Uma olhada no que os pacientes do COVID estão nos dizendo sobre o vírus e os riscos

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Prolongar / Sinal de aviso fora de um laboratório, fazendo testes de coronavírus.

Bloomberg / Getty Images

Por que algumas pessoas parecem lidar com uma infecção por SARS-CoV-2 sem desenvolver sintomas, enquanto isso é fatal para outras? Alguns fatores, como a idade, foram fáceis de identificar, mas ainda há um amplo espectro de respostas entre os jovens que permanece inexplicável. Existe algo com o paciente, com o vírus pelo qual ele está infectado, ou ambos?

Para tentar aprender mais, um grupo de pesquisadores em Xangai fez uma caracterização básica de mais de 300 pacientes com infecções confirmadas por SARS-CoV-2, sequenciando o genoma dos vírus pelos quais foram infectados e examinando os registros médicos para verificar quais fatores estavam correlacionados. com resultados. Os resultados sugerem que, pelo menos nos estágios iniciais da pandemia, o próprio vírus fez pouca diferença. Por outro lado, a resposta do sistema imunológico à infecção mostrou uma forte correlação, apoiando uma idéia que já levou a alguns testes com drogas.

Não é tudo nos genes

A população de pacientes incluiu cinco indivíduos assintomáticos, outros 293 que foram classificados como casos leves, outros 12 com sintomas graves e 16 que precisavam de cuidados críticos. Os pesquisadores obtiveram informações básicas de saúde em todos eles e conseguiram obter o genoma do coronavírus em 112 deles.

À medida que o vírus se espalha, ele pega mutações aleatórias, criando linhagens distintas que podem ser usadas para rastrear sua propagação. O surto de Xangai esteve próximo e no tempo da origem da pandemia, portanto, houve menos tempo para o vírus captar essas mutações. Ainda assim, as duas linhagens principais que foram vistas em outros lugares eram aparentes nesses genomas, juntamente com uma coleção de mutações adicionais. Um total de 103 dessas mutações causou alterações que resultariam na produção de uma proteína viral alterada.

Muitas dessas mutações eram incomuns o suficiente para que elas simplesmente não estavam presentes em pacientes suficientes para permitir que os pesquisadores entendessem se a mutação alterava algum sintoma de COVID-19. Portanto, a análise enfocou se uma das duas cepas ou as 13 variantes mais comuns estavam associadas a algum sintoma ou resultado clínico. Eles não estavam. Eles também não se associaram a quanto tempo os pacientes continuaram infecciosos. Ainda é possível que uma análise maior, ou uma que inclua cepas em evolução mais recente, possa encontrar uma diferença, mas este estudo certamente não a vê, e a maioria dos resultados está muito longe da significância estatística.

Associações conhecidas e suspeitas

Os pesquisadores também verificaram o histórico médico dos pacientes para verificar se alguma característica estava relacionada à gravidade dos sintomas do COVID-19. Algumas das coisas que encontraram foram observadas anteriormente. A idade tendia a piorar as coisas, assim como o sexo masculino. Ter condições de saúde a longo prazo também piorou a situação.

Mas outro fator ligado aos resultados ainda está em processo de estudo: a função imunológica. Houve algumas sugestões de que infecções podem causar o que é chamado de "tempestade de citocinas", onde a liberação de moléculas de sinalização imunológica é liberada em altos níveis e respostas como inflamação e atividade imunológica acabam mal reguladas. Mas ainda estamos no processo de descobrir se os pacientes estão sofrendo tempestades de citocinas e (se sim) quais são suas conseqüências.

Embora essa pesquisa não aborde diretamente o papel de uma tempestade de citocinas no COVID-19, ela sugere um problema significativo com o sistema imunológico. Todos que viram com uma infecção por SARS-CoV-2 – mesmo os pacientes assintomáticos – pareciam ter níveis reduzidos de células T. Uma análise mais detalhada indicou que isso incluía duas categorias de células T: aquelas que matam células infectadas por vírus e aquelas que induzem outras células imunes a aumentar sua atividade (células T assassinas e auxiliares, respectivamente).

Ao mesmo tempo em que os níveis dessas células estavam caindo, algumas moléculas de sinalização imunológica estavam subindo. A interleucina-6, que está ligada aos níveis de inflamação em muitos tecidos, aumentou os níveis naqueles infectados com SARS-CoV-2, sendo o aumento mais pronunciado naqueles que requerem cuidados críticos. A interleucina-8, que ajuda a atrair células imunológicas para os locais de infecção, também foi elevada.

Mas espere, tem mais

A preocupação com estudos como esses – obtidos em um único local no início da pandemia – é que os resultados não serão generalizados. Felizmente, isso não parece ser o caso aqui. Enquanto este trabalho estava sendo realizado, um grupo localizado na cidade de Nova York também foi verificando o sangue dos pacientes e realizar testes adicionais em células cultivadas e animais de laboratório. E eles também encontraram altos níveis de interleucina-6 em pessoas e animais infectados, juntamente com uma coleção de outras alterações nas moléculas de sinalização imunológica.

Esses pesquisadores sugerem que as alterações indicam uma superativação das respostas inflamatórias, algo que pode potencialmente exacerbar os problemas causados ​​pela infecção viral. Além disso, as alterações nas moléculas de sinalização podem atenuar as atividades do sistema imunológico inato, que organiza a resposta precoce aos patógenos, reconhecendo sinais gerais de uma infecção, em vez de reconhecer bactérias ou vírus específicos.

Portanto, há um crescente corpo de evidências de que pelo menos alguns dos problemas causados ​​pelo SARS-CoV-2 são o resultado de como o vírus manipula o sistema imunológico para manter uma infecção. Quanto dos sintomas COVID-19 explicados ainda não está claro, nem é óbvio se a variabilidade dos sintomas é resultado de respostas imunes específicas do paciente. Mas, à luz desse crescente corpo de evidências, é uma aposta segura que os pesquisadores trabalharão duro para descobrir.

Natureza, 2020. DOI: 10.1038 / s41586-020-2355-0 (Sobre os DOIs)

Célula, 2020. DOI: 10.1016 / j.cell.2020.04.026 (Sobre os DOIs)

Fonte: Ars Technica