Os humanos nunca tinham visto uma espaçonave pousar em outro planeta – até agora

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Imagem panorâmica de Marte obtida pela Perseverance em 20 de fevereiro de 2021.

Nunca antes, em todos os nossos milhões de anos, os humanos observaram diretamente uma espaçonave pousando em outro planeta. Até agora.

Na segunda-feira, a NASA lançou um vídeo (embutido abaixo) que incluía vários pontos de vista desde a descida do Mars Perseverance até a superfície do planeta vermelho na semana passada. Uma câmera na concha traseira capturou a visão do pára-quedas sendo aberto, e as câmeras no estágio de descida e no próprio rover capturaram os segundos finais do pouso.

"Eu posso, e tenho, assistido a esses vídeos por horas", disse Al Chen da NASA, o líder para a entrada, descida e pouso do Perseverance. "Eu sempre encontro coisas novas. Convido você a fazer isso também."

A primeira parte do vídeo mostra o pára-quedas densamente compactado, lançado por um tiro de morteiro, sendo disparado a uma velocidade de 100 mph. Ele atinge a extensão total, a 150 pés acima da espaçonave, em um único segundo. Em seguida, ele infla em 0,7 segundos. Não há evidência de emaranhamento nas linhas, um pequeno milagre com 2 milhas de linhas no sistema de pára-quedas. É a primeira vez que cientistas observam de perto um pára-quedas se abrindo na fina atmosfera de Marte. "Estaremos estudando este vídeo por muitos, muitos anos", disse Chen durante uma entrevista coletiva.

Módulo de aterragem Mars Perseverance.

Então, mais abaixo na atmosfera, a visão muda para mostrar o escudo térmico caindo do rover. Aparecem manchas brancas, provavelmente geada. Uma das oito molas que conectam o escudo térmico ao rover está solta. O escudo térmico desaparece, fazendo uma descida suave para a superfície.

As vistas finais são da câmera no estágio de descida, olhando para o rover, e o rover, olhando para cima no estágio de descida. Talvez o mais notável seja esta vista para cima, mostrando a manobra do sky-guindaste em que o estágio de descida traz o rover muito perto da superfície e então se afasta rapidamente. Não há fumaça de escapamento dos propulsores no estágio de descida – isso porque o combustível de hidrazina produz uma nuvem clara de nitrogênio e hidrogênio.

Capturar essa filmagem visceral não era de missão crítica, mas era um bônus. A agência espacial usou hardware robusto e pronto para uso para obter essas imagens. Ao todo, cerca de 30 GB de dados foram capturados durante a descida, totalizando 23.000 imagens. Agora que a NASA tem essas informações, elas serão usadas para aprimorar o conhecimento sobre a futura tecnologia de entrada, descida e pouso em Marte e em outros mundos do Sistema Solar.

Um problema de pouso colocado em foco na nova filmagem é a poeira levantada pelo estágio de descida à medida que se aproxima da superfície de Marte e cai da sonda. Envolve inteiramente a Perseverança em uma nuvem densa. Esta será uma questão importante, pois a NASA contempla o pouso de espaçonaves maiores e, eventualmente, missões humanas no planeta vermelho.

"Até onde eu sei, não há plataformas de pouso ou barcaças em Marte", disse Chen. "Este é um grande desafio para nós no futuro, com veículos cada vez mais pesados ​​e motores cada vez maiores, e é por isso que coletar essas informações é tão importante."

Os dados visuais ajudarão cientistas e engenheiros a calibrar seus modelos para poeira, já que eles têm informações precisas sobre o empuxo dos motores e como eles estavam apontando quando perto da superfície de Marte.

Houve mais do que apenas mimos visuais lançados na segunda-feira durante a coletiva de imprensa Perseverance. Pela primeira vez, um rover gravou áudio e transmitiu de volta para a Terra, capturando o que parecia ser uma rajada de vento. "Quem vai compor a primeira peça musical com o som real de Marte?" perguntou Thomas Zurbuchen, chefe de ciência da NASA. Quem, de fato.

Fonte: Ars Technica