O último foguete Delta single-stick lançado quinta-feira, e colocou em um show

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Na manhã de quinta-feira, o foguete Delta IV Medium da United Launch Alliance pegou o vôo pela última vez. Abaixo do céu azul no local de lançamento da Estação da Força Aérea de Cabo Canaveral, na Flórida, o foguete carregava o satélite GPS III em segurança para a órbita. Este é o segundo dos satélites do sistema de posicionamento global da próxima geração da Força Aérea a chegar ao espaço.

Como de costume, o foguete Delta IV single-core executou bem o seu trabalho. Desde 2002, este foguete (que pode voar com ou sem pequenos propulsores de foguete sólidos montados no lado) já voou 29 missões. Todos foram bem sucedidos.

Mas o venerável foguete Delta não voará mais. Simplificando, no mercado atual – no qual a United Launch Alliance deve competir com a SpaceX por lançamentos de segurança nacional e com muitos outros fornecedores de missões comerciais – o Delta-IV Medium não pode competir.

UMA Relatório de 2017 pelo Departamento de Contabilidade do Governo dos Estados Unidos, o custo unitário de um lançamento de um único núcleo da Delta foi de US $ 164 milhões. Isso é quase o triplo do preço do foguete Falcon 9 da SpaceX, que pode ser reutilizado, mas com desempenho comparável ou melhor.

Para competir mais efetivamente neste novo cenário, a United Launch Alliance está eliminando gradualmente o uso de foguetes de patrimônio Delta e Atlas em favor de um novo Foguete Vulcano-Centauro. Ao largar o Delta IV Medium, a empresa está evitando o dispendioso motor principal RS-68A da Aerojet Rocketdyne em favor do motor BE-4, menos caro, em desenvolvimento pela nova empresa espacial Blue Origin. Da mesma forma, está procurando reduzir os custos do Vulcan de outras maneiras, mantendo seu desempenho.

Este não é o último foguete Delta a voar, no entanto. A Força Aérea dos EUA continuará a apoiar o programa Delta IV Heavy – que consiste em núcleos e é o segundo foguete mais poderoso que existe após o Falcon Heavy – até que surjam outras alternativas de levantamento pesado. O vôo final para aquele veículo provavelmente virá em 2024, quando colocará um satélite espião pesado para o Escritório Nacional de Reconhecimento.

Listando imagem por Aliança de Lançamento da United

Fonte: Ars Technica