Quer compensar sua pegada de carbono? Aqui está o que você precisa saber

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Aurich Lawson / Getty Images

Na Idade Média, a Igreja Católica ofereceu indulgências, permitindo que as pessoas trocassem doações por pedaços de papel que prometiam redução do tempo no purgatório após sua morte. De forma menos polêmica, hoje alguém que exagera no suprimento de chá para escritório pode se sentir obrigado a pagar por uma caixa de reposição. As compensações de carbono se assemelham mais à primeira ou à última?

Existem muitas razões pelas quais você pode procurar compensar parte de sua pegada de carbono, seja para amenizar um sentimento geral de culpa por seu estilo de vida, para cobrir precisamente as emissões estimadas de um voo ou apenas para fazer algo benéfico para o meio ambiente. Independentemente da motivação, todos esses esforços são baseados na crença de que o dinheiro que você realmente pagou resultará na remoção da quantia prometida de CO2 da atmosfera. Caso contrário, você está pagando por uma mentira – ou pelo menos recebendo uma caixa de chá menor do que pediu.

Descobrir se mentiram para você é realmente difícil. Aqui está o que você precisa saber.

Reduzindo o ciclo do carbono

O dióxido de carbono na atmosfera faz parte de uma dança biogeoquímica chamada ciclo do carbono. O carbono muda regularmente de forma e código de área, circulando entre a atmosfera, os oceanos, os ecossistemas e até mesmo as rochas. As plantas obtêm átomos de carbono do CO2 no ar para crescer. Herbívoros consomem plantas e exalam o carbono como CO2 novamente. Rochas de intemperismo puxam CO2 fora do ar. Vulcões o liberam na atmosfera. Essas são apenas algumas das muitas trocas no ciclo do carbono.

Antes da Revolução Industrial, esses fluxos estavam em equilíbrio, mantendo uma concentração estável de CO2 na atmosfera. Mas então descobrimos os combustíveis fósseis e maneiras de incendiá-los para diversão e lucro. Isso tomou cada vez mais o carbono que havia passado muitos milhões de anos trancado no subsolo e o liberou na atmosfera. Parte desse carbono (um pouco mais da metade, na verdade) foi absorvido pelos oceanos e pelos ecossistemas terrestres. Mas o resto se acumulou na atmosfera, aumentando as concentrações de gases do efeito estufa cada vez mais.

Para impedir o aumento desse gás de efeito estufa, nossas emissões totais líquidas de CO2 deve chegar a zero. É simples assim. Podemos chegar lá em parte eliminando as emissões causadas por algumas de nossas atividades. Mas provavelmente também teremos que compensar as emissões contínuas para chegar a zero líquido.

Alguns projetos de compensação de carbono ajudam nesse objetivo, evitando emissões que, de outra forma, teriam ocorrido. Outros prometem preservar algo que, em termos do ciclo do carbono, é conhecido como “sumidouro” – uma forma durável de carbono como florestas ou mesmo carbonato mineralizado no solo. Essas compensações nem sempre são idênticas às emissões evitadas, pois podem ter efeitos climáticos separados do carbono. Florestas, por exemplo, podem ser mais escuras do que seus arredores, então sua expansão resulta em um efeito de aquecimento local à medida que mais luz solar é absorvida. Mas o reflorestamento também tem o potencial de fornecer outros serviços ecossistêmicos, como habitats animais. Portanto, há muitos fatores além do carbono a serem considerados.

Faça como uma árvore e folha

Plantar árvores é uma resposta tentadoramente simples às mudanças climáticas. (Para evidências, consulte: comentários automáticos na Internet.) Mas nossa capacidade de armazenar carbono dessa maneira é finita. Poderíamos desfazer as emissões causadas pelo desmatamento passado, mas nunca podemos plantar o suficiente para cobrir o uso excessivo de combustível fóssil. Mas, mesmo que você aceite essa limitação, muito pode dar errado depois que suas mudas forem colocadas na terra.

Supondo que você encontre um programa em que possa confiar para realmente plantar as árvores prometidas, muitas coisas influenciarão o impacto do ciclo do carbono ao longo do tempo. O primeiro é a maneira como essa espécie de árvore cresce. Alguns crescem rapidamente, acumulando muito carbono por acre na última década ou mais, o que fornece ajuda imediata para nosso balanço de emissões de carbono. Mas as árvores de crescimento rápido normalmente são menos densas do que as espécies de crescimento mais lento, então a quantidade final de carbono armazenado por acre é menor.

Espécies de crescimento mais rápido também tendem a ter vida mais curta. Se as árvores nesta plantação estão sendo manejadas para a colheita, o fim da vida ocorrerá mais cedo. Então, para onde vai o carbono? Alguns podem ser transformados em madeira, ponto em que seu valor como sumidouro de carbono depende de quanto tempo as coisas construídas com aquela madeira por último, o material vegetal restante se decompõe ou queima, liberando carbono de volta para a atmosfera, o que termina seu tempo como um sumidouro,

Mesmo que as árvores plantadas nunca sejam colhidas, seu carbono pode ser liberado de outras maneiras. Árvores velhas morrem e apodrecem, é claro. Infestações de insetos podem destruir as florestas, matando árvores em massa. Os incêndios florestais podem fazer o mesmo. Alguns riscos como esses são aumentando devido às mudanças climáticas, o que significa que o armazenamento de carbono florestal está se tornando cada vez menos seguro com o tempo em muitas regiões.

Fonte: Ars Technica