Ursos-cavernas lindamente preservados emergem do permafrost da Sibéria

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Prolongar / Nossa, que dentes grandes você tem.

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Pastores de renas na ilha siberiana de Bolshoy Lyakhovsky recentemente encontraram a carcaça congelada de um urso das cavernas. Perto dali, no continente siberiano de Yakutia, um pequeno e lindamente preservado filhote de urso das cavernas emergiu recentemente de outro pedaço de permafrost derretido. É a primeira vez em 15.000 anos que os humanos ficam cara a cara com um urso das cavernas em carne e osso – até agora, conhecíamos a espécie apenas por ossos, rastros e ninhos abandonados.

As necessidades do urso

Muitos de nossos ancestrais conheciam ursos das cavernas (Ursus spelaeus) tudo muito bem. Na caverna Denisova nas montanhas Altai da Sibéria, a cerca de 3.600 km (2200 milhas) da Ilha Bolshoy Lyakhovsky, um estudo de 2019 de coprólitos (cocô de fóssil) e DNA antigo misturado ao sedimento da caverna descobriu que ursos viveram na caverna por volta de 300.000 anos, provavelmente alternando com os Neandertais, Denisovanos e Homo sapiens que também morou lá várias vezes.

Na verdade, a maioria dos fósseis de ursos das cavernas foi encontrada dentro de cavernas, e os paleontólogos acreditam que esses ursos provavelmente viveram nas cavernas em tempo integral, em vez de apenas aparecerem para uma soneca rápida de quatro meses. Em toda a Europa e Ásia, os ursos e as pessoas provavelmente competiram pelo mesmo imóvel por cerca de 300.000 anos; provavelmente não era muito um concurso, no entanto. Esses gigantes da Idade do Gelo pesavam 3,5 metros (11,5 pés) de altura quando se erguiam sobre as patas traseiras, e os maiores machos pesavam até 600 kg (1.320 libras). É mais ou menos do tamanho de um grande urso polar ou urso Kodiak hoje. Você não gostaria de encontrar um em uma caverna escura.

Mas um grupo de pastores de renas em Bolshoy Lyakhovsky encontrou um em plena luz do dia, graças a um pedaço de permafrost derretido. Ainda deve ter sido um momento impressionante. O urso Bolshoy Lyakhovsky e o filhote de Yakutia estiveram basicamente em um profundo congelamento anóxico pelos últimos 22.000 a 40.000 anos, e seus músculos, pele, pelos e órgãos estão bem preservados – até a ponta do nariz. Isso significa que podemos ver como um urso das cavernas totalmente carnudo e peludo realmente se parece, mas também é um tesouro de informações sobre os hábitos alimentares de cada urso, sua saúde, seu microbioma e muito mais.

“Teremos que estudar a carcaça do urso usando todos os métodos modernos de pesquisa científica – genética molecular, celular, microbiológica e outros”, disse a paleontologista molecular Lena Grigorieva da Northeastern Federal University contou The Siberian Times. “A pesquisa está planejada em uma escala tão grande quanto no estudo do famoso mamute Malolyakhovsy.” Uma das primeiras ordens de trabalho será a datação por radiocarbono dos restos mortais para uma estimativa precisa da idade dos ursos.

As pessoas que encontraram o urso o deram para a Universidade Federal do Nordeste em Yakutsk, onde Girgorieva e seus colegas estudaram outra megafauna extinta do Pleistoceno, como mamutes e rinocerontes lanosos.

Uma situação insuportável

Em todo o Ártico, o aquecimento do clima está derretendo dezenas de milhares de anos de permafrost, e uma megafauna morta há muito tempo está surgindo. Nos últimos anos, as pessoas descobriram restos intactos de mamutes, rinocerontes lanosos, filhotes de lobo e filhotes de leão das cavernas. Arqueólogos e paleontólogos em muitas áreas estão agora correndo contra o relógio para escavar e preservar os artefatos e restos de animais expostos pelo derretimento do permafrost e das geleiras. O mesmo solo congelado ou camadas de gelo que ocultaram esses objetos da vista por milênios também os preservaram e, uma vez que são expostos, eles rapidamente começam a se decompor, levando seus segredos com eles.

O derretimento do permafrost também está revelando carcaças de animais enterradas que podem reintroduzir bactérias adormecidas em um mundo despreparado. E, conforme o permafrost derrete, ele libera mais carbono na atmosfera e acelera o processo de aquecimento que causou o problema em primeiro lugar.

Descobertas como a do urso Bolshoy Lyakhovsky podem realmente ajudar os ecologistas a mitigar parte dos danos. Vários estudos nos últimos anos sugerem que herbívoros massivos como mamutes e rinocerontes lanosos agiram como "engenheiros do ecossistema" para manter as estepes de pastagens na tundra do Pleistoceno e proteger o permafrost que agora está derretendo em grande parte do Ártico. De acordo com o geofísico e ecologista Sergey Zimov e seus colegas, os passos pesados ​​dos animais compactaram o permafrost no inverno, mantendo-o congelado o suficiente para resistir mais ao ciclo de degelo do verão.

Zimov e seus colegas liberaram grandes herbívoros como o bisão em uma reserva natural em Yakutia nos últimos anos para testar a hipótese. Até agora, eles não mencionaram nenhum plano de adicionar grandes ursos à mistura.

Fonte: Ars Technica