Será que algum novo foguete smallsat chegará à órbita este ano?

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Prolongar / Depois de ser lançado de Cosmic Girl, LauncherOne ligou seu motor com sucesso no final de maio.

VirginOrbit

Caso você não tenha notado, estamos nos aproximando de meados de agosto. Na quarta-feira, faltam apenas 142 dias no ano. Assim, à medida que o calendário avança no final do ano, este é um bom momento para perguntar se qualquer novos foguetes comerciais que lançam pequenos satélites entrarão em órbita este ano.

De volta ao início otimista e pré-pandêmico de 2020, nós tínhamos grandes esperanças para a estreia de novos foguetes da Astra, Firefly e Virgin Orbit. Também esperávamos ver o primeiro vôo do foguete europeu Vega C, que agora está confirmado para cair em 2021.

Desde então, algumas empresas fizeram tentativas de lançamento e não conseguiram chegar à órbita. Outros foram retardados pela pandemia COVID-19. Aqui está um resumo das empresas que ainda podem entrar em órbita neste ano.

Astra

Meta de lançamento: final de agosto

o Alameda, empresa com sede na Califórnia teve uma janela de lançamento de uma semana para seu vôo de teste Rocket 3.1 no início de agosto. No entanto, devido a problemas técnicos com o foguete, várias preocupações com o clima e, finalmente, um problema de sistemas de solo com o sistema de supressão de água, o propulsor não levantou vôo.

Depois que a janela de lançamento foi fechada, a empresa disse que tem como meta "ainda este mês" sua próxima tentativa na Ilha Kodiak, no Alasca. É notável que o Astra fez sua tentativa de lançamento mais recente com apenas seis pessoas no local no Alasca e levou apenas 10 dias para configurar o foguete e preparar os sistemas terrestres. Isso é um bom presságio para operações enxutas no futuro – necessariamente para manter os custos de lançamento baixos.

Chris Kemp, o presidente-executivo da empresa, descreveu esta missão como um vôo de teste, com o objetivo principal de demonstrar uma duração total de disparo dos cinco motores do estágio principal do foguete. Qualquer coisa depois disso, incluindo a ignição do segundo estágio e a inserção orbital, seria a cereja do bolo. Esta missão não transportará cargas comerciais.

O Rocket 3.1 é a segunda tentativa da empresa de alcançar a órbita. Seu primeiro reforço, Rocket 3.0, fez sua primeira tentativa em março de 2020 e foi limpo devido a um problema no sensor menos de um minuto antes da decolagem. Mais tarde, este reforço foi perdido na almofada durante um acidente.

Firefly

Meta de lançamento: início de novembro

Das empresas nesta lista, apenas a Firefly ainda não tentou um lançamento. No entanto, a empresa tem trabalhado continuamente durante a pandemia COVID-19 para finalizar o desenvolvimento de seu foguete Alpha e levá-lo para uma plataforma de lançamento na Base Aérea de Vandenberg, na Califórnia.

De acordo com Eric Salwan, porta-voz da empresa sediada em Austin, Texas, o primeiro e o segundo estágios estão em integração e os testes desses estágios devem começar em cerca de duas semanas. Depois que essas etapas concluírem o processo de teste de aceitação, elas serão enviadas para Vandenberg separadamente para integração final. O lançamento é possível já no início de novembro, disse ele.

Com uma capacidade de carga útil de cerca de 1 tonelada para a órbita baixa da Terra, o foguete Alpha é um pouco maior do que os boosters do Astra e do Virgin Orbit.

Virgin Orbit

Meta de lançamento: final de 2020

A Virgin Orbit tentou primeiro colocar seu foguete LauncherOne em órbita no final de maio, mas o foguete falhou alguns segundos depois de ser liberado de seu porta-aviões. Na semana passada, a empresa disse que determinou a causa raiz dessa falha: "Uma ruptura na linha de alta pressão que transporta oxigênio líquido criogênico para nossa câmara de combustão de primeiro estágio devido a uma falha de componente. Sem um suprimento de oxidante, esse motor logo parou de fornecer impulso, encerrando nosso vôo motorizado e, finalmente, o próprio teste. "

Em 3 de agosto postagem do blog delineando seus planos futuros, a Virgin Orbit disse que o hardware de voo para sua segunda missão está em "integração final" agora e em breve será enviado para Mojave, Califórnia, para testes. Notavelmente, para a segunda missão, a NASA concordou em lançar 11 CubeSats para sua Iniciativa de Lançamento CubeSat.

A empresa planeja realizar este vôo "no final deste ano". Dado que um cliente importante – a NASA – colocará cargas úteis neste segundo voo, podemos imaginar que a empresa testará totalmente este foguete antes de lançá-lo. Isso sugere que alcançar um vôo este ano pode ser uma meta exagerada.

ExPace

Alvo de lançamento: desconhecido

Há alguma dúvida sobre o quão "comercial" a ExPace é, visto que é uma empresa estatal da China Aerospace Science and Industry Corporation. Fundada há quatro anos para comercializar tecnologia de lançamento militar, a ExPace tentou lançar o foguete Kuaizhou-11 em julho.

O foguete de combustível sólido parecia funcionar bem por cerca de um minuto antes que houvesse algum tipo de problema. A mídia estatal chinesa não forneceu informações adicionais sobre a falha, além de dizer que uma investigação seria realizada agora.

O propulsor Kuaizhou-11 é relativamente grande para esta classe de foguetes, com uma capacidade anunciada de 1,5 toneladas na órbita baixa da Terra. Outras empresas chinesas também estão licenciando tecnologia de lançamento militar em uma tentativa de alcançar as pequenas empresas de lançamento ocidentais.

Não está claro quando o Kuaizhou-11 fará sua próxima tentativa de lançamento.

Fonte: Ars Technica