Satélites rastreiam danos em tempo real da bolha oceânica ameaçando o Havaí

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Os sinais de alerta no Oceano Pacífico mantêm os cientistas em alerta desde julho. As águas ao redor do Havaí eram tão agradáveis ​​que os mergulhadores podiam nadar sem suas roupas de mergulho geralmente obrigatórias. Os corais outrora brilhantes estão perdendo sua cor. Tudo aponta para uma perspectiva aterrorizante: a "bolha" que rolou quase cinco anos atrás trazendo morte em seu rastro, pode estar de volta.

O "blob" original era uma onda de calor oceânica que recebeu o nome da mancha de vermelho que fez nos mapas em 2014 e 2015. Os cientistas nunca tinham visto algo assim antes. Era enorme, abrangendo o Pacífico, do México ao Alasca. As temperaturas da superfície do oceano subiram 7 graus Fahrenheit acima da média. Nos recifes ao redor do Havaí, isso foi suficiente para matar entre 50 e 90% dos corais.

A escala da morte foi drástica, mas ainda há alguma incerteza sobre quanto foi perdido. “Estávamos totalmente despreparados. Éramos ingênuos como comunidade científica ”, diz Greg Asner, diretor do Centro da Universidade Estadual do Arizona para Ciência Global de Descoberta e Conservação, com sede no Havaí. Sua equipe persegue os eventos de branqueamento de corais da mesma maneira que os caçadores de tempestades rastreiam tornados e furacões. O branqueamento de corais ocorre quando os corais estressados ​​perdem a cor e geralmente morrem, e esse fenômeno prejudicial está se tornando cada vez mais comum. Metade da Grande Barreira de Corais da Austrália morreu desde 2016. O mundo perdeu quase um quarto de todos os seus recifes de coral nos últimos 30 anos. As medidas tomadas pela equipe de Asner ajudarão a calibrar os primeiros satélites para rastrear o branqueamento de corais do espaço. E isso pode ser a chave para salvar o que resta e até restaurar o que foi.


Recifes de corais e morte branca

Asner fala com as mãos, usando gestos amplos quando está empolgado com seu projeto e quando fala com a urgência do problema que sua equipe está abordando. Ele começou a usar satélites para mapear o branqueamento de corais há cerca de dois anos, e esses satélites começou a monitorar o evento de branqueamento em julho. Sua ferramenta conta com fotos diárias tiradas por mais de 40 satélites operados pela empresa de imagens da Terra, Planeta, enquanto passam pelos recifes.

"Nós descobrimos uma maneira de basicamente retirar digitalmente a água do mar e ver o fundo do mar", explica Asner. A nova ferramenta de mapeamento de satélite, ele diz, é “basicamente um detector de mudança de tom e tom super sofisticado”. Quando o fundo do mar muda de cor, ficando mais claro ou mais escuro à medida que os corais alvejam, os satélites detectam essa mudança.

À medida que os satélites tiram fotos, Asner e sua equipe verificam os eventos contínuos de branqueamento saindo para o campo. Mas não é uma equipe enorme; existem cerca de 30 pesquisadores principais. Para ter sucesso, Asner sabia que precisava de mais pessoas a bordo, e elas não podiam ser apenas cientistas. Os esforços de sua equipe começaram a parecer uma perseguição global de ganso. Quando ouviram rumores de branqueamento de corais na Polinésia Francesa, em maio, eles foram enviados imediatamente, apenas para descobrir que eram tarde demais, pois muitos deles já haviam branqueado quando chegaram. Para aproveitar ao máximo seu próximo projeto de satélite, eles precisavam ver o que estava acontecendo desde o início.

Então, em julho, com murmúrios de outra bolha atingindo o Havaí, o laboratório de Asner criou um caminho para qualquer um na água, cientista ou não, relatar o que estava vendo. "Aí vem uma onda de calor no meu estado natal, e eu pensei: 'Ok, se não conseguirmos isso aqui, simplesmente nunca descobriremos isso'", diz Asner. “Toda essa ciência, toda essa ótima tecnologia não seria boa o suficiente. Pensei: 'preciso de pessoas, preciso de mais olhos nos recifes, preciso da ciência do cidadão' ”.


Imagem: NOAA

O primeiro passo foi criar uma ferramenta que praticamente qualquer pessoa pode usar. A Asner não é a primeira ferramenta destinada a envolver o público no monitoramento do coral, mas é a mais fácil de usar. Outros esforços de rastreamento peça aos usuários para preencherem informações mais complexas, como a longitude e latitude de onde estavam nadando. Seu laboratório criou um site que permite aos usuários relatar descoloração arrastando um alfinete em um mapa para onde quer que tenham visto o dano. Eles podem indicar se o clareamento que viram foram leves, médios ou graves (com instruções sobre como diferenciar) e depois enviá-los.

"O que é realmente trágico é ver uma cabeça de coral muito grande que está morta", diz Doug Perrine, fotojornalista de Kona, especializado em fotografia oceânica e que usou o site. Ele estima que alguns dos maiores corais levaram quase 600 anos para atingir seu tamanho. Em seus mergulhos, ele viu destruição e esperança muito frágil – pequenos crescimentos de coral brilhante contra a carcaça gigante de colônias de cor branqueada. Mas, em um mergulho recente, ele percebeu que um dos pequenos rebentos também estava começando a clarear. O recife estava tentando se recuperar, diz ele, mas não havia tempo suficiente entre as ondas de calor para crescer.


Foto: Centro da Universidade Estadual do Arizona para Descoberta Global e Ciência da Conservação

Em setembro, a Administração Nacional Oceânica e Atmosférica (NOAA) anunciado que a nova bolha já era a segunda maior onda de calor marinha nos últimos 40 anos. Abrange uma área com cerca de sete vezes o tamanho do Alasca. Não atingiu temperaturas tão altas quanto em 2015, mas as condições incomumente quentes persistiram por mais tempo.

“Em 2015, queimamos o prato no fogão. Este ano está se tornando diferente; é mais como ferver ", diz Asner The Verge. "Os corais não conseguem lidar com a versão hot flash de 2015 ou com a longa fervura em que estão agora. Eles estão morrendo agora. "

Os corais prosperam por causa de uma relação simbiótica com algas fotossintéticas em seus corpos, que dão cor aos recifes e fornecem oxigênio e nutrientes. Perto do Havaí, essas algas pintam recifes em verdes, amarelos e marrons. Quando a água fica quente demais, as algas saem (os cientistas ainda não sabem exatamente para onde vão) e os recifes ficam totalmente brancos. Se esse clareamento persistir por muito tempo, o coral finalmente morre.

Um oceanógrafo da NOAA conta The Verge que o pico do branqueamento de coral provavelmente está se desenrolando agora e nas próximas duas semanas, tornando um momento crítico para pessoas como Perrine relatar o que estão vendo. A equipe de Asner fez questão de divulgar sua ferramenta através de mídias sociais, folhetos e comerciais de televisão. A equipe da Universidade Estadual do Arizona também fez parceria com a NOAA e a Divisão de Recursos Aquáticos do Havaí para lançar a iniciativa.

Parece estar funcionando até agora, embora haja muito mais nadadores a alcançar. Eles já receberam quase 500 relatórios de branqueamento no Havaí e os usuários parecem gostar da interface. Mas Perrine disse The Verge que ele esperaria ver 500 mergulhadores mergulhando em um recife em um dia. Ele não se lembra exatamente de onde encontrou o rastreador de branqueamento de corais de Asner – ele acha que provavelmente foi no Facebook onde ele publica fotos de seus mergulhos – mas ele compartilhou com outros fotógrafos subaquáticos como Jeff Milisen, que também mora no Havaí e que começou a usar a ferramenta para relatar danos em seus mergulhos.

Um dos lugares favoritos de Milisen para mergulhar fora uma "estação de limpeza". Essas áreas são como spas onde grandes peixes como raias manta ficam, recrutando os serviços de criaturas menores que removem parasitas de seus corpos. Mas desde 2015, diz Milisen, ele não vê os raios lá. Os recifes de coral são alguns dos ecossistemas mais biodiversos do planeta, assim como quando vão – o mesmo acontece com os peixes e outras criaturas marinhas que se reúnem ao seu redor.

"Os recifes são apenas um canário na mina de carvão" quando se trata de mudanças climáticas, diz Kuʻulei Rodgers, pesquisador do Instituto Havaí de Biologia Marinha. The Verge. (Sua universidade ajudou a desenvolver outra ferramenta de rastreamento isso exige observações mais detalhadas.) Os eventos de branqueamento de corais costumavam ocorrer a cada 25 ou 30 anos e agora estão acontecendo a cada seis anos ou menos. As ondas de calor marinhas são um novo normal que até as Nações Unidas estão chamando a atenção. “Temos muito pouco tempo. E temos apenas uma chance de acertar isso, por isso será importante que façamos tudo o que pudermos encontrar com todo tipo de solução e ferramenta que possamos tentar para resolver isso e entender o branqueamento ”, diz Rodgers .


Greg Asner e sua equipe perseguem eventos de branqueamento de corais. Eles combinam suas observações com imagens tiradas por satélites. | Vídeo: Centro da Universidade Estadual do Arizona para Descoberta Global e Ciência da Conservação

Compreender o branqueamento pode ser a chave para proteger os recifes de coral no futuro. Informações de pessoas como Perrine, Milisen e as equipes de campo de Asner ajudam a direcionar as câmeras de satélite, e este agora as informações são inseridas em um mapa on-line quase em tempo real que mostra o branqueamento de corais à medida que acontece. O projeto recebeu financiamento como parte de um Iniciativa de US $ 1,5 milhão apoiado pelo falecido co-fundador da Microsoft, Paul Allen, a empresa Vulcan.

"Avaliar o branqueamento de corais em tempo real via satélite é incrivelmente inovador e revolucionário", diz Jamison Gove, oceanógrafo da NOAA. Isso ajuda sua agência e outros cientistas a entender melhor o branqueamento de corais na região e em lugares de difícil acesso. Também ajuda o estado a descobrir onde precisa colocar proteções para aliviar estressores adicionais, como regular a pesca e o turismo.

O papel mais importante dos satélites não é necessariamente documentar a destruição, mas descobrir onde há resiliência. Eles procurarão corais que passaram por ondas de calor em áreas com o pior clareamento. Esses sobreviventes provavelmente são mais tolerantes a temperaturas mais altas, e Asner os chama de "a futura genética dos recifes". O estado do Havaí está experimentando o cultivo de corais em viveiros e depois trazendo-os para a natureza. Os corais mais resilientes, que eles podem identificar usando as ferramentas de Asner, podem ser os alicerces desses esforços de restauração.


Nosso mundo

Foto por David Fleetham / VW PICS / Universal Images Group via Getty Images

Os mapas também têm outros usos. Quando chegar a hora de trazer os bebês corais do berçário para o mundo real, seria melhor apresentá-los a áreas onde eles têm mais chances de sobreviver. Os satélites também podem identificar lugares que funcionam como refúgios onde os corais resistem às ondas de calor. Esses pontos podem estar recebendo uma infusão de água doce mais fresca saindo das ilhas ou podem estar mais livres de estresse induzido pelo homem, como a pesca. Se os pesquisadores puderem identificar os fatores que protegem esses espaços, poderão aprender lições que poderiam ser aplicadas em outros lugares.

"Não quero um emprego em que apenas documente a morte e a morte de um dos mais diversos ecossistemas do planeta", diz Gove. "Eu acho importante destacar que houve corais que sobreviveram ao evento de branqueamento de 2015 e haverá corais que sobreviverão a esse evento de branqueamento".

Mesmo depois de colocar com sucesso a ferramenta de mapeamento por satélite em funcionamento, Asner e sua rede de cientistas e voluntários continuam sua exploração dos recifes de aquecimento do Havaí. "Agora estamos na fase de exaustão; essa adrenalina acabou ”, diz ele. "Estamos apenas trabalhando, trabalhando, trabalhando."

Mesmo durante seus intervalos, Asner continua se movendo. Quando ele precisa de um momento para pensar, ele pinta os degraus atingidos pelo mar até o centro marinho que construiu na remota vila piscatória de Miloli'i. Ele estabeleceu uma loja perto do último grande recife intacto do Havaí. Foi aí que Milisen encontrou Asner no mês passado, depois de uma viagem de mergulho nas proximidades, dizendo a ele: "Eu só queria vir aqui e apertar sua mão".

Fonte: The Verge