Virgin Galactic revela a cabine interior de seu avião espacial turístico

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Eu estava de pé dentro do avião espacial turístico da Virgin Galactic com três cabeças verdes translúcidas flutuando na minha frente. Uma das cabeças estava explicando como os assentos de passageiro branco e azul-petróleo que pontilhavam as paredes da cabine eram feitos de materiais de alumínio e fibra de carbono. Mãos brancas sem corpo gesticularam no ar enquanto a cabeça – que pertencia a Jeremy Brown, diretor de design da Virgin Galactic – falava.

Na realidade, a cabeça de Brown não é verde nem destacada de seu corpo. Brown, os outros dois guias turísticos virtuais, e eu estávamos usando fones de ouvido Oculus Quest, o que nos permitiu conhecer virtualmente e examinar o interior da cabine do avião espacial da Virgin Galactic chamado VSS Unity. É a espaçonave principal da empresa, projetada para levar os clientes pagantes ao limite do espaço e voltar para uma rápida amostra da leveza.

A Virgin Galactic, dirigida pelo bilionário Richard Branson, tinha grandes esperanças de exibir o novo design da cabine durante um evento espetacular pessoalmente, de acordo com o tema de revelações chamativas da Virgin. Porém, devido à pandemia do COVID-19, a Virgin Galactic decidiu tornar a cabine de apresentação virtual. Durante um evento de transmissão ao vivo hoje às 13:00 ET, a empresa levará entusiastas em uma demonstração virtual da cabine, enquanto aqueles que procuram uma experiência mais personalizada podem baixar um aplicativo para smartphone, que exibe o interior e o exterior da espaçonave em realidade aumentada. A empresa emprestou a mim e a outros jornalistas fones de ouvido Oculus Quest, permitindo-nos obter a experiência imersiva de ver a cabine com nossos próprios olhos.

"Para nós, o interior é o ponto, de certa forma", disse-me George Whitesides, o recém-cunhado chefe de espaço da Virgin Galactic, ex-CEO da empresa, antes da turnê. “A experiência é o ponto. E assim, de várias maneiras, o produto é a cabine e como ele se relaciona com o ambiente espacial e as vistas do espaço. É tudo sobre isso. "

Comecei a turnê na pista virtual, com o VSS Unity em primeiro plano. Brown juntou-se a seus colegas cabeças flutuantes: Stephen Attenborough, diretor comercial da Virgin Galactic, e Jeremy White, diretor de design da firma de design Seymourpowell, que ajudou no projeto. Ao lado da Unity havia dois Range Rovers brancos. São os carros que transportarão os clientes para a espaçonave do Spaceport America – o edifício gigante em forma de tartaruga no Novo México que serve como o principal centro da Virgin Galactic. Eu me movi ao redor do Unity apertando um joystick em um dos dois controladores Oculus em minhas mãos, o que me iluminou a pista como se eu fosse um fantasma entrando e saindo da existência. Depois de brincar um pouco, meus guias trocaram a configuração da pista pelo interior da Unity.

Uma renderização do VSS Unity transportando cargas científicas e passageiros.
Imagem: Virgin Galactic

De repente, eu estava dentro da fuselagem, ladeado pelas três cabeças flutuantes. Seis assentos de passageiros que pareciam não estar fora de lugar em um carro de corrida foram afixados nas paredes da espaçonave. As cadeiras brancas e azul-petróleo foram parcialmente projetadas pela Under Armour, que também ajudou a projetar os trajes de voo azuis que os clientes usarão durante suas viagens. Os assentos serão feitos sob medida para cada passageiro, Brown me disse. Existem quatro tamanhos diferentes de assentos que a empresa pode trocar na cabine e a empresa pode adicionar estofamento extra aos assentos para garantir que cada cliente se encaixe confortavelmente durante o voo.

Os assentos estavam afastados, com uma longa passagem recuada entre eles, correndo pelo corredor central da espaçonave. A parede traseira da fuselagem exibia um espelho prateado gigante exibindo uma imagem distorcida da cabine. O espelho fornecerá aos clientes uma visão ao vivo de si mesmos em microgravidade. "Acho que é apenas uma escolha brilhante de design", disse Whitesides. "É provavelmente o maior espelho colocado em uma nave espacial, veículo espacial ou habitat espacial. E a idéia é que as pessoas possam realmente se experimentar no espaço e ter uma noção de como isso é visualmente. ”

Claro, olhar para si mesmo será legal, mas o ponto principal da viagem é a vista lado de fora a nave espacial. "Todo assento é um assento na janela", Brown me disse. Ao lado de cada assento havia uma grande janela circular, com uma grossa borda preta. Outra janela foi posicionada diretamente acima da cabeça de cada passageiro. Quando a equipe chegar à microgravidade, eles poderão flutuar da janela lateral para a janela do teto com facilidade. Os aros ao redor das janelas também tinham pequenas fendas – pegas para os passageiros flutuantes agarrarem para espiar o vidro.

Uma renderização dos assentos reclinados, com o VSS Unity no espaço.
Imagem: Virgin Galactic

A cabine recebe algumas dicas dos aviões Virgin Atlantic de Branson. As luzes ao redor das janelas brilharão em cores diferentes, dependendo de onde o VSS Unity estiver em sua jornada para o espaço: branco para a subida inicial e laranja para quando o motor do foguete se acender. As luzes ficam pretas quando estão no espaço. Telas minúsculas na parte de trás de cada assento exibem cada fase da viagem também para os passageiros.

Na cena em que estávamos, as luzes da janela brilhavam em branco. Olhei pela janela e notei o deserto do Novo México abaixo de mim. O VSS Unity ainda não estava no espaço; estava a uma altitude de 35.000 pés, a altura em que o avião espacial real cairá do avião transportador e acenderá o motor, subindo em direção ao espaço. Brown apertou um botão que eu não podia ver e entramos na cabine novamente – mas a vista do lado de fora mudou. Desta vez, pudemos ver as estrelas e a curvatura da Terra acima de nossas cabeças verdes virtuais. Estávamos em microgravidade (bem, no fone de ouvido).

Nesta cena, todos os assentos foram reclinados para dar às pessoas mais espaço para flutuar pela cabine quando o Unity atingir o espaço. Aqui, acima da atmosfera, os passageiros se soltarão dos cintos de segurança. O arnês consiste em cinco tiras cinza que convergem em uma fivela circular que fica no peito do passageiro. Uma simples torção libera todos eles, e um mecanismo especial retrai os cintos de segurança. Dessa forma, os passageiros não precisam lidar com cintos flutuando ao redor deles em zero-g. "Tínhamos uma frase interna chamada" kelping "- você sabe, como uma floresta de algas – e queríamos evitar isso", disse Whitesides.

Brown passou as mãos brancas virtuais em torno de cada assento para apontar a mecânica das tiras. Enquanto isso, White colocou as mãos flutuando na borda de uma janela e enfiou o rosto verde no vidro. A mudança me deu uma ideia. Fiquei na minha cadeira no meu apartamento e irrompi pelo teto da Unity. Eu estava no meio do caminho no espaço. A terra brilhava acima de mim – o deserto laranja do sudoeste dos Estados Unidos, à vista privilegiada do meu teto solar secreto. Após um breve momento de reverência, sentei-me novamente. "Desculpe, eu precisava", eu disse.

Uma renderização dos detalhes do encosto do banco na cabine
Imagem: Virgin Galactic

A atenção aos detalhes foi bastante notável. Cada encosto de cabeça tinha pequenas fendas para acomodar qualquer um que usasse o cabelo em um rabo de cavalo para o vôo. As duas tiras dos cintos de segurança em cada cadeira foram conectadas a saliências chamadas "apresentadores", facilitando ainda mais os clientes encontrarem os cintos quando precisam recolocar os bancos. “(Nossos clientes) têm diferentes amplitudes de movimento e diferentes quantidades de força física, então queríamos ter certeza de que isso era muito fácil de fazer com gravidade zero, porque as pessoas usarão seu cinto de cinco pontos no zero-g, ”Disse Whitesides.

Depois havia as câmeras. Dezesseis câmeras estão localizadas em toda a cabine para capturar as experiências de futuras equipes. Cada janela tinha uma câmera para capturar momentos de admiração de perto, enquanto outras câmeras no chão e no teto proporcionam vistas mais abrangentes dos passageiros flutuantes. Eu estava certo de que as imagens seriam baixadas rapidamente após um voo, para que cada cliente pudesse obter seus vídeos o mais rápido possível, uma vez no local.

Parado na fuselagem virtual, fiquei ansioso para experimentar o vôo de verdade. Mas ainda há muito mais para a Virgin Galactic fazer antes que as pessoas experimentem essas cadeiras ostentosas no espaço. O verdadeiro VSS Unity ainda está sendo equipado com os assentos, por um lado. E a Virgin Galactic ainda tem mais voos de teste para fazer. Até agora, a empresa voou para o espaço apenas duas vezes, decolando do local de testes da Virgin Galactic no porto aéreo e espacial de Mojave, na Califórnia. A empresa precisa fazer outro voo de teste fora do Spaceport America, no Novo México, o que ainda não aconteceu.

"Quando fizermos isso, começaremos a colocar essencialmente passageiros de teste ou participantes de voos espaciais nos assentos traseiros, o que será realmente emocionante", disse Whitesides. "Eles confirmarão que todas as escolhas de design que fizemos nesta cabine são as corretas". E depois de alguns desses voos, será hora de Branson voar na primeira missão comercial dedicada da Virgin Galactic ao espaço. Não há uma linha do tempo sólida para isso.

Quando minha excursão terminou, os chefes dos meus guias desapareceram um a um. Eu levantei meu fone de ouvido Oculus e estava de volta no meu apartamento de um quarto, ainda muito localizado na Terra. Talvez um dia, os clientes da Virgin Galactic sejam capazes de escapar dos limites da gravidade dentro desta cabine bastante elegante. Mas, por enquanto, uma fuga virtual é a melhor que obteremos.

Fonte: The Verge