Relatório: telescópio Webb tem apenas 12% de chance de fazer a data de lançamento

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Prolongar / O Telescópio Espacial James Webb da NASA foi colocado na histórica Câmara A do Johnson Space Center para testes a vácuo em 20 de junho de 2017.

A NASA diz que está mantendo a data de lançamento em março de 2021 para o Telescópio Espacial James Webb, mas um novo relatório do Gabinete de Responsabilidade do Governo dos EUA sugere que a missão provavelmente não acontecerá na época.

Como a agência espacial e o contratante principal do telescópio, Northrop Grumman, continuam a enfrentar sérios problemas técnicos, o relatório estima que há apenas 12% de chance de o grande telescópio espacial ser lançado em março de 2021. Ele deve decolar a bordo um foguete Ariane 5 do porto espacial da Agência Espacial Européia em Kourou, Guiana Francesa.

A NASA geralmente usa um "nível de confiança de 70%" para estabelecer datas para as missões, e se esse fosse o caso do telescópio Webb, o novo relatório diz que a data de lançamento provavelmente passaria para julho de 2021. Também adverte que problemas adicionais podem surgir durante as fases finais da montagem e integração do telescópio para o lançamento.

O telescópio Webb, instrumento subsequente da NASA ao bem-sucedido Telescópio Espacial Hubble, deveria ser lançado há cerca de uma década, com um custo de desenvolvimento de US $ 1 bilhão. Desde então, problemas técnicos e atrasos afetaram o complexo telescópio. O novo relatório também diz que a estimativa atual para o custo de desenvolvimento de Webb, US $ 9,7 bilhões, pode ser muito baixa.

Foi difícil construir o Webb porque o instrumento grande, com um espelho de 6,5 metros, precisa se desenrolar quando atingir uma órbita a cerca de 1,5 milhão de quilômetros da Terra. Esse é um processo extremamente complexo e há mais de 300 pontos únicos de falha a bordo do observatório. A NASA teve dificuldade em testá-los todos na Terra em condições que imitam as temperaturas, pressão e microgravidade do espaço profundo.

De acordo com o novo relatório, os líderes do projeto ainda estão rastreando 50 riscos para o telescópio, que devem ser abordados antes do lançamento. Algumas das principais preocupações, de acordo com o relatório:

  • O projeto constatou que certos parafusos, considerados deficientes em outro programa da Northrop Grumman, foram utilizados durante a construção do observatório. Um estudo constatou que os parafusos utilizados não atendiam às especificações e poderiam representar um risco de resistência mecânica. Os parafusos não utilizados foram identificados e isolados, mas 501 foram instalados no observatório. A NASA está realizando testes de força para determinar se os parafusos são fortes o suficiente, mas alguns deles precisam ser substituídos.
  • O projeto relatou em agosto de 2019 que as tiras de aterramento na aba de momento da espaçonave se soltaram durante os testes de vibração. Esse retalho funcionará como um equilíbrio contra a pressão solar que pode causar movimentos indesejados do observatório enquanto estiver em órbita. O teste de vibração no nível do observatório não pode começar até que a aba seja removida, reparada e substituída a bordo da espaçonave.
  • Em setembro de 2019, o projeto descobriu que um atuador não explosivo em um de seus dispositivos de retenção de membrana não disparava conforme o planejado. Esses dispositivos, que ajudam a desenrolar o protetor solar da espaçonave, devem ser eletricamente redundantes, mas apenas um dos dois mecanismos usados ​​para disparar o atuador funcionou durante o teste. O programa relata que existem aproximadamente 180 atuadores no JWST e a falha de qualquer um desses atuadores pode resultar na perda total dos objetivos da missão científica do JWST. Se a redundância para os atuadores for reduzida, isso terá um grande impacto na confiabilidade do sistema.

Como parte de sua análise, o escritório do governo disse que a NASA tomou medidas para encerrar o projeto com sucesso, em particular adicionando mais pessoal da agência para supervisionar e ajudar o contratado com os problemas que está tentando gerenciar.

Fonte: Ars Technica