Os picos cobertos de gelo de Plutão são como os da Terra, mas não

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Prolongar / “O que cobre os picos de Cthulhu?” não é um enigma misterioso.

Muitas vezes podemos usar nosso conhecimento do planeta Terra para explicar as coisas que vemos em outros mundos, embora possamos ter que ajustar a física para explicar uma temperatura diferente ou uma atmosfera tênue. Mas os cientistas planetários nem sempre podem presumir que uma característica familiar da paisagem se formou de maneira familiar.

Quando a espaçonave New Horizons nos deu nossa primeira visão de perto de Plutão, havia muitas maravilhas alienígenas. Mas também havia topos de montanhas polvilhados com algo brilhante, muito parecido com os picos nevados da Terra. Na Terra, essas coberturas de neve são produzidas por precipitação intensificada conforme o ar sobe sobre as montanhas e esfria, combinado com as temperaturas mais frias em altitudes mais elevadas.

Em Plutão, essa explicação não pode funcionar, por vários motivos. Primeiro, as temperaturas geralmente aumentar conforme você sobe alguns quilômetros da superfície de Plutão por causa dos gases que absorvem a energia solar. Os ventos também tendem a soprar encosta abaixo já que a superfície mais fria resfria o ar próximo a ela, tornando-o mais denso. Então, o que forma a poeira brilhante e como ela chega lá?

A oeste da planície brilhante em forma de coração de Plutão está uma região de cor escura apelidada de Cthulhu. Nessa região existem algumas cadeias montanhosas que se destacam pelos seus cumes brilhantes. Analisando dados espectrais de imagens desta área, os pesquisadores dizem que as áreas brilhantes são principalmente gelo de metano. Ele também aparece nas bordas voltadas para o norte e nas paredes das crateras de impacto da região.

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Prolongar / Para uma comparação terrestre, uma imagem de satélite dos Alpes está à direita.

Para ver por que o gelo de metano se formaria nesses locais, os pesquisadores se voltaram para um modelo climático do planeta anão. O modelo permitiu que gelo de metano e nitrogênio se formassem (ou desaparecessem transformando-se em gás), e os pesquisadores direcionaram as condições no momento da visita da New Horizons. Apenas adicionando a física e a topografia, o modelo consegue fazer gelo de metano nas montanhas e crateras de Cthulhu. Muitos lugares podem ver alguma geada de metano à noite, mas desaparece durante o dia. Mas uma concentração maior de gás metano em altitudes mais elevadas leva a um acúmulo líquido no topo das montanhas ao longo desse ciclo diário.

Fonte: Ars Technica