Vai demorar muito mais tempo para fazer uma vacina COVID-19 do que um tratamento

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Cientistas e empresas farmacêuticas estão correndo para desenvolver e testar tratamentos e vacinas que tratam do COVID-19, a doença causada pelo novo coronavírus. O trabalho em ambos está progredindo a uma velocidade sem precedentes – mas os pesquisadores estão começando basicamente do zero no desenvolvimento de vacinas, portanto o processo levará muito tempo. Os tratamentos, por outro lado, estavam mais adiantados quando o surto começou e podem estar disponíveis mais cedo.

"Eles estão em situações muito diferentes no momento", diz Florian Krammer, professor e especialista em desenvolvimento de vacinas na Escola de Medicina Icahn no Monte Sinai.

Os tratamentos e as vacinas são importantes para uma resposta robusta e eficaz ao surto. Os tratamentos ajudam as pessoas depois que elas já têm uma doença; no caso do COVID-19, os pesquisadores esperam tratar cerca de 15% dos pacientes com COVID-19 que apresentam sintomas não leves. As vacinas, por outro lado, ajudam a impedir que as pessoas fiquem doentes em primeiro lugar.

Os cientistas começaram a trabalhar com drogas para tratar o coronavírus durante os surtos de SARS e MERS, mas, como os surtos diminuíram, o trabalho nunca foi concluído. Agora, eles podem tirar o pó daquela pesquisa antiga e começar a desenvolvê-la. O candidato principal é um medicamento chamado remdesivir, desenvolvido pela empresa farmacêutica Gilead. A pesquisa mostrou que poderia bloquear SARS e MERS nas células e nos ratos. Além disso, o remdesivir foi usado em um ensaio clínico procurando tratamentos para o Ebola – e, portanto, ele já havia passado por testes de segurança para garantir que não causasse nenhum dano.

É por isso que as equipes na China e nos EUA puderam iniciar ensaios clínicos testando o remdesivir em pacientes com COVID-19 tão rápido. Deve haver dados disponíveis mostrando se isso os ajuda a melhorar a partir de abril. Se for eficaz, a Gilead provavelmente poderá aumentar a produção e colocar o medicamento nas mãos dos médicos rapidamente, diz Krammer.

O processo de desenvolvimento da vacina levará muito mais tempo. Especialistas dizem que levará entre um ano e 18 meses, ou talvez mais, antes de estarem disponíveis ao público. Uma das estratégias para criar uma vacina envolve fazer cópias de uma parte do vírus (nesse caso, a parte que o novo coronavírus usa para se infiltrar nas células). Então, o sistema imunológico da pessoa que recebe a vacina produz anticorpos que neutralizam essa parte específica. Se eles fossem expostos ao vírus, esses anticorpos seriam capazes de impedir o funcionamento do vírus.

A empresa farmacêutica Moderna é a mais avançada no processo; já tem esse tipo de vacina pronta para teste. UMA julgamento em 45 pessoas saudáveis para garantir que seja seguro, começará em março ou abril e levará cerca de três meses para ser concluído. Depois disso, terá que ser testado em um grupo ainda maior para verificar se realmente imuniza as pessoas contra o novo coronavírus. Isso levará de seis a oito meses. E então, terá que ser fabricado em grande escala, o que representa um desafio adicional.

Fazer vacinas é sempre um desafio. O desenvolvimento desta é dificultado porque nunca houve uma vacina para qualquer tipo de coronavírus. "Não temos uma plataforma de produção, não temos experiência em segurança, não sabemos se haverá complicações. Temos que começar do zero, basicamente ”, diz Krammer.

Era muito mais fácil fazer uma vacina para o H1N1, conhecida como gripe suína, que emergiu como um vírus nunca visto em 2009. "Existem grandes produtores de vacinas nos EUA e no mundo inteiro para a gripe", diz Krammer. Os fabricantes foram capazes de parar de fabricar a vacina contra a gripe sazonal e começar a fabricar uma vacina para essa nova cepa. "Eles não precisavam de ensaios clínicos, apenas precisavam fazer a vacina e distribuí-la", diz ele.

Não será feita uma vacina a tempo de conter qualquer surto de COVID-19 nos EUA ou em outros países onde ainda não é disseminado. É por isso que os tratamentos são tão importantes: juntamente com as boas práticas de saúde pública, eles podem ajudar a atenuar o impacto da doença e torná-la menos uma ameaça incontrolável. Os melhores especialistas que podemos esperar é que uma vacina possa ajudar a prevenir outros surtos no futuro se o novo coronavírus persistir.

Fonte: The Verge