Waymo finalmente lança um serviço público de táxi sem motorista

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Depois de cobrir a Waymo por vários anos, aprendi a aceitar os anúncios da empresa com cautela.

Em 2018, por exemplo, a Waymo disse que lançaria um serviço comercial totalmente sem motoristas até o final do ano. Waymo lançou um serviço chamado Waymo One em dezembro de 2018, mas veio com alguns asteriscos enormes: todos os veículos possuíam motorista de segurança e o serviço era aberto apenas a um pequeno grupo de pessoas.

Mas hoje a Waymo finalmente parece estar lançando o serviço de táxi que prometeu há dois anos: um que é totalmente sem motorista e aberto ao público. Waymo disse a Ars que o serviço irá operar inicialmente em uma área de 50 milhas quadradas nos subúrbios de Phoenix, Chandler, Tempe e Mesa.

O lançamento da tecnologia sem driver da Waymo tem sido tão lento e confuso que pode ser fácil perder de vista que feito notável é este. Nos últimos um ou dois anos, como a tecnologia sem motorista falhou em corresponder ao hype anterior, tornou-se moda afirmar que a tecnologia sem motorista ainda está a anos ou mesmo décadas de distância.

Mas isso não é verdade. Os membros do público que vivem na área de Chandler podem chamar um táxi sem motorista hoje.

O grande desafio de Waymo agora é economia, não apenas tecnologia

A decisão da Waymo de oferecer viagens totalmente sem motorista ao público em geral indica que a Waymo acredita que pode fazê-lo com segurança. A questão agora é com que rapidez a empresa pode expandir seus serviços nacionalmente e, eventualmente, globalmente. E isso é uma questão de economia tanto quanto de tecnologia.

A empresa tem perdido dezenas de milhões – talvez até centenas de milhões – de dólares a cada trimestre. Grande parte das perdas da Waymo se deve ao custo de desenvolvimento da tecnologia da Waymo. Mas é uma aposta segura que mesmo viagens pagas da Waymo One perderam dinheiro da Waymo. Os motoristas de segurança da Waymo presumivelmente ganham pelo menos tanto quanto um motorista Uber ou Lyft, e a empresa também tem uma equipe de apoio à frota monitorando veículos remotamente. E cada veículo Waymo tem sensores caros e hardware de computação não presentes em um carro Uber ou Lyft típico.

Eliminar o driver de segurança é um passo importante para tornar o serviço da Waymo lucrativo. Mas pode não ser suficiente por si só, porque Waymo diz que os carros ainda têm supervisores remotos.

Esses funcionários da Waymo nunca dirigem os veículos diretamente, mas enviam instruções de alto nível para ajudar os veículos a sair de situações complicadas. Por exemplo, uma porta-voz da Waymo me disse: "se um veículo da Waymo detectar que uma estrada à frente pode estar fechada devido à construção, ele pode parar e solicitar um segundo par de olhos de nossos especialistas em resposta à frota." O especialista em resposta à frota pode então confirmar se a estrada está fechada e instruir o veículo a fazer outra rota.

“Vários carros ao mesmo tempo”

A questão chave para a lucratividade das viagens da Waymo é provavelmente a proporção de veículos para operadores. A Waymo provavelmente não terá lucro se houver um operador para cada veículo. Mas o serviço se torna mais viável se um operador puder supervisionar vários veículos – talvez dois ou três no início e, eventualmente, 10 ou 20 veículos por operador.

Uma porta-voz da Waymo disse a Ars que "os responsáveis ​​pela frota são treinados para monitorar vários carros ao mesmo tempo, mas não compartilhamos números específicos." Mas podemos esperar que este seja o principal foco da Waymo nos próximos meses: reduzir a quantidade de monitoramento remoto que cada veículo exige para que a Waymo possa reduzir seus custos de suporte de back-office ao longo do tempo.

Um aspecto importante a observar aqui é a rapidez com que a Waymo expande seu serviço para clientes adicionais na área de serviço existente. Dentro Postagem do blog de quinta-feira, Waymo escreve que "começaremos com aqueles que já fazem parte do Waymo One e, nas próximas semanas, daremos as boas-vindas a mais pessoas diretamente no serviço por meio de nosso aplicativo." Isso pode significar que o serviço da Waymo estará disponível para todos em seu território de serviço em várias semanas. Ou o Waymo pode se expandir lentamente – o que pode ser um sinal de que o serviço do Waymo ainda é altamente não lucrativo.

Uma porta-voz da Waymo disse a Ars que, antes da pandemia atingir em março, "estávamos atendendo de 1.000 a 2.000 viagens semanais no total, das quais cinco a 10 por cento eram totalmente sem motorista." A Waymo diz que espera retornar a esse volume de cerca de 100 viagens sem motorista por semana antes do final do ano e crescer a partir daí.

Planos de expansão

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Prolongar / Um carro autônomo da Waymo dando certo em maio de 2019.

A outra grande questão é quanto tempo leva – e quão caro é – para expandir a área de cobertura. Existem três etapas para o Waymo se expandir para uma nova área. Primeiro, a empresa constrói mapas detalhados do novo território. Em seguida, a empresa faz com que seus carros percorram as rotas na área com motoristas de segurança para testar o desempenho de seu software. Finalmente, uma vez que a empresa está satisfeita com o desempenho do software, ela inicia as operações sem driver.

A Waymo levou mais de três anos para concluir esse processo em seu território de serviço inicial de 80 quilômetros quadrados em Chandler, Arizona. Obviamente, a Waymo precisará acelerar drasticamente o processo se quiser construir um serviço de táxi nacional – ou mesmo global. As próximas 50 milhas quadradas – ou mesmo 500 milhas quadradas – provavelmente não levarão tanto tempo quanto as primeiras 50.

A expansão da área de cobertura do serviço Waymo One para outras partes do subúrbio de Phoenix deve ser direta. Waymo também pode ser capaz de se expandir facilmente para outras cidades do sudoeste com estradas largas, poucos pedestres e tempo ensolarado quase o ano todo.

Chuva, neve, humanos …

Expandir para outras partes dos Estados Unidos pode ser mais difícil. Grandes centros urbanos como São Francisco, Nova York e Chicago têm uma densidade muito maior de veículos, pedestres, bicicletas e outros obstáculos do que os subúrbios de Phoenix. Cidades do norte como Boston e Minneapolis sofrem fortes nevascas. Quase todas as áreas metropolitanas recebem mais chuva do que Phoenix. Pode levar mais anos de trabalho para levar a tecnologia da Waymo a essas áreas.

Waymo também terá que lidar com diferenças na lei e nos costumes. Estados diferentes têm leis diferentes sobre coisas como curvas para a direita no sinal vermelho. Waymo terá que se certificar de que cumpre a lei em cada localidade. A Waymo também precisará ajustar seus veículos para que seu estilo de direção seja consistente com o dos motoristas locais.

Ainda assim, se a Waymo puder pelo menos disponibilizar seu serviço na área de Phoenix, isso poderá ser uma grande vantagem sobre seus rivais. Administrar um serviço de táxi em grande escala, mesmo em uma área metropolitana, dará à Waymo uma riqueza de dados de sensores e experiência operacional que informará os esforços da empresa para enfrentar outras regiões. Waymo está longe de vencer a corrida nacional de tecnologia sem motoristas. Mas continua sendo a líder absoluta do setor.

Fonte: Ars Technica