Os teóricos da conspiração com coronavírus 5G estão colocando em risco os trabalhadores que mantêm as redes em funcionamento

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Naveed Qureshi sempre soube que seu trabalho era importante, mas como engenheiro de telecomunicações que trabalha no leste de Londres, nem sempre era assim. Ele passava todas as semanas patrulhando seu trecho da cidade, andando em sua van para manter os quilômetros e quilômetros de fios de cobre e cabos de fibra óptica que mantinham a capital on-line. Escolas, hospitais e empresas dependiam dessa rede invisível e, com a pandemia que obrigava as pessoas a trabalhar em casa, havia mais pressão sobre o sistema do que nunca. Seu trabalho parecia inegavelmente essencial. Ele só queria que não fosse perigoso também.

Desde que o Reino Unido entrou em confinamento, em março, engenheiros como Qureshi se viram involuntariamente na linha de frente de uma estranha cruzada global. Os teóricos da conspiração vincularam a disseminação do novo coronavírus à instalação de novas redes móveis 5G, com alguns alegando que a rede celular enfraqueceu o sistema imunológico e permitiu que o vírus prosperasse, enquanto outros disseram que os mastros 5G estavam transmitindo o vírus através do éter (todos Reivindicações de "maluco", para citar o governo do Reino Unido). O que essas teorias têm em comum é que elas dão às pessoas alguém para culpar. E embora parte dessa paranóia provenha de uma desconfiança razoável de grandes corporações e instituições, o objetivo final sempre foram trabalhadores como Qureshi, na rua em coletes de alta visibilidade, apenas tentando fazer seu trabalho.

A maioria dos incidentes pode ser classificada como assédio. Insultos gritados, ameaças de morte e coisas do gênero. Mas outros eram mais violentos. Lâminas de barbear e agulhas estavam escondidas atrás de pôsteres em postes telefônicos, esperando para pegar mãos inconscientes. Os atacantes pegaram fogo nos mastros dos celulares e compartilharam os vídeos nas redes sociais para aplausos dos colegas conspiradores. De acordo com números compartilhados com The Verge pelo órgão do setor Mobile UK, houve mais de 200 incidentes de abuso contra engenheiros de telecomunicações desde 30 de março e mais de 90 ataques criminosos contra a infraestrutura móvel.

Tudo isso estava no fundo da mente de Qureshi quando, numa terça-feira de manhã em abril, uma mulher se aproximou do lado de sua van, estacionou perto de uma rua principal no distrito nordeste da capital chamada Walthamstow, e gesticulou para ele descer a janela.

"O que você está fazendo?" ela perguntou sem rodeios.

Qureshi, um homem quieto na casa dos quarenta, com olhos suaves e um corte de cabelo bem cortado, explicou que precisava subir no mastro do telefone atrás dele para corrigir uma falha, mas não podia dizer mais por causa da privacidade do cliente.

"Oh, tudo bem …" disse a mulher, "mas você está mentindo."

Qureshi assentiu e sorriu, tentando manter as coisas educadas, mas em sua cabeça os alarmes disparavam quando ele pensou: Por favor, não seja 5G. Por favor, não seja 5G. Por favor, não seja 5G.

A mulher começou a falar sobre radiação e microondas, sobre os efeitos nocivos dos sinais eletromagnéticos no corpo, como os sinais do 5G – lá estava – quebrou as células sanguíneas como ácido. Ela tinha muitas estatísticas para apoiar seu argumento, muitas das quais Qureshi reconheceu pelas mensagens de conspiração copypasta transmitidas pelas mídias sociais. Ela se gabou de que, ao contrário dele, ela realmente havia lido sobre o assunto. Embora Qureshi tivesse sido treinado profissionalmente neste trabalho, ele sabia que era inútil argumentar. Qualquer ponto que ele mencionasse seria derrubado pela racionalização auto-realizável da mulher de que Qureshi fazia parte de uma conspiração global.

Naveed Qureshi, um engenheiro de telecomunicações de Londres da Openreach, é um dos dezenas de engenheiros que foram vítimas de abuso por causa da conspiração com o coronavírus 5G.

Naveed Qureshi, um engenheiro de telecomunicações de Londres da Openreach, é um dos dezenas de engenheiros que foram vítimas de abuso por causa da conspiração com o coronavírus 5G.

Normalmente, Qureshi gosta da curiosidade do público sobre seu trabalho, principalmente crianças. Quando ele está trabalhando em um armário – caixas de metal verde anônimas, vistas na maioria das ruas do Reino Unido, que fornecem acesso ao nível da rua à rede do país – as pessoas sempre fazem perguntas. Às vezes, eles são curiosos o suficiente para parar e vigiar o ombro de Qureshi enquanto ele trabalha.

Em cada gabinete existem milhares e milhares de fios de cobre, envoltos em plástico colorido diferente. Cada um conecta as linhas telefônicas e da Internet subterrâneas a propriedades individuais, e a manutenção dessas junções é uma grande parte do trabalho de um engenheiro. Abrir um novo gabinete é uma loteria. Às vezes, os fios internos são limpos e arrumados: um prazer para aparar e substituir, conforme necessário. Outras vezes, se assemelham a uma gaveta de mesa cheia de velhos cabos de computador: uma bagunça emaranhada e indisciplinada que leva horas para ser encomendada.

Cada vez que Qureshi abre um gabinete, as pessoas fazem a mesma pergunta: "Como você sabe o que está acontecendo lá?" E toda vez, ele dá a mesma resposta: "Prática".

Em Walthamstow, no entanto, não houve brincadeiras amigáveis. Enquanto a mulher reclamava, Qureshi começou a se preocupar com as histórias que ouvira de colegas engenheiros. Houve ameaças em abundância, chutes e socos lançados em vans. Um engenheiro foi cuspido e teve que se auto-isolar após desenvolver sintomas consistentes com o COVID-19. Até onde essa mulher levaria as coisas?

Depois de vocalizar suas teorias, ela parecia contente por ter transmitido a mensagem. Eventualmente, ela ficou cansada ou entediada e seguiu em frente, e Qureshi retomou o trabalho, considerando-se com sorte por não ter aumentado ainda mais.

Como a maioria dos outros engenheiros da capital, Qureshi trabalha para a Openreach, uma subsidiária do BT Group, o maior fornecedor de internet do país e um antigo monopólio nacionalizado. Todas as manhãs, ele faz logon no aplicativo Openreach para receber uma lista de trabalhos em sua área designada. Às vezes, significa subir em um poste telefônico, outras vezes, ele se perde no quebra-cabeça de um gabinete com defeito. O trabalho é variado, diz ele, e ainda melhor.

Mas horas depois, em Leyton, Qureshi estava chegando ao fim de seu cargo no gabinete quando a mulher reapareceu. Desta vez, ele diz, ela parecia mais agitada e se aproximou dele com um amigo.

Ela levantou a voz quase imediatamente: "Você está matando pessoas. Você sabe o que está fazendo. Como você pôde fazer isso?'"

Ele tentou seguir o treinamento da empresa e não se envolver com as acusações, mas a mulher estava ficando cada vez mais chateada. O 5G estava causando os sintomas do COVID-19, ela contou, e ele estava instalando secretamente a rede de alta velocidade, sob instruções do conselho local.

A mulher estava começando a atrair espectadores a essa altura. Ela encurralou um grupo de homens que estavam bebendo na rua e apontou Qureshi para eles. "Ele é quem está matando todo mundo", ela disse a eles. "Ele está espalhando todo esse vírus."

A multidão estava dividida. Alguns não pareciam se importar, enquanto outros estavam do lado da mulher, ou pelo menos entediados o suficiente para concordar. Eles começaram a se aproximar, latas de cerveja na mão. Qureshi podia vê-los olhando para ele, e ele ouviu as vozes deles flutuando na rua em sua direção. "Assassinato", "assassino", "cuidado". A mulher estava agora gritando e sinalizando carros na rua. Mais pessoas estavam parando, tentando descobrir o que estava acontecendo.

Nesse ponto, pensou Qureshi, era hora de partir. Ele ligou para o gerente, que lhe disse para arrumar o kit e sair dali rapidamente. (A Polícia Metropolitana de Londres confirmou The Verge que o suposto incidente havia sido relatado a eles e que, embora as investigações continuassem, nenhuma prisão foi feita.)

Olhando para a provação, Qureshi diz que a coisa mais irritante não foi a intimidação em si ou a interrupção de seu trabalho. Era a pura falta de entendimento da multidão. Ele estava trabalhando na rua deles para consertar deles Internet, para manter seus telefones e laptops funcionando durante um período de crise. Eles não sabiam disso? Como ele lhes disse: "Talvez esteja trabalhando no seu serviço".

Mas a evidência mais irritante de que os acusadores de Qureshi não sabiam do que estavam falando ainda o irrita: ele nem estava trabalhando no 5G. Na verdade, ele é Nunca trabalhou em 5G. Seu empregador, Openreach, não mantém diretamente as redes móveis: elas reparam principalmente linhas domésticas de internet e telefone. Isso não importava. Ele, como as dezenas de outros engenheiros que foram abusados ​​por teóricos da conspiração, foi alvo da mesma forma. O 5G e o novo coronavírus podem ser ameaças invisíveis, mas trabalhadores como Qureshi oferecem alvos tangíveis.

TELECOMUNICAÇÕES DE VÍRUS DE SAÚDE DA GRÃ-BRETANHA

Equipamento de cabeamento e telecomunicações danificado em Huddersfield, norte da Inglaterra, em 17 de abril de 2020. O incêndio ocorreu depois que vários mastros de telefones celulares foram incendiados em meio a reivindicações de uma ligação entre o 5G e o novo coronavírus COVID-19.
Foto por OLI SCARFF / AFP via Getty Images

O fim de semana de Páscoa foi movimentado para os teóricos da conspiração do Reino Unido. Enquanto algumas pessoas estavam se adaptando a um feriado bancário preso em casa e aos cultos da igreja dominical sobre o Zoom, nada menos que 20 mastros de telefone foram alvos no Reino Unido em suspeitos de incêndio criminoso.

As operadoras de telefonia móvel culparam os ataques à conspiração 5G e observaram que, devido à lenta implantação da rede de alta velocidade, a maior parte da infraestrutura atingida estava na verdade fornecendo cobertura 3G e 4G, nem mesmo a mais recente 5G. Por todo o país, os bombeiros corriam para apagar incêndios e os engenheiros de telecomunicações trabalhavam horas extras para restaurar os serviços perdidos. A Vodafone UK, uma das operadoras móveis afetadas pelos ataques, observou que o equipamento visado incluía um mastro que fornecia conectividade móvel a um hospital temporário construído para pacientes com COVID-19.

"É comovente o suficiente que as famílias não possam estar lá ao lado dos entes queridos que estão gravemente doentes", escrevi Nick Jeffery, CEO da Vodafone UK no LinkedIn. "É ainda mais preocupante que agora mesmo o pequeno consolo de uma chamada telefônica ou de vídeo possa ser negado por causa das ações egoístas de alguns teóricos da conspiração iludidos".

Embora o Mobile UK informe The Verge que ataques como esses parecem estar diminuindo, eles foram inicialmente coordenados nas mídias sociais. Em um grupo do Facebook agora excluído chamados de “5G TOWER FIRE COMP”, os usuários compartilhavam mapas de possíveis alvos, comentando “você sabe o que fazer” embaixo deles. Uma postagem de um administrador do grupo compilou uma lista de incidentes criminosos por cidade com o título "Campeonato de Tabelas de Incêndio em Torre 5G patrocinado pela EE & VODAPHONE" e o chamado às armas: "EXISTE UMA LIGA DEVEM GOOOOOOOO !!!!" E quando um Torre de 70 pés foi incendiado em Birmingham, um vídeo do incidente foi divulgado no grupo com o texto “Birmingham 1-0 West Bromwich Albion. An️ Um excelente jogo de abertura de Birmingham, eles estão pegando fogo no momento ”e a hashtag # 5GisGenocide. (A torre estava fornecendo serviço 4G.)

O Reino Unido certamente não esteve sozinho em ataques criminosos, com incidentes semelhantes relatado na Holanda, Irlanda, Bélgica, Itália, Chipre e Suécia. Parece, no entanto, ter visto mais do que qualquer outra nação, talvez como resultado da incubação de uma cepa viral específica da conspiração.

Os aderentes no Reino Unido espalharam suas mensagens não apenas pelas mídias sociais, mas também governo local, o apoio de celebridades, e até mesmo notícias mainstream. O regulador de TV do Reino Unido, Ofcom, por exemplo, teve que repreender o apresentador de um popular programa matinal por "minar a confiança dos telespectadores em conselhos de autoridades públicas e evidências científicas" em um segmento que cobre os ataques criminosos depois que ele disse que era fácil descartar as ligações entre 5G e o novo coronavírus "porque combina com a narrativa do estado".

Parte da razão para a rápida adoção da conspiração é que ela se baseia nas redes existentes de desinformação, diz Grace Rahman, líder de verificação de fatos on-line da instituição de caridade britânica Full Fact. As alegações da Bogus sobre os perigos para a saúde associados aos sinais de celulares remontam a anos, diz ela, e estão ligadas à implantação do 5G desde que o primeiro equipamento começou a ser instalado.

“Primeiro verificamos algo relacionado ao 5G no meio de 2019”, diz Rahman The Verge, referenciando uma imagem viral que supostamente mostra um homem em um traje de proteção limpeza de um mastro 5G. "A interpretação deles era que ele usava um traje de proteção para se proteger do 5G. Na verdade, ele estava quase certamente limpando cocô de pássaros.

Uma imagem viral que supostamente mostra um homem em um traje de proteção limpando um mastro 5G.

O vínculo entre o 5G e o novo coronavírus começou a aparecer em meados de janeiro, quando as pessoas começaram a conectar Wuhan como a fonte original do surto e um local de teste para o 5G. (Rahman observa que outras grandes cidades tiveram testes semelhantes sem surtos semelhantes, enquanto o Irã, que também teve um surto precoce de COVID-19, não possui redes 5G.)

Porém, quando o Reino Unido entrou em confinamento em março, as teorias começaram a se espalhar mais rapidamente do que nunca nas mídias sociais.

"Como as medidas de bloqueio se tornaram muito mais sérias, parecia que as teorias da conspiração também estavam se tornando mais extremas com isso", diz Rahman.

Engenheiros que falaram com The Verge falou sobre incidentes de abuso relacionados à teoria da conspiração relataram uma mudança semelhante no clima nas ruas. As pessoas estão confusas, disseram eles, frustradas com as novas restrições, presas em casa e procurando uma explicação que faça sentido.

"Eles só querem culpar alguém", diz Qureshi. "Eles veem essas mortes no noticiário, todos os dias há grandes picos, mil mortes. Possivelmente seus entes queridos poderiam ter sido uma dessas estatísticas. E para que eu possa entender isso. Mas apontar o dedo para qualquer pessoa … Qual será o próximo alvo? "

Separar as crenças precisas de qualquer teórico da conspiração 5G é tão difícil quanto classificar os cabos em um gabinete de telecomunicações aleatório, mas existem alguns itens compartilhados de fé entre os adeptos. Praticamente todos os envolvidos sugerem que os perigos do 5G foram subestimados, enquanto a ameaça da pandemia foi exagerada.

Essas crenças são parcialmente bem-sucedidas porque se encaixam em um corpus estabelecido de conspiração e pseudociência, diz Rahman. Os temores sobre o 5G se encaixam perfeitamente no movimento anti-vax e nos temores libertários sobre uma Nova Ordem Mundial. E tanto nos EUA quanto no Reino Unido, essa energia foi fomentada por figuras políticas mais populares que desejam encerrar o bloqueio não necessariamente porque acreditam que a pandemia é falsa, mas por causa de preocupações com custos econômicos ou violação das liberdades civis.

Rahman diz que a situação não foi ajudada pelo fato de que, pelo menos nas primeiras semanas, era difícil encontrar informações confiáveis ​​sobre o COVID-19. Até o nome “coronavírus” criou informações erradas, pois se refere a todo um grupo de vírus existentes com histórias e características diferentes, diz Rahman. "Isso foi um pesadelo, porque muito do que estávamos verificando era baseado em trabalhos científicos sobre outros coronavírus".

Como um relatório da Organização Mundial da Saúde observada em fevereiro, a pandemia foi acompanhada por um "infodêmico maciço". Isso assume a forma de uma “abundância excessiva de informações – algumas precisas e outras não – que dificulta que as pessoas encontrem fontes confiáveis ​​e orientações confiáveis ​​quando precisam delas”. Um historiador da ciência comparado a situação do século XVII, observando que “estamos vivendo um momento de empirismo zero, no qual quase tudo está disponível” – incluindo, ao que parece, explicações não científicas. É um ambiente de incógnitas que gera conspiração e um ambiente de conspiração que inspira violência.

Armários na estrada como este fornecem acesso a linhas telefônicas e de internet para engenheiros.

Armários na estrada como este fornecem acesso a linhas telefônicas e de internet para engenheiros.

Os engenheiros de telecomunicações sabem muito sobre isso. Os armários verdes em que passam tanto tempo e que atraem tantos olhares são lembretes de quão pouco a maioria de nós sabe sobre o trabalho que realiza.

A internet e suas muitas delícias sempre prosperaram com essa ignorância. Como consumidores, somos incentivados a ignorar o trabalho humano que possibilita as conveniências de que desfrutamos. Comida, compras e transporte chegam ao toque de um botão, mas a rede de funcionários do armazém, funcionários da cozinha e motoristas de entrega que possibilitam essas transações fica oculta. Somente quando o sistema quebra, o trabalho deles se torna mais visível.

Esse duplo estado de consciência – familiaridade com o produto e ignorância do processo – ajudou a tornar os engenheiros de telecomunicações um alvo para os teóricos da conspiração. Se você vê um engenheiro como Qureshi na rua, com sua jaqueta fluorescente e van de marca, você sabe que eles têm alguma coisa a ver com a internet, mesmo que você não saiba exatamente o que é. Eles são o ponto de acesso humano em uma rede inescrutável e, portanto, tornam-se um alvo para sua raiva. Você não pode matar a rede, mas pode atacar o nó mais próximo.

"Eles não querem notícias nossas", diz Ollie (não o nome verdadeiro dele), um técnico de Openreach do País de Gales. The Verge. "Eles não querem que a gente explique o que está acontecendo. Eles estão certos e precisamos ouvi-los. É isso aí." No final de abril, Ollie foi gritado na rua quando estava trabalhando e acusado de assassinato por um teórico da conspiração 5G.

No caso da conspiração 5G, essa névoa de ignorância foi ajudada e incentivada pelas próprias operadoras de telefonia móvel. O trem hype 5G está rolando há anos, com logotipos 5G falsos em telefones e fanfares para redes que funcionam apenas em algumas ruas. Os anúncios falam sobre o "potencial revolucionário" da 5G e prometem que trará um carro autônomo para todas as casas e um cirurgião robô para todos os hospitais. Fala-se muito sobre o que o 5G fará, mas muito pouco sobre o que realmente é, o que permite que as pessoas ignorem a verdade simples e até tediosa: é a Internet, mas mais rápida. E mais ao ponto: envolve muitos equipamentos que quebram e precisam ser consertados por pessoas reais.

Essa lacuna de conhecimento, deliberadamente ofuscada pelo marketing liso, abre espaço para a conspiração. Se o apelo raiz de uma teoria da conspiração é que ela simplifica as verdades confusas do mundo, qual seria a melhor maneira de explicar a pandemia, uma história de complexidade infinita que envolve vírus, globalização e biologia humana? A conspiração 5G revela isso com uma narrativa simples de tecnologia prejudicial imposta ao público por uma elite indiferente.

Um conjunto de fios sendo usados ​​para reparar um gabinete de telecomunicações na estrada no centro de Londres. A Openreach, uma subsidiária da British Telecom, é a maior empresa de manutenção da infraestrutura física em nome dos ISPs, que vendem os serviços aos usuários.

Um conjunto de fios sendo usados ​​para reparar um gabinete de telecomunicações na estrada no centro de Londres. A Openreach, uma subsidiária da British Telecom, é a maior empresa de manutenção da infraestrutura física em nome dos ISPs, que vendem os serviços aos usuários.
Foto de James Vincent / The Verge

Não é um conto particularmente imaginativo, mas não precisa ser. É tão atraente que pode até atrair as pessoas que implica. Marius, um engenheiro de telecomunicações The Verge falou com, diz que mesmo ele inicialmente acreditou na conspiração.

"É preocupante", ele diz The Verge. "Eu tenho amigos no telefone dizendo 'Argh, essa coisa do 5G' e todos estão assustados porque não sabem o que está acontecendo." Embora inicialmente tenha achado as evidências convincentes, Marius diz que a história simplesmente não apareceu quando pensou nisso. "Eu estava pensando, se realmente era 5G, as pessoas deveriam cair (mortas) o tempo todo, porque é em toda parte," ele diz.

A Openreach diz que tornou a educação do público sobre suas redes uma prioridade. A solução? Mais marketing, é claro. A Openreach lançou uma campanha publicitária nacional de duas semanas que destacou o status de trabalhador chave de seus engenheiros e a importância de seu trabalho durante a pandemia. Também emitiu uma nova orientação para a equipe sobre como lidar com situações potencialmente abusivas e implementou um novo protocolo de palavras seguras, em que os engenheiros podem chamar gerentes e usar uma palavra segura predefinida para que o backup seja enviado para o local.

Funcionários The Verge Os entrevistados disseram que se sentiram apoiados em seu trabalho e que os gerentes foram rápidos em responder a possíveis problemas. Mas há um sentimento de desconforto quando eles vão trabalhar todos os dias.

"Sempre há alguém para quem você pode ligar: seu gerente, a polícia, um engenheiro na esquina", diz Ollie. "Mas você também está pensando: 'A próxima pessoa vai dar um passo adiante? Se alguns meninos estão dizendo que vão acender a van (pegando fogo), eles vão realmente acender a van da próxima vez? '"

Ollie diz que, em sua experiência pessoal, os membros do público geralmente eram amigáveis ​​com os engenheiros e apreciavam o trabalho que fazem. "Todos os dias você recebe alguém que agradece, ou, por exemplo, pessoas deixaram Celebrações (chocolates) na frente de nossas vans. Você sabe, pequenas coisas assim ”, diz ele. Mas, como outros, ele sente que muitas vezes há falta de entendimento.

"Você quer dizer a eles: 'Você entende o que estamos fazendo?'", Diz Ollie. "Você realmente sabe o que estamos fazendo hoje? Estamos trabalhando na casa dessa enfermeira porque ela precisa acompanhar seus pacientes. Estamos trabalhando na casa desse médico porque ele precisa prescrever medicamentos. 'Eu trabalhei para uma professora porque ela precisava do Skype para ensinar seus filhos. "

Uma van Openreach estacionou no centro de Londres. A Openreach, uma subsidiária da British Telecom, é a maior empresa de manutenção da infraestrutura física em nome dos ISPs, que vendem os serviços aos usuários.

Uma van Openreach estacionou no centro de Londres. A Openreach, uma subsidiária da British Telecom, é a maior empresa de manutenção da infraestrutura física em nome dos ISPs, que vendem os serviços aos usuários.

Qureshi diz que muitas vezes pensa no valor de seu trabalho durante o semanário do Reino Unido, "aplauso para nossos cuidadores". Toda quinta-feira, às 20h, as famílias em todo o país aplaudem pelas janelas e portas para mostrar apreço pelos trabalhadores-chave. Embora essa categoria inclua oficialmente Qureshi, ele diz que não acha que todo mundo faria esse julgamento.

O NHS está "fazendo um trabalho notável e ninguém chega perto do que está fazendo", diz ele. “Mas há outro mundo fora disso. E há pessoas por aí, não apenas nós; carteiros, a polícia – eles estão arriscando suas vidas também. Eles estão batendo palmas e não estamos sendo mencionados. Só posso falar como engenheiro, mas sei o que faço e conheço as dificuldades. ”

E o trabalho é difícil. Quando a pandemia termina e os aplausos cessam – seja para engenheiros como Qureshi ou não – o trabalho que muitas vezes é esquecido ainda será necessário: manter a rede e manter as coisas funcionando para que todo mundo não precise pensar isto.

Fotografia por James Vincent / The Verge

Fonte: The Verge