TikTok, WeChat e a crescente divisão digital entre os EUA e a China

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Nos últimos década, a dinâmica entre as empresas de tecnologia da China e dos Estados Unidos passou por mudanças dramáticas. Antes vista como um mercado promissor para as empresas americanas, essa narrativa mudou à medida que a inovação tecnológica e o poder de investimento da China se tornaram cada vez mais evidentes, e o alcance crescente das regulamentações de segurança cibernética do Partido Comunista Chinês alimentou preocupações sobre a privacidade dos dados. Durante anos, entretanto, ainda parecia haver espaço para um fluxo de ideias entre os dois países. Mas essa promessa corroeu, no contexto das guerras tarifárias e, mais recentemente, a administração de Trump ordens executivas contra TikTok e WeChat.

O Departamento de Comércio dos EUA foi definido para impor o encerramento do TikTok e do WeChat nos Estados Unidos no fim de semana passado, mas ambos os aplicativos foram suspensos. No WeChat's caso, um juiz do tribunal distrital dos EUA emitiu uma suspensão temporária contra a proibição, enquanto o proprietário do TikTok ByteDance está em processo de finalização de um acordo complicado com a Oracle.

o TikTok e os imbróglios do WeChat destacam o quanto a percepção da América sobre a tecnologia chinesa evoluiu. O TikTok não é apenas o primeiro aplicativo de consumidor de uma empresa chinesa a ganhar uma posição importante nos Estados Unidos, mas também teve um impacto significativo na cultura popular lá. Isso teria sido quase inimaginável apenas dez, ou mesmo cinco, anos atrás.

China como alvo de expansão

Por muito tempo, a China, com sua população de 1,4 bilhão de pessoas, foi vista como um mercado lucrativo por muitas empresas estrangeiras de tecnologia, mesmo quando a censura governamental começou a se expandir. Em 2003, o Ministério de Segurança Pública da China lançou o Projeto Golden Shield, comumente referido como o Grande Firewall da China, o aparelho que controla os sites e aplicativos estrangeiros aos quais os usuários chineses de internet têm acesso. No início, o Grande Firewall visava principalmente o acesso a sites em chinês com conteúdo anti-Partido Comunista Chinês. Então começou a bloquear mais serviços.

Uma tela de laptop em Pequim mostra a página inicial do Google.cn, em 26 de janeiro de 2006, um dia depois de sua estreia na China continental, onde o mecanismo de busca online dos Estados Unidos lançou um novo serviço após concordar em censurar sites e conteúdo banidos pelas autoridades de Pequim (AFP FOTO / Frederic J. BROWN)

Mesmo quando a censura online do Partido Comunista se tornou mais rigorosa, muitas empresas americanas de internet ainda estavam ansiosas para se expandir para a China. Talvez o exemplo mais proeminente dessa época seja o Google, que adicionou suporte chinês ao Google.com em 2000.

Embora o acesso ao mecanismo de pesquisa fosse irregular (de acordo com um cronograma de 2010 do Financial Times, isso pode ter ocorrido por causa da "ampla filtragem" pelos provedores de serviços de Internet licenciados da China) e foi brevemente bloqueado em 2002, o Google continuou a lançar novos serviços direcionados a usuários na China, incluindo uma versão simplificada do Google Notícias em chinês.

Então, em 2005, a empresa anunciou planos de estabelecer um centro de pesquisa e desenvolvimento na China. No ano seguinte, lançou oficialmente o Google.cn. Para fazer isso, o Google concordou em excluir resultados de pesquisa sobre tópicos políticos sensíveis, causando polêmica.

Apesar de suas concessões ao governo chinês, o relacionamento do Google com a China começou a se deteriorar, prenunciando o que outras empresas estrangeiras de tecnologia, especialmente aquelas que oferecem serviços online, lidariam quando tentassem entrar na China. Depois de ser bloqueado e desativado, o acesso ao YouTube foi completamente cortado em 2009 após o upload de uma filmagem que parecia mostrar os espancamentos brutais de manifestantes tibetanos em Lhasa. Naquele ano, a China também bloqueou o acesso ao Facebook e Twitter.

Em janeiro de 2010, Google anunciou que não estava mais disposto a censurar pesquisas na China e se retiraria do país se necessário. Ele também começou a redirecionar todas as consultas de pesquisa em Google.cn para Google.com.hk.

Mas a empresa continuou suas operações de P&D lá e manteve uma equipe de vendas. (Em 2018, uma investigação do The Intercept descobriram que o Google havia começado a trabalhar em um mecanismo de busca censurado para a China novamente, com o codinome “Projeto Libélula”). Outras grandes empresas de tecnologia dos EUA também continuaram cortejando a China, embora seus serviços estivessem bloqueados lá.

Por exemplo, o presidente-executivo do Facebook, Mark Zuckerberg, fez várias viagens à China em meados da década de 2010, incluindo uma visita em 2015 à Universidade Tsinghua, uma importante universidade de pesquisa. Zuckerberg tinha ingressado no conselho da universidade no ano anterior, e fez várias palestras públicas em mandarim. A especulação se concentrou principalmente nos esforços do Facebook para levar uma versão de seu serviço para a China, mas as empresas baseadas na China eram, e continuam sendo, uma das fontes mais importantes de receita de publicidade do Facebook.

As políticas do governo chinês destinadas a ajudar as empresas nacionais a se tornarem mais competitivas também começaram a ter um impacto e Por 2015, muitas empresas americanas de tecnologia precisaram encontrar um parceiro local para entrar na China. A narrativa de que a China precisava da inovação tecnológica americana começou a virar de ponta-cabeça.

Uma dinâmica mutante

Como o Google Play também estava bloqueado na China, isso abriu o caminho para o aumento de lojas de aplicativos Android de terceiros, incluindo o My App da gigante chinesa da internet Tencent.

Mas o produto mais influente da Tencent é o WeChat, o mensageiro lançado em 2011. Dois anos depois, a Tencent acrescentou os pagamentos móveis ao integrá-lo ao TenPay. Em menos de cinco anos, o WeChat tornou-se uma parte vital da vida diária para centenas de milhões de usuários na China. O WeChat Pay e o Alipay do Alibaba, seu principal concorrente, revolucionaram os pagamentos na China, onde cerca de um terço dos pagamentos do consumidor agora não têm dinheiro, de acordo com pesquisa do think tank CGAP.

PEQUIM, CHINA - 19 DE SETEMBRO: Um cliente chinês usa seu celular para pagar por meio de um código QR com o aplicativo WeChat em um mercado local em 19 de setembro de 2020 em Pequim, China. (Foto de Kevin Frayer / Getty Images)

PEQUIM, CHINA – 19 DE SETEMBRO: Um cliente chinês usa seu celular para pagar por meio de um código QR com o aplicativo WeChat em um mercado local em 19 de setembro de 2020 em Pequim, China. (Foto de Kevin Frayer / Getty Images)

Em 2017, Wechat lançou “miniprogramas”, que permite aos desenvolvedores criar “aplicativos dentro de um aplicativo” que são executados no WeChat. O programa decolou rapidamente e, em menos de dois anos, Tencent disse atingiu um milhão de miniprogramas e 200 milhões de usuários diários. Até Google lançado silenciosamente seu próprio miniprograma em 2018.

Apesar de sua onipresença na China, a presença internacional do WeChat é relativamente pequena, especialmente quando comparada a outros mensageiros como o WhatsApp. WeChat afirma mais de um bilhão de usuários ativos mensais no total, mas apenas cerca de 100 a 200 milhões são usuários internacionais. Muitos são membros da diáspora chinesa que o usam para manter contato com familiares e associados na China continental, já que muitos outros mensageiros populares, incluindo WhatsApp, Facebook Messenger e Line, estão bloqueados lá.

Nesse ínterim, outra empresa estava ganhando ascendência e, eventualmente, teria sucesso onde a Tencent não tinha.

Fundada em 2012 pelo veterano da Microsoft Zhang Yiming, ByteDance teve seus próprios desentendimentos iniciais com o governo chinês. O primeiro aplicativo lançado, uma plataforma de mídia social chamada Neihan Duanzi que alcançou 200 milhões de usuários em 2017, foi encerrado no ano seguinte após a Administração Nacional de Rádio e Televisão acusou-o de hospedar conteúdo impróprio. Apesar desse revés inicial, ByteDance continuou a crescer, lançando aplicativos como o Toutiao, um dos principais agregadores de notícias da China.

Mas o produto pelo qual é mais conhecido foi lançado em 2016. Chamado de Douyin na China, o ByteDance sempre planejou expandir o aplicativo de compartilhamento de vídeos curtos no exterior. Em uma entrevista ao site de notícias de tecnologia chinês 36Kr, Zhang disse, “A China abriga apenas um quinto dos usuários de Internet do mundo. Se não expandirmos globalmente, estamos fadados a perder para nossos pares de olho no resto do mundo ”- ecoando e contrariando o ponto de vista de empresas de internet dos EUA que viam a China como um mercado crucial.

TikTok, a versão internacional de Douyin, foi lançada em 2017. Naquele ano, ByteDance também comprou Musical.ly, um aplicativo de sincronização labial popular entre os adolescentes, em um negócio no valor de US $ 800 milhões a US $ 1 bilhão. ByteDance fundiu Musical.ly com TikTok, consolidando seus públicos.

No início de 2019, o TikTok se tornou popular entre adolescentes e pessoas na casa dos 20 anos, no entanto muitas pessoas mais velhas ainda lutavam para entender seu apelo. Mas, à medida que o TikTok estava se tornando um esteio da cultura da Geração Z, ele também começou a enfrentar o escrutínio do governo dos EUA. Em fevereiro de 2019, a Federal Trade Commission multou a TikTok em US $ 5,7 milhões por violar as leis de privacidade infantil.

Então, alguns meses depois, o governo dos Estados Unidos supostamente começou uma revisão de segurança nacional do TikTok, marcando o primeiro em uma cadeia de eventos que levou à ordem executiva de Trump em agosto contra a empresa e ao novo, mas confuso, acordo da ByteDance com "parceiro de tecnologia confiável ”Oracle.

O impacto da lei de segurança cibernética da China de 2017

Os Estados Unidos não são o único país onde o TikTok foi considerado uma ameaça à segurança nacional. Em junho, estava entre 59 aplicativos desenvolvidos por empresas chinesas proibidos na Índia por ameaçarem a "segurança e defesa nacional" do país. É também sob investigação pela agência francesa de segurança de dados CNIL sobre como ele trata os dados do usuário.

Enquanto alguns especialistas em segurança cibernética acreditam que as práticas de coleta de dados da TikTok são semelhantes a outros aplicativos de mídia social que dependem de anúncios direcionados para a receita, o cerne da questão é uma lei chinesa, implementado em junho de 2017, que exige que as empresas cumpram as solicitações governamentais de dados armazenados na China. A ByteDance insistiu repetidamente que resistiria às tentativas do governo chinês de acessar os dados dos usuários dos EUA, que afirma estarem armazenados nos Estados Unidos e em Cingapura.

“Nossos data centers estão localizados inteiramente fora da China e nenhum de nossos dados está sujeito à lei chinesa”, escreveu TikTok em um Declaração de outubro de 2019. “Além disso, temos uma equipe técnica dedicada focada em aderir a políticas robustas de segurança cibernética e privacidade de dados e práticas de segurança.”

Na mesma postagem, o TikTok também abordou as preocupações de que censura o conteúdo, incluindo vídeos sobre os protestos de Hong Kong e O tratamento da China aos uigures e outros grupos muçulmanos. “Nunca fomos solicitados pelo governo chinês para remover qualquer conteúdo e não faríamos isso se solicitado. Ponto final ”, disse a empresa.

O futuro incerto de WeChat e TikTok nos EUA

Mas, como empresa chinesa, a ByteDance ainda está sujeita às leis chinesas. No início desta semana, ByteDance disse que manterá uma participação de 80% na TikTok, após vender um total de 20% para Oracle e Walmart. O vice-presidente executivo da Oracle, Ken Glueck, disse que a Oracle e o Walmart fariam seus investimentos na criação de uma nova entidade chamada TikTok Global. Ele acrescentou que o ByteDance não terá propriedade na TikTok Global.

Isso cria mais perguntas, mas não responde à mais urgente: quão próxima a versão americana do TikTok permanecerá do ByteDance e ainda estará sujeita às regulamentações chinesas de segurança cibernética que causam tanta preocupação?

Mais ou menos na mesma época em que o acordo proposto pela ByteDance com a Oracle e o Walmart foi anunciado, um juiz distrital dos EUA suspendeu temporariamente a proibição nacional do WeChat, pois parte de um caso movido contra o governo dos EUA pelo U.S. WeChat Users Alliance, uma organização sem fins lucrativos iniciada por advogados que desejam preservar o acesso ao WeChat para usuários na América. Em sua opinião, a juíza Laurel Beeler escreveu: “embora o governo tenha estabelecido que as atividades da China levantam preocupações de segurança nacional significativas, ele apresentou escassas evidências de que o banimento efetivo do WeChat para todos os usuários dos EUA resolve essas preocupações”.

Em seu site, a U.S. WeChat Users Alliance disse acreditar que a ordem executiva de Trump de 6 de agosto contra o WeChat "viola muitas disposições da Constituição dos EUA e da Lei de Procedimento Administrativo". Além disso, o grupo argumentou que uma proibição do WeChat "afetaria gravemente a vida e o trabalho de milhões de pessoas nos EUA". que usam o WeChat para conversar com familiares, amigos e colegas de trabalho na China.

Embora o WeChat seja fortemente censurado, os usuários costumam encontrar maneiras engenhosas de contornar as proibições de tópicos considerados sensíveis pelo governo chinês. Por exemplo, pessoas usaram emojis, PDFs e linguagens fictícias como Klingon para compartilhar uma entrevista com Ai Fen, o diretor do departamento de emergência do Hospital Central de Wuhan e um dos primeiros denunciantes a soar o alarme sobre COVID-19, mesmo enquanto o governo tentava sufocar informações sobre a doença.

A divisão crescente

As ações do governo dos EUA contra o TikTok e o WeChat estão ocorrendo em um cenário político cada vez mais tenso. Huawei e ZTE foram identificadas pela primeira vez como ameaças potenciais à segurança nacional dos EUA em um Relatório do comitê bipartidário da Câmara de 2012, mas as ações legais contra a Huawei, um dos maiores fornecedores de equipamentos de telecomunicações do mundo, escalaram sob a administração de Trump. Esses incluem acusações criminais movidas contra a Huawei pelo Departamento de Justiça e a prisão e indiciamento do diretor financeiro Meng Wanzhou.

As ações do governo dos EUA em nome da segurança nacional não afetam apenas o governo chinês ou as maiores empresas chinesas. Também afeta indivíduos, como no caso de restrições de visto cada vez mais rigorosas para estudantes chineses.

Ao mesmo tempo, o Grande Firewall tornou-se mais restritivo sob o regime do presidente Xi Jinping e as leis de cibersegurança da China estão se tornando cada vez mais invasivas, garantindo ao governo ainda mais acesso aos dados dos cidadãos. Tecnologia de vigilância cada vez mais sofisticada tem sido usada para monitorar uigures e outras minorias étnicas, e uma repressão aos serviços VPN que começou a aumentar em 2017 está tornando mais difícil para as pessoas na China contornar o Grande Firewall.

Quando comparado a esses problemas sociais, o futuro de um aplicativo de compartilhamento de vídeo pode parecer relativamente menor. Mas ressalta um dos desenvolvimentos mais inquietantes no relacionamento entre os EUA e a China nos últimos dez anos.

Em um artigo presciente do Washington Post de 2016 intitulado “A América quer acreditar que a China não pode inovar. A tecnologia conta uma história diferente ”, escreveu Emily Rauhala,“ a cena tecnológica da China está florescendo em um universo paralelo ”. TikTok's profundo impacto cultural deu uma idéia do que é possível quando dois universos paralelos se conectam. Junto com as tensões geopolíticas, o furor sobre o TikTok e o WeChat revela outra coisa: que a troca de ideias e informações entre as pessoas em dois dos países mais poderosos do mundo está se tornando cada vez mais restrita devido a circunstâncias além de seu controle.

Fonte: TechCrunch