Por que Niantic é um azarão nas guerras do metaverso

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Hoje vamos falar sobre um conceito que todos concordamos que está bem definido e sobre o qual ninguém está cansado de falar: o metaverso.

OK, talvez você seja um pequeno cansado de ouvir sobre isso. Para uma empresa muitas vezes acusada de ser incapaz de fazer qualquer coisa além de copiar, o anúncio do Facebook-now-Meta neste verão de que iria pivô para o metaverso já inspirou um número notável de clones. Como David Pierce observa em Protocolo hoje, o mundo da tecnologia anunciou recentemente “um metaverso da moda, um metaverso industrial, um metaverso de entretenimento, uma metaverso de jogo, (e) um metaverso de tubarão. ” (Ele esqueceu o próximo jogo do Match Group namoro metaverso, embora, para ser justo, eu também esteja tentando esquecer isso.)

Mas por mais opressiva que essa onda de anúncios possa parecer, eles também nos dizem algo importante: essa tendência – um conjunto de experiências de internet portáteis de próxima geração centradas em fones de ouvido de realidade virtual e óculos de realidade aumentada – é muito maior do que qualquer empresa. Afinal, quanto mais empresas começarem a construir suas peças deste mundo, maior será a probabilidade de algumas delas terem sucesso. E aqueles que têm sucesso no final podem ser diferentes do que esperamos no início.

Uma empresa que parece estar bem posicionada para capitalizar nesta tendência é Niantic Labs, que foi criada como uma startup interna do Google em 2010 e se tornou uma empresa independente cinco anos depois. Escrevi sobre a Niantic pela primeira vez em 2013 no contexto de seu primeiro jogo, o sabor de ficção científica Entrada. Mas a empresa ficou muito maior três anos depois, quando foi lançada Pokémon Go, que se tornou um fenômeno cultural e gerou mais de US $ 6 bilhões em receitas (no ano passado) ao longo do caminho.

Desde o início, a Niantic teve todas as características de uma empresa metaversa. Seus produtos principais colocam animações no topo do mundo real usando software e smartphones. E este ano a empresa anunciou que está construindo um design de referência para seus próprios óculos AR, juntando-se a empresas como Meta e Snap.

No entanto, quando se trata do metaverso em si, a empresa não é fã. “O metaverso é um pesadelo distópico. Vamos construir uma realidade melhor ”, leu a manchete de um blog da empresa neste verão. CEO John Hanke explicou-se desta forma:

Como sociedade, podemos esperar que o mundo não se transforme no tipo de lugar que leva os heróis da ficção científica a fugir para um virtual – ou podemos trabalhar para garantir que isso não aconteça. Na Niantic, escolhemos o último. Acreditamos que podemos usar a tecnologia para nos inclinar para a "realidade" da realidade aumentada – encorajando a todos, inclusive a nós mesmos, a se levantar, caminhar ao ar livre e se conectar com as pessoas e o mundo ao nosso redor. É para isso que nós, humanos, nascemos, o resultado de dois milhões de anos de evolução humana e, como resultado, essas são as coisas que nos tornam mais felizes. A tecnologia deve ser usada para tornar essas experiências humanas essenciais melhores – não para substituí-las.

Hanke elaborou hoje em uma entrevista com Steven Levy em Com fio:

Afasta-nos daquilo que nos torna fundamentalmente felizes como seres humanos. Nós evoluímos biologicamente para estarmos presentes em nossos corpos e para o mundo. O mundo da tecnologia em que vivemos, exacerbado por Covid, não é saudável. Adquirimos hábitos ruins – crianças passando o dia todo jogando Roblox ou qualquer outra coisa. E estamos extrapolando isso, dizendo: "Ei, isso é ótimo. Vamos fazer isso vezes 10. ” Isso me assusta muito.

Apesar desses temores, o que a Niantic está construindo é muito consistente com o que rivais como Meta e Snap estão buscando. E a partir de hoje, a empresa está convidando outros desenvolvedores para ajudar a concretizar sua visão. Durante um evento virtual esta manhã, Niantic anunciou o navio-farol, um “ARDK” – kit de desenvolvimento de realidade aumentada – projetado para ajudar os desenvolvedores a construir experiências usando os mesmos blocos de construção que a Niantic usa para construir Pokémon.

Se você já jogou esse jogo, sabe que a Niantic sabe como colocar um personagem de desenho animado em seu entorno imediato e criar maneiras de interagir com ele – jogando uma Pokébola em um Pikachu selvagem, por exemplo. Mas quando foi lançada, a tecnologia não conseguia distinguir se você estava em um ambiente interno ou externo, na grama ou no cascalho, ou se um grande corpo d'água estava bem próximo a você.

Lightship oferece uma maneira de ajudar os desenvolvedores a entender esses elementos e construir jogos personalizados e outras experiências em torno deles. O objetivo de longo prazo é criar um mapa do mundo tridimensional e com recursos coletivos. Nesse ínterim, a ideia é criar um software que se adapte ao seu ambiente. Se você está na praia, talvez seu telefone mostre um monstro saindo da água. Se você estiver em terra firme, talvez o mesmo monstro saia da grama. Ou se você estiver dentro de casa, talvez uma bola virtual quique na mesa à sua frente.

Para qualquer um que tenha jogado um console ou jogo de PC recente, nada disso pode parecer particularmente inspirador. O trabalho de Niantic aqui é muito moderno, mas o estado da arte é primitivo em comparação com as visões que as empresas de tecnologia sempre pintam para nós em suas palestras. Como alguém que passou 30 anos assistindo a videogames evoluiu radicalmente, é fácil para mim acreditar que algo realmente alucinante chegará um dia. E a maior parte do progresso tecnológico acontece por meio do tipo de iteração constante que a Niantic exibiu hoje. Mas eu entendo por que um cidadão comum poderia olhar para tudo isso e encolher os ombros.

Ao mesmo tempo, a maior parte do discurso do metaverso até agora se concentrou em qual dos gigantes tem maior probabilidade de dominar. Será a Microsoft, com sua divisão HoloLens focada em negócios? Será a Meta, que acaba de apostar o futuro de longo prazo da empresa na realidade do mix voltado para o consumidor? Ou a Apple irá se lançar depois de anos trabalhando em segredo e conquistar o mercado para si mesma, assim como fez com o iPhone antes dele?

Nada disso me parece uma aposta particularmente ruim. Mas provavelmente é um erro omitir Niantic da discussão, mesmo porque Pokémon Go pode ser a experiência de RA mais popular criada até o momento. E enquanto as ambições metaversas dos gigantes giram em torno de um novo hardware, a Niantic foi capaz de criar experiências de realidade mista atraentes e de mercado de massa usando apenas o smartphone – um feito que até agora só foi igualado pelo Snap.

Isso responde por uma razão pela qual eu, por exemplo, considero a conversa sobre metaverso atraente: o espaço é legitimamente competitivo e em grande parte não resolvido, com ambos e preocupações de política a serem consideradas. (Isso o diferencia das redes sociais de hoje, que estão apenas tentando descobrir a melhor maneira de tornar o TikTok uma guia em seus aplicativos enquanto se defendem dos reguladores que querem separá-los.)

Por enquanto, o metaverso não é um grande negócio. Ninguém ainda agregou desenvolvedores ou consumidores suficientes para torná-lo muito mais do que um líder de perdas para produtos futuros. Como seus pares no espaço, a Niantic geralmente não cobra para usar o Lightship; a exceção é se os desenvolvedores quiserem usar seus recursos multijogador, que permitem que até cinco pessoas compartilhem a mesma experiência virtual por meio de seus telefones.

A questão agora é se outros desenvolvedores podem usar as ferramentas da Niantic para construir um Pokémon– hit em escala – ou se, como meu colega Andrew Webster argumentou The Verge, Pokémon Go foi um acaso. Ele observa que outros esforços baseados em fandoms fanáticos semelhantes fracassaram. Esses incluem os próprios jogos da Niantic construídos no Harry Potter e Colonos de Catan franquias, bem como o esforço da Microsoft para construir um sucesso AR semelhante usando Minecraft.

O argumento positivo argumentaria que o desenvolvimento de novas ferramentas da forma como a Niantic possibilitará novas mecânicas de jogo e que distribuí-las gratuitamente aos desenvolvedores dá à empresa a melhor chance de descobri-las. Se houver uma pequena chance de um desenvolvedor tropeçar em um Pokémon-Size hit usando essas ferramentas, imagino que muitas delas darão uma olhada.

eu aproveitei Keynote de Niantic hoje, e acho que qualquer pessoa um pouco interessada em RA e no futuro dos jogos se beneficiaria em assistir. E depois de uma conversa com Hanke nos escritórios da empresa na sexta-feira, estou convencido de que ele quer construir uma alternativa para o metaverso como ele nos foi apresentado até agora: como um substituto utópico para uma civilização em declínio.

É difícil se opor à ideia de que as pessoas passam mais tempo fora de casa, mesmo que sejam necessários jogos de smartphone para fazê-los chegar lá. E, no entanto, depois de olhar para os anúncios da Niantic, me pergunto se sua visão do futuro é realmente tão diferente de seus pares. Um desfile interminável de distrações divertidas, mediadas pela tecnologia, colocadas diretamente em nosso campo de visão: se essa tecnologia ficar boa o suficiente, não tenho certeza se importará muito se você a está usando fora ou não.

Dito de outra forma: aumente a realidade o suficiente e ela se tornará uma realidade totalmente diferente. E assim que esse dia chegar – graças à Niantic ou a outra pessoa – eu suspeito que iremos separar as implicações por um longo tempo.

Fonte: The Verge