Starshper aces test, estabelece vôos de protótipo em grande escala este ano

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Na noite de terça-feira, no sul do Texas, a SpaceX lançado seu veículo de teste Starhopper pela segunda vez. Durante este teste, voou muito mais alto do que mês passado, quase em linha reta até 150 metros. Então, sob o poder de um único motor Raptor, o veículo moveu-se suavemente lateralmente por cerca de 100 metros antes de uma descida controlada e aterrissagem no centro de uma plataforma de pouso.

Do ponto de vista técnico, o teste foi impressionante, demonstrando o impulso e o controle vetorial do novo motor Raptor. Esta foi a primeira vez que um grande propulsor de metano líquido queimando um foguete fez um vôo significativo, e parecia ser, na maior parte, se não inteiramente bem sucedido. Os engenheiros da SpaceX podem confiar nesse teste enquanto se preparam para concluir suas construções de protótipos orbitais de Starship no Texas e na Flórida no final deste ano.

O teste pode ter tido um significado mais político, no entanto. A SpaceX procura demonstrar que Starship é um veículo viável para a NASA considerar astronautas voando para e da Lua e outros destinos. Visualmente, a fuga do atarracado Starhopper foi cativante: decolou em uma nuvem de fumaça e aterrissou no avermelhado—quase vermelho-marciano– ele chutou no local de pouso.

Alguns políticos podem estar começando a perceber. No início deste mês, um porta-voz de Ted Cruz, um senador republicano do Texas, disse a Ars: "No que diz respeito à Nave espacial do SpaceX, o senador e sua equipe vêm acompanhando de perto os desenvolvimentos e estão entusiasmados com as perspectivas do veículo ea atividade econômica." inovação que está ocorrendo como resultado no Texas ".

Sem réplicas

O momento pode ter sido coincidência – mas cerca de uma hora depois que a SpaceX testou seu veículo Starhopper, o Marshall Space Flight Center da NASA twittou três fotos de uma réplica de seu foguete Space Launch System sendo carregado em um stand de teste no Stennis Space Center do Mississippi.

"Técnicos estão levantando e instalando uma réplica do estágio principal do @NASA_SLS em preparação para o teste SLS Green Run", tweetou o centro da Nasa, no Alabama. Marshall gerencia o desenvolvimento do foguete SLS.

A Nasa gastou cerca de US $ 230 milhões para renovar e modificar o stand de teste B-2 para este teste Green Run do estágio central do foguete SLS. O foguete em si está em desenvolvimento desde 2011, a um custo de cerca de US $ 14 bilhões e contando. O primeiro teste de disparo do foguete pode ocorrer no próximo ano em Stennis.

Por outro lado, o programa SpaceX Starship está se movendo rapidamente. A construção do veículo de testes Starhopper – carinhosamente apelidado de "Flying Water Tower" por causa de sua aparência – só começou em meados de dezembro de 2018. Os testes do motor começaram alguns meses depois, com os primeiros 20m em julho, seguidos pelos 150m de terça-feira à noite. pulo.

A SpaceX agora aprendeu o que pode com a Starhopper, e continuará com protótipos suborbitais em tamanho real para a Starship, que poderão fazer voos de teste ainda este ano. O veículo Starship, que será lançado da Terra como o segundo estágio do foguete Super Heavy, poderá decolar em 2020 ou mais tarde, dependendo do teste do protótipo.

Um passo em direção a Marte

É fácil dispensar o Starhopper pela sua construção de tapa ou pelo fato de ele ter voado apenas 150 metros. Afinal, o que tal teste realiza?

Talvez uma analogia possa ser encontrada no programa de testes Grasshopper da SpaceX. Para o teste do Gafanhoto, um tanque de combustível do primeiro estágio do Falcon 9 que havia sido usado para testes de qualificação foi modificado com as pernas de pouso. De setembro de 2012 a outubro de 2013, a empresa voou várias vezes o veículo até uma altitude de até 744 metros acima do local em McGregor, Texas. Isso pode ter parecido igualmente vistoso e caótico – apenas menos de três anos depois a empresa havia pousado Falcon. 9 primeiros passos de foguetes com sucesso em terra e mar após viagens ao espaço.

Vídeo de Starhopper feito por Trevor Mahlmann.

Deste ponto de vista, os dois vôos de Starhopper devem ser vistos como passos em direção a um veículo com capacidades potencialmente revolucionárias, incluindo pouso e decolagem propulsiva de mundos distantes, incluindo a Lua e Marte. O SpaceX pode não chegar lá. Este projeto pode ser muito difícil, ou pode exigir muito financiamento. Mas apostar contra uma empresa que trabalha tão duro, rápido e com tanta urgência quanto isso é imprudente.

Listando imagem por Trevor Mahlmann para Ars

Fonte: Ars Technica