Os novos arrendamentos da Exxon no Golfo do México não são o que parecem

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ExxonMobil's farra de gastos durante a venda de arrendamento de ontem no Golfo do México foi significativa, dizem os especialistas, porque a empresa pode usar a área para algo diferente de extração de petróleo e gás. Especialistas de fora da empresa especulam que a ExxonMobil quer usar as águas do Golfo para um propósito novo: sequestrar dióxido de carbono capturado.

A administração Biden leiloados vastas extensões do Golfo do México para empresas de petróleo e gás ontem em um dos maiores vendas de arrendamento federal nos últimos anos. A venda atraiu fortes críticas de grupos ambientalistas, que dizem que permitir o desenvolvimento de novo petróleo e gás é incompatível com o cumprimento de suas metas climáticas pelos Estados Unidos. Mas é possível que a Exxon – a maior licitante na venda de ontem – não esteja planejando extrair novos combustíveis fósseis. A empresa surpreendeu os analistas ao licitar quase 100 arrendamentos em águas rasas perto da costa, onde as reservas de combustível fóssil estão bastante esgotadas. Isso provavelmente significa que a Exxon planeja reaproveitar antigos poços de petróleo e gás para armazenamento de carbono, ou encontrar novos locais na área para bombear o CO2 capturado para o subsolo, dizem os especialistas The Verge.

“Simplesmente não há petróleo suficiente para fazer o retorno do investimento valer a pena para eles”, diz Brian Snyder, professor assistente de ciências ambientais na Louisiana State University.

William Turner, analista-chefe da empresa de pesquisa de energia Rystad Energy, concordou, chamando as áreas de arrendamento de "o equivalente a (Exxon) comprar uma espécie de operação familiar".

“Isso tem que ser para algo diferente da exploração de petróleo e gás”, diz Turner.

A ExxonMobil ainda não confirmou ou negou a especulação. Em um e-mail para The Verge, um porta-voz da empresa disse que a Exxon iria “avaliar a geologia sísmica e de subsuperfície para futuro potencial comercial”.

Se os palpites dos especialistas estiverem certos, isso provavelmente marcará a primeira vez que o governo alugou águas federais para sequestro de carbono.

As empresas de combustíveis fósseis venderam a captura e sequestro de carbono (CCS) como forma de minimizar os danos que causam ao planeta. A estratégia envolve o uso de novas tecnologias para remover o CO2 que aquece o planeta das emissões da chaminé. O dióxido de carbono capturado precisa ser transportado por dutos para locais onde possa ser armazenado no subsolo.

O fundo do mar do Golfo do México pode se tornar um hotspot para sequestro de carbono por causa de sua proximidade com uma grande quantidade de indústria pesada e infraestrutura existente de petróleo e gás. Os especialistas sugeriram que o CO2 capturado pode ser bombeado para antigos campos de petróleo e gás no Golfo ou injetado em aquíferos salinos.

ExxonMobil tem chamado A CCS faz parte de seus “esforços contínuos para reduzir as emissões”. Este ano, a empresa anunciou planos de transformar o Houston Ship Channel em uma espécie de hub para CCS. O canal conecta Houston ao Golfo do México e é repleto de plantas petroquímicas e outras indústrias pesadas. O plano poderia envolver o emparelhamento dessas plantas com purificadores de CO2 e, em seguida, canalizar o dióxido de carbono capturado para o Golfo. Em 2040, o hub poderá capturar até 100 milhões de toneladas métricas de CO2 por ano, diz a Exxon. Tal esforço exigiria um investimento conjunto da indústria e do governo, de acordo com a ExxonMobil – ao som de $ 100 bilhões.

Custos altos como esse têm sido historicamente um fator proibitivo em projetos de captura de carbono; eles são o que fechado a única usina a carvão equipada com CCS nos EUA. Mas algum novo financiamento poderia ser disponibilizado por meio do projeto de infraestrutura bipartidário que Joe Biden sancionou esta semana, que inclui bilhões de dólares de investimentos em tecnologias e dutos de captura e remoção de carbono com foco nas chamadas indústrias "difíceis de descarbonizar", como a produção de cimento e fertilizantes.

Muitas pessoas estão, obviamente, desconfiadas das afirmações das empresas de combustíveis fósseis sobre o CCS. Ambientalistas e legisladores progressistas chamaram a CCS de uma “falsa solução” para a mudança climática, dizendo que ela poderia inviabilizar a transição para a energia renovável e manter a economia dependente do petróleo e do gás. Os cientistas concordam que as emissões de gases de efeito estufa precisam essencialmente desaparecer em meados do século a fim de evitar mudanças climáticas catastróficas, e isso só pode ser alcançado retirando as economias dos combustíveis fósseis.

“Esta indústria vê o Golfo como seu próprio esgoto pessoal há muito tempo, então a ideia de que eles se voltariam para o Golfo para este projeto não é surpreendente”, disse Carroll Muffett, presidente e CEO do Centro sem fins lucrativos de Direito Ambiental Internacional. “Também é inaceitável porque os riscos de captura e armazenamento de carbono são significativos”, diz ele. Ele está preocupado sobre como a construção e possíveis rupturas de novos dutos de CO2 podem afetar as comunidades da Costa do Golfo. Altas concentrações de dióxido de carbono, se vazar de dutos ou poços de armazenamento, podem ser asfixiantes para as pessoas e a vida selvagem.

Outra preocupação com o CCS é que ele tem sido tradicionalmente usado pela indústria de petróleo e gás para o que é chamado de "recuperação aprimorada de petróleo" (EOR). Basicamente, as empresas de combustíveis fósseis disparam o CO2 capturado no subsolo para eliminar reservas de petróleo difíceis de alcançar.

“Essa seria minha preocupação, que a Exxon está realmente fazendo isso não apenas para armazenamento, mas para EOR”, diz Snyder. “Meu palpite é que eles estão realmente fazendo um pouco dos dois.”

O governo Biden já enfrentou muitas críticas por vender concessões federais de água para empresas de petróleo e gás poucos dias depois de pedir a todas as nações que reduzam as emissões de gases de efeito estufa durante um Cimeira do clima das Nações Unidas em Glasgow. A venda do arrendamento foi iniciada pela administração Trump e um juiz federal nomeado por Trump bloqueado uma ordem executiva de Biden no início deste ano para suspender novos arrendamentos de petróleo e gás. Ainda assim, os ambientalistas argumentam que Biden poderia ter feito mais para impedir a venda de ontem.

Mas, embora o governo Biden possa não querer manter a venda do arrendamento, se a ExxonMobil estiver de fato planejando armazenar o CO2 capturado no Golfo, isso pode mudar os cálculos do governo.

“Você poderia supor que talvez isso chame a atenção do governo para dizer‘ Ok, talvez precisemos repensar o fechamento completo do novo leasing ’”, disse Turner.

Fonte: The Verge