Uso de Emergência controversa. O presidente Trump também recebeu um tratamento experimental de anticorpos específicos para SARS-CoV-2 produzidos em massa.

O estranho nisso tudo é que não temos certeza se os anticorpos são realmente protetores. Outros ensaios de tratamentos com anticorpos para os infectados produziram resultados ambíguos, sem nenhum benefício claro em receber um reforço de anticorpos. E embora os níveis de imunidade pareçam se correlacionar com os níveis de anticorpos em alguns estudos, não podemos ter certeza de que os dois não estão ambos ligados a algum outro aspecto da função imunológica – talvez os níveis de anticorpos sejam simplesmente um reflexo da atividade das células T, para dar um exemplo.

UMA novo papel de pesquisadores na Argentina é pequeno, mas indica que os anticorpos podem ajudar as pessoas com COVID-19 – mas apenas se um tratamento for administrado cedo o suficiente. O desenho da pesquisa é sólido: um ensaio randomizado e cego no qual algumas pessoas receberam uma transfusão de solução salina, enquanto outras tinham anticorpos daqueles infectados previamente misturados com sua solução salina. De modo crítico, todas as transfusões ocorreram alguns dias após o início dos sintomas de COVID-19. A única limitação do estudo é que ele ocorreu enquanto o número de casos estava diminuindo na Argentina, por isso foi interrompido quando eles tiveram problemas para recrutar pacientes.

Dos 160 pacientes, todos com mais de 65 anos de idade, que foram incluídos, 25 dos 80 no grupo de controle terminaram com sintomas respiratórios graves. Naqueles que receberam o plasma contendo anticorpos, apenas 13 apresentaram esses sintomas. Eliminar os seis indivíduos que tiveram que desistir do estudo melhorou ainda mais os números. Finalmente, aqueles que receberam plasma com os níveis mais elevados de anticorpos tendem a ter um prognóstico ainda melhor, embora o número de pacientes aqui seja ainda menor.

Aqueles que receberam o plasma também tendem a ter resultados menos graves, como admissão na UTI e necessidade de ventilação. No entanto, os números de cada questão individual eram pequenos, então nenhuma dessas medidas atingiu significância estatística.

Os pesquisadores observaram que, em alguns outros estudos, aqueles que receberam tratamentos de plasma precocemente tenderam a se sair melhor, mas a população geral tratada em diferentes estágios da infecção não mostrou efeito. Se isso estiver certo – e este estudo é pequeno o suficiente para realmente precisar ser replicado – então ele apresentaria a primeira evidência clara de que os anticorpos são úteis. Isso pode ser crítico não apenas para o tratamento das pessoas infectadas, mas também para rastrear a imunidade e monitorar o risco em populações com vários níveis de vacinação.

Inflamação ruim

A outra lição do estudo de anticorpos é que definir cuidadosamente sua população de tratamento – idosos recentemente sintomáticos, neste caso – pode ser fundamental para identificar um efeito claro, embora possa tornar mais difícil encontrar pacientes suficientes para fazer um estudo completo. Essa lição também pode se aplicar a um rascunho do manuscrito que descreve um estudo sobre se podemos limitar os efeitos do COVID-19 neutralizando a resposta imune inflamatória. Estudos da genética de pacientes com COVID-19 indicaram que variações em algumas moléculas de sinalização imunológica estavam associadas à gravidade da doença. Mas estudos de drogas que bloquearam os efeitos de uma molécula sinalizadora inflamatória chamada interleucina-6 não mostraram efeito. Os pesquisadores suspeitaram que isso ocorreu porque eles aceitaram uma ampla gama de pacientes.

Então, para diminuir as coisas, eles começaram o tratamento com os bloqueadores da interleucina-6 quando os pacientes foram admitidos na UTI. O ensaio envolveu cerca de 800 pessoas, cerca de metade das quais serviram como controle. O restante recebeu um de dois bloqueadores inflamatórios diferentes. Entre aqueles que não receberam um medicamento, a taxa de mortalidade foi de cerca de 36 por cento. Para aqueles que foram tratados, no entanto, a mortalidade foi de 27 por cento.

Essa pode não ser uma diferença enorme, mas se persistir, pode fazer uma diferença significativa na sobrevivência em nível populacional. E o Serviço Nacional de Saúde do Reino Unido já alertou seus médicos sobre os resultados, ao iniciar uma reavaliação dessas drogas.

O sistema imunológico está superestimado?

Tudo isso aparentemente colocaria o sistema imunológico no centro dos resultados do COVID-19, o que não deveria ser nem um pouco surpreendente. Mas outro estudo publicado esta semana levanta questões até mesmo sobre isso. Aqui, os pesquisadores acompanharam os resultados de mais de 2.000 casos COVID-19 que passaram pelo sistema médico da Johns Hopkins em março. Destes, mais de 100 estavam usando drogas que os deixavam imunocomprometidos. E quando os resultados dos pacientes foram analisados, não houve uma diferença perceptível entre aqueles que eram imunocomprometidos e o resto da população. Os pesquisadores mediram a mortalidade, o tempo de internação e a necessidade de ventilação, mas nenhum deles foi significativamente diferente.

É importante enfatizar que "imunossuprimido" não significa "incapaz de montar qualquer resposta imunológica". Mas a resposta geralmente é bastante limitada.

O que fazer com tudo isso? A boa notícia é que, se os resultados dos anticorpos se mantiverem, eles indicam que os anticorpos podem nos fornecer não apenas uma terapia para aqueles com alto risco de infecção grave, mas uma maneira fácil de rastrear quem pode estar protegido no futuro. Esses resultados não são realmente confundidos pelos resultados com indivíduos imunocomprometidos, uma vez que os anticorpos normalmente não são produzidos durante uma infecção inicial, a menos que se arraste por um tempo (eles levam algumas semanas para começarem a aparecer em níveis mensuráveis).

Além disso, no entanto, as coisas ficam muito complicadas. O sistema imunológico tem vários aspectos (imunidade baseada em células T, células dendríticas, imunidade inata, etc.), e não sabemos realmente quantos deles foram totalmente suprimidos nos indivíduos imunocomprometidos. Além disso, se a inflamação se revelar prejudicial em alguns casos, é possível que algumas formas de imunossupressão possam realmente ser úteis.

Mas o panorama que esses artigos realmente mostram é que tanto o sistema imunológico quanto suas interações com o vírus são extremamente complexos. Se um estudo não tiver pessoas suficientes para se concentrar em populações específicas de pacientes, ou fornecer tratamentos em pontos específicos durante a infecção, há uma chance de que efeitos importantes sejam calculados. Um problema é que, neste ponto, temos muitos estudos menores e menos focados já publicados, levando a um quadro incompleto e confuso. Finalmente, há, sem dúvida, muita variabilidade de paciente para paciente que confunde ainda mais as coisas.

Tudo isso explica por que existem tantas publicações confusas e aparentemente contraditórias por aí. Reforça a necessidade de tratar qualquer resultado único como conclusivo. Com o tempo, construiremos uma imagem mais clara do curso de uma infecção por SARS-CoV-2 e a resposta do sistema imunológico a ela. Dado o tempo que isso levará, no entanto, o foco será, sem dúvida, na pressa para vacinar o máximo de pessoas o mais rápido possível.

Fonte: Ars Technica